Anatomía de la columna cervical

El cuello, también llamado columna cervical, es una estructura bien diseñada de huesos, nervios, músculos, ligamentos y tendones. La columna cervical es delicada -al albergar la médula espinal que envía mensajes desde el cerebro para controlar todos los aspectos del cuerpo- y al mismo tiempo es notablemente fuerte y flexible, lo que permite que el cuello se mueva en todas las direcciones.

El cuello está conectado a la parte superior de la espalda a través de una serie de siete segmentos vertebrales.
Mira: Vídeo de anatomía de la columna cervical

La columna cervical tiene 7 huesos apilados llamados vértebras, etiquetados de C1 a C7. La parte superior de la columna cervical se conecta con el cráneo, y la parte inferior se conecta con la parte superior de la espalda aproximadamente a la altura de los hombros. Vista de lado, la columna cervical forma una curva lordótica curvándose suavemente hacia la parte delantera del cuerpo y luego hacia atrás.

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Funciones de la columna cervical

La columna cervical desempeña varias funciones cruciales, entre ellas:

  • Proteger la médula espinal. La médula espinal es un haz de nervios que se extiende desde el cerebro y recorre la columna cervical y la columna torácica (parte superior y media de la espalda) antes de terminar justo antes de la columna lumbar (parte inferior de la espalda). Cada vértebra tiene un gran orificio (agujero vertebral) por el que pasa la médula espinal. Juntas, estas vértebras mantienen la médula espinal protegida dentro de un túnel óseo llamado canal espinal.

    Mira la animación de la anatomía de la médula espinal cervical

  • Sosteniendo la cabeza y su movimiento. La columna cervical soporta una gran carga, ya que la cabeza pesa de media entre 3 y 4 kilos. Además de sostener la cabeza, la columna cervical permite la flexibilidad del cuello y el rango de movimiento de la cabeza.
  • Facilitar el flujo de sangre al cerebro. Los pequeños orificios (forámenes en las apófisis transversas) de la columna cervical proporcionan un paso para que las arterias vertebrales lleven la sangre al cerebro. Estos orificios para los vasos sanguíneos sólo están presentes en las vértebras de la columna cervical desde la C1 hasta la C6 (no en la C7 ni en las inferiores).
    • Con tantos nervios, vasos sanguíneos y articulaciones críticos en un espacio tan relativamente pequeño, la columna cervical es una de las regiones más complicadas del cuerpo.

      Movimientos de la columna cervical

      La columna cervical es la región más móvil de la columna. Los movimientos de la cabeza y el cuello suelen implicar uno o más de los siguientes movimientos de la columna cervical:

      • Flexión. La columna cervical se flexiona directamente hacia delante con la barbilla inclinada hacia abajo. La flexión del cuello suele producirse cuando se mira hacia abajo o mientras se adopta una postura de la cabeza hacia delante, como cuando se está sentado con una mala postura frente al ordenador.
      • Extensión. La columna cervical se endereza o se mueve directamente hacia atrás con la barbilla inclinada hacia arriba. La extensión del cuello es común cuando se realiza un trabajo por encima de la cabeza.
      • Rotación. La columna cervical y la cabeza giran hacia un lado. La rotación del cuello es especialmente útil cuando se intenta mirar hacia un lado o por encima del hombro, como cuando se da marcha atrás en un coche.
      • Flexión lateral. La columna cervical se dobla hacia un lado con la oreja moviéndose hacia el hombro.
        • Algunos movimientos se pueden realizar de forma combinada, como rotar el cuello a la vez que se flexiona hacia delante.

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          Las vértebras cervicales, de las que se habla en la página siguiente, desempeñan un papel fundamental para mantener las funciones del cuello y facilitar sus movimientos.

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