Derrière la chanson : Brook Benton, « Rainy Night in Georgia »

Brook Benton était un jeune auteur-compositeur à succès pour des artistes comme Nat « King » Cole avant de connaître son propre succès en tant qu’artiste avec « It’s Just a Matter of Time ». Il a ensuite eu plusieurs autres succès, ainsi que de grands duos avec la « reine de la musique », Dinah Washington. Mais au fil des années 60, alors que les Beatles et la Motown dominent les hit-parades, le succès de Benton diminue. C’est-à-dire jusqu’à ce qu’il enregistre « Rainy Night in Georgia », une chanson écrite par un chanteur louisianais traînant nommé Tony Joe White.

Une chanson qui parle d’un homme sans maison et qui s’ennuie de sa dulcinée, « Rainy Night in Georgia » a été un grand retour pour Benton, avec sa performance baryton-ténor de velours qui a inopinément atteint le sommet des charts. Le single s’est vendu à plus d’un million d’exemplaires, relançant sa carrière. Il comporte une ligne de guitare légendaire, bluesy mais mélodique, signée Cornell Dupree, et un arrangement de cordes luxueux réalisé par le légendaire producteur Arif Mardin, qui a ensuite travaillé avec tout le monde, des Bee Gees à Norah Jones. Il a également ouvert des portes au jeune Tony Joe White.

Dans ce qui est censé avoir été sa dernière interview en personne avant sa mort en novembre 2018, Tony Joe White a parlé dans sa ferme rurale du Middle Tennessee avec cet écrivain de son admiration pour Benton, et pour la version définitive de la chanson de Benton.

« Je connaissais Brook, mais je ne savais pas qu’il avait enregistré ‘Rainy Night in Georgia’ jusqu’à ce que, eh bien, je travaillais à Memphis à l’époque, et ils m’ont envoyé un petit 45 tours. Je parie que je l’ai joué 15 fois sans m’arrêter. Et j’ai pensé, ‘Mec, comment une voix comme celle-là peut juste prendre une chanson et la chanter de cette façon…' ». White s’est laissé aller à ses pensées et a secoué la tête. Il a dit que Benton avait également enregistré la chanson dans la clé originale de ré dans laquelle White l’avait écrite.

White a déclaré que l’enregistrement de Benton avait contribué à lancer sa propre carrière d’auteur, à peu près au même moment où son propre succès de « Polk Salad Annie » l’établissait en tant qu’artiste. Et White était excité par la possibilité d’un plus grand succès avec « Rainy Night in Georgia » après avoir appris que son ami Elvis Presley devait enregistrer la chanson. Mais Presley est mort avant que cela ne se produise. J’ai vu Elvis à l’arrière d’une limousine en tournée, et il chantait « Rainy Night in Georgia », et son producteur a appelé pour dire que ce serait la prochaine chanson d’Elvis. La dernière fois que j’ai vu Elvis, c’était dans le journal. Il n’était plus parmi nous. »

L’enregistrement de la chanson par Benton n’a pas seulement été un succès auprès du public, mais aussi auprès de ses pairs dans la communauté musicale. Le vocaliste et chef d’orchestre Ron Stevenson, basé à Las Vegas, qui a travaillé avec les Coasters, les Drifters et d’autres, était un protégé adolescent de Dinah Washington, et il a connu et tourné avec Benton. « Brook était un si grand chanteur », dit Stevenson, « et il a fait un si grand travail avec ‘Rainy Night’, il l’a juste tué. Sa voix était immédiatement reconnaissable. Et il avait tellement de feeling dans ses ad-libs ».

Benton a sorti une douzaine d’autres singles au cours de la décennie suivante, mais aucun n’a aussi bien marché que « Rainy Night in Georgia ». Sa carrière discographique s’est arrêtée à la fin des années 1970, et il est mort en 1988 au jeune âge de 56 ans. Nommée par Rolling Stone comme « l’une des 500 plus grandes chansons de tous les temps », plus de deux douzaines d’autres artistes ont coupé la chanson, y compris la star de la country Chris Young, et Hank Williams, Jr, qui a bien fait avec elle sur les charts canadiens.

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