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Annie Oakley | Article

Buffalo Bill’s Wild West Show

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Le général William Tecumseh Sherman l’a qualifié de « merveilleusement réaliste et historiquement évocateur. » Mark Twain l’a qualifié d’authentique « jusque dans ses moindres détails ». Même la veuve du général George Armstrong Custer a approuvé sa description de la « dernière bataille » de son mari. Mais dans quelle mesure le spectacle du Far West de Buffalo Bill Cody était-il exact ?

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Poster du spectacle de Buffalo Bill, Courtesy : Library of Congress

Les atours authentiques
Les bisons étaient réels, pour commencer. Bill Cody l’était aussi. Il avait grandi au Kansas pendant la période de migration intensive vers l’Ouest, avait servi comme éclaireur pendant les guerres indiennes, et avait même chevauché pour le Pony Express. La diligence de Deadwood était également réelle – Cody l’avait obtenue du directeur de la ligne Cheyenne and Black Hills et, comme le montre le spectacle, la diligence de Deadwood avait été attaquée par des Indiens. Quant aux interprètes amérindiens, certains d’entre eux avaient même participé à la bataille du Little Big Horn qu’ils ont reconstituée.

Pretendues cowgirls
Mais tous ceux qui participaient au spectacle de Cody n’avaient pas d’authentiques racines occidentales. Annie Oakley est née dans l’Ohio et n’a jamais visité l’Ouest avant de faire partie du spectacle de Cody. Elle n’était pas la seule. La « Texas Girl » Lillian Ward est originaire de Brooklyn et la tireuse d’élite May Lillie de Philadelphie. Leur présentation dans un spectacle « authentique » du Far West encourageait le public à imaginer que ces femmes étaient de vraies cowgirls, « un honneur pour le ‘glorieux pays’ au-delà des Rocheuses », selon l’expression d’un journal. Ironiquement, une des artistes féminines ayant de vraies racines western, Lillian Smith, fut critiquée par Oakley pour ses manières grossières et quitta rapidement le spectacle de Cody.

Romatiser la frontière
Le spectacle Wild West encourageait également une certaine vision des événements dans cette partie du pays, une vision à la fois romantique et militariste. On pourrait pardonner au spectacle de Cody de ne pas s’attarder sur les difficultés physiques de la vie à la frontière – les moustiques, les blizzards, l’ennui, l’ivresse et les loups enragés.

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Poster du spectacle de Buffalo Bill, Courtesy : Library of Congress

Les Indiens belliqueux
Mais les représentations des Indiens du spectacle renforçaient une notion inexacte entretenue par les Américains blancs. Dans l’Ouest sauvage de Cody, les Indiens étaient toujours les agresseurs — attaquant les trains de chariots, les cabanes des colons et les forces de Custer. La réalité est tout autre : les attaques contre les chariots des colons sont assez rares et ce sont les Blancs qui rompent les traités avec les Indiens, et non l’inverse. La guerre de 1876, qui a coûté la vie à Custer, en est un bon exemple. La région disputée avait été donnée aux Sioux par un traité, mais après la découverte d’or dans les Black Hills, les Indiens ont été sommés de quitter les terres et de s’installer dans des réserves, les troupes fédérales étant envoyées à la poursuite de ceux qui refusaient. Même la pratique du scalp, largement attribuée aux Amérindiens, remontait à la Grèce antique et avait été introduite en Amérique du Nord par les Espagnols. Cody lui-même a entretenu de bonnes relations avec les Indiens de son spectacle, notamment avec le légendaire guerrier sioux Sitting Bull. Mais promouvoir l’idée des Indiens comme des guerriers agressifs avait des conséquences dangereuses dans un pays où le Nebraska City Press avait déjà suggéré que les Blancs devraient « exterminer toute la fraternité des Peaux-Rouges. »

La Frontière en voie de disparition
Certaines inexactitudes de Cody étaient délibérées, tandis que d’autres reflétaient le passage du temps. Au cours de ses 30 ans d’existence, qui ont débuté en 1883, le Wild West est passé d’une représentation semi-authentique des expériences que Cody et certains de ses interprètes avaient connues, commodément présentée dans l’Est pour les gens de l’Est, à une reconstitution historique des temps passés. Le Bureau du recensement des États-Unis a officiellement déclaré la fermeture de la frontière en 1890, tandis que l’historien Frederick Jackson Turner a déploré sa fin dans un célèbre article publié lors de l’exposition Columbia de 1893 à Chicago, où le spectacle de Cody a été si bien accueilli. En 1893, on pouvait encore « chasser » le bison dans le Far West de Cody, mais pas dans beaucoup d’autres endroits. Alors que des millions de bêtes parcouraient les plaines de l’Ouest, il n’y avait plus « autant de bisons sur tout le continent américain » que dans son spectacle, disait Cody. À la fin du Far West, les spectateurs arrivaient en voiture pour voir des hommes à cheval, et les nickelodeons montraient l’avenir du divertissement de masse. Le cinéma parlant n’était plus qu’à une décennie de sa mort en 1917, et ses images romantiques d’un Ouest où les cow-boys combattaient les Indiens allaient façonner le western hollywoodien pour les décennies à venir.

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