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L’éthologie est l’étude du comportement animal. C’est une discipline de longue tradition et l’une des rares disciplines biologiques non médicales à avoir généré des prix Nobel.

Le comportement des animaux est fondamental pour savoir si les individus vont survivre et se reproduire et l’étude de leur comportement est donc essentielle pour bien comprendre l’évolution.

L’éthologie traite de deux types d’explications causales du comportement ; l’une qui traite des mécanismes de motivation et de l’expérience des animaux comme cause du comportement (explications proximales) et l’autre qui traite des pressions de sélection et des facteurs phylogénétiques qui causent l’évolution du comportement (explications ultimes).

En éthologie, nous nous intéressons et étudions à la fois les niveaux proximaux et ultimes du comportement animal. Ces deux niveaux se complètent et nous aident à atteindre une compréhension plus complète du comportement animal et de son évolution. Avoir ces deux niveaux en perspective nous aide également à poser le bon type de questions en tenant compte à la fois d’une approche évolutionniste et d’une approche plus mécaniste.

L’éthologie est un sujet exceptionnellement large et comprend l’étude de la façon dont :

  • Les animaux communiquent entre eux
  • Les animaux sont en compétition et coopèrent pendant l’alimentation et l’accouplement
  • Les animaux se nourrissent et se défendent lorsqu’ils sont attaqués
  • Les animaux migrent et vivent dans différents environnements
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  • L’anatomie du cerveau affecte le comportement animal
  • Les animaux apprennent et se souviennent
  • Les gènes affectent le comportement
  • Les animaux diffèrent dans leur personnalité et leurs structures sociales
  • Les animaux s’accouplent et se reproduisent

L’éthologie n’est pas seulement importante en tant que science académique, mais elle a également des implications importantes dans le domaine du bien-être animal. Par exemple, la compréhension du comportement des animaux est essentielle dans les parcs animaliers, l’élevage et lors de l’utilisation d’animaux dans la recherche scientifique. La compréhension du comportement animal est également essentielle dans toutes les autres activités où nous interagissons avec des animaux vivants, comme dans l’utilisation d’animaux domestiques, lors de la chasse et de la pêche, dans la science médicale utilisant des animaux, lors du dressage des animaux, et également pour les vétérinaires et dans la conservation des animaux.

Les études sur le comportement humain sont bien sûr également incluses dans l’éthologie, et l’application de ces connaissances fournit une perspective scientifique naturelle et une compréhension du comportement humain.

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