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Annie Oakley | Artículo

Buffalo Bill’s Wild West Show

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El general William Tecumseh Sherman lo calificó de «maravillosamente realista y con reminiscencias históricas». Mark Twain lo calificó de auténtico «hasta en sus más mínimos detalles». Incluso la viuda del general George Armstrong Custer apoyó la descripción de la «Última Batalla» de su marido. Pero, ¿hasta qué punto era exacto el espectáculo del Salvaje Oeste de Buffalo Bill Cody?

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Póster del espectáculo de Buffalo Bill, Cortesía: Biblioteca del Congreso

Trajes auténticos
Los búfalos eran reales, para empezar. También lo era Bill Cody. Había crecido en Kansas durante el período de intensa migración del Oeste, había servido como explorador durante las Guerras Indias, e incluso había cabalgado para el Pony Express. La diligencia de Deadwood también era real: Cody la había obtenido del gerente de la línea Cheyenne and Black Hills y, tal como se describía en el espectáculo, la diligencia de Deadwood había sido atacada por los indios en una ocasión. En cuanto a los intérpretes nativos americanos, algunos de ellos incluso habían participado en la batalla de Little Big Horn que ellos mismos recreaban.

Vaqueras de mentira
Pero no todos los integrantes del espectáculo de Cody tenían auténticas raíces del Oeste. Annie Oakley nació en Ohio y nunca visitó el Oeste hasta que formó parte del espectáculo de Cody. Tampoco era la única. La «chica de Texas» Lillian Ward era natural de Brooklyn, y la tiradora May Lillie procedía de Filadelfia. Su presentación en un espectáculo «auténtico» del Salvaje Oeste animaba al público a imaginar que estas mujeres eran verdaderas vaqueras, «un crédito para el ‘glorioso país’ más allá de las Rocosas», según la frase de un periódico. Irónicamente, una de las intérpretes con verdaderas raíces del Oeste, Lillian Smith, fue criticada por Oakley por sus modales groseros y pronto abandonó el espectáculo de Cody.

Romantizando la frontera
El espectáculo del Salvaje Oeste también fomentaba una determinada visión de los acontecimientos en esa parte del país, que era a la vez romántica y militarista. Se podía perdonar que el espectáculo de Cody no se detuviera en las dificultades físicas de la vida en la frontera: los mosquitos, las ventiscas, el aburrimiento, la embriaguez y los lobos rabiosos.

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Póster del espectáculo de Buffalo Bill, Cortesía: Biblioteca del Congreso

Los indios belicosos
Pero las representaciones de los indios en el espectáculo reforzaban una noción inexacta que tenían los estadounidenses blancos. En el Salvaje Oeste de Cody, los indios eran siempre los agresores: atacaban las caravanas, las cabañas de los colonos y las fuerzas de Custer. La realidad era muy distinta: los ataques a las carretas de los colonos habían sido bastante raros, y eran los blancos los que seguían rompiendo los tratados con los indios, y no al revés. La guerra de 1876, que le costó la vida a Custer, fue un buen ejemplo: la zona por la que se luchó fue cedida a los sioux por medio de un tratado, pero después de que se descubriera oro en las Colinas Negras, se ordenó a los indios que abandonaran la tierra y se instalaran en reservas, y se enviaron tropas federales a por los que se negaron. Incluso la práctica de arrancar la cabellera, atribuida ampliamente a los nativos americanos, se remontaba a la antigua Grecia y había sido introducida en Norteamérica por los españoles. El propio Cody mantuvo en gran medida buenas relaciones con los indios de su programa, incluido el legendario guerrero sioux Toro Sentado. Pero promover la idea de que los indios eran guerreros agresivos tuvo consecuencias peligrosas en un país en el que la prensa de Nebraska City ya había sugerido que los blancos debían «exterminar a toda la fraternidad de pieles rojas»

La frontera que desaparece
Algunas de las inexactitudes de Cody eran deliberadas, mientras que otras reflejaban el paso del tiempo. Durante sus 30 años de emisión, que comenzó en 1883, el Salvaje Oeste pasó de ser una representación semiauténtica de las experiencias que Cody y algunos de sus intérpretes habían conocido, convenientemente presentada en el Este para los orientales, a una recreación histórica de tiempos pasados. La Oficina del Censo de los Estados Unidos declaró oficialmente cerrada la frontera en 1890, mientras que el historiador Frederick Jackson Turner se lamentaba de su fin en una famosa ponencia en la misma Exposición de Columbia de 1893 en Chicago en la que el espectáculo de Cody fue tan aclamado. En 1893, los búfalos aún podían «cazarse» en el Salvaje Oeste de Cody, pero no en muchos otros lugares: donde antes millones de ellos vagaban por las llanuras del Oeste, ahora no había «tantos búfalos en todo el continente americano» como en su espectáculo, decía Cody. Al final del Salvaje Oeste, los espectadores llegaban en automóviles para ver a los hombres a caballo, y los nickelodeons mostraban el futuro del entretenimiento de masas. Cuando Cody murió en 1917, sólo faltaba una década para el cine sonoro, y sus imágenes románticas de un Oeste en el que los vaqueros luchaban contra los indios darían forma al western de Hollywood durante las siguientes décadas.

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