Cefaleas en racimo

Dr. Papay & Dr. Tepper headache research.

¿Qué son las cefaleas en racimo?

Las cefaleas en racimo son los dolores de cabeza más graves. Una cefalea en racimos puede ser muchas veces más intensa que un ataque de migraña. Se ha denominado «cefalea suicida» porque algunas personas se han quitado la vida durante un ataque o en previsión de un ataque.

El término «cefalea en racimos» se refiere a los dolores de cabeza que tienen una agrupación característica de ataques. Las cefaleas en racimo se producen hasta ocho veces al día durante un periodo de racimo, que puede durar de 2 semanas a 3 meses, o más. Las cefaleas pueden desaparecer por completo (entrar en «remisión») durante meses o años, para volver a aparecer más adelante. Una cefalea en racimos suele despertar a una persona del sueño entre 1 y 2 horas después de acostarse. Estos ataques nocturnos pueden ser más graves que los ataques diurnos.

¿A quiénes afectan las cefaleas en racimo?

Las cefaleas en racimo son un tipo poco común de cefaleas primarias (es decir, un dolor de cabeza que no tiene una causa estructural), que afecta a menos de 1 de cada 1.000 personas. Las cefaleas en racimo son una enfermedad de personas jóvenes, y los dolores de cabeza suelen empezar antes de los 30 años. Las cefaleas en racimo son más frecuentes en los hombres, pero cada vez se está diagnosticando este trastorno a más mujeres. Las cefaleas de género masculino parecen ser seis veces más comunes en los hombres que en las mujeres, especialmente en los hombres de 20 a 30 años.

¿Qué causa las cefaleas en racimo?

La verdadera causa bioquímica de las cefaleas en racimo es desconocida. Sin embargo, las cefaleas se producen cuando se activa una vía refleja trigeminal-autonómica en el tronco cerebral. El nervio trigémino es el principal nervio sensorial de la cara. Cuando se activa, el nervio trigémino provoca el dolor ocular asociado a las cefaleas en racimo. El nervio trigémino también estimula el sistema autónomo parasimpático, que provoca el lagrimeo y el enrojecimiento de los ojos, la congestión y la secreción nasal con los ataques de cefalea en racimos. Las cefaleas en racimo parecen ser generadas por el hipotálamo (la parte del cerebro que alberga el núcleo supraquiasmático o reloj circadiano). Recientes estudios de imagen han demostrado la activación o estimulación del hipotálamo durante un ataque en racimo.

Las cefaleas en racimo no suelen estar causadas por una enfermedad subyacente, como un tumor o un aneurisma. Por lo tanto, se consideran una forma de cefalea «primaria».

¿Qué desencadena las cefaleas en racimo?

La estación del año es el desencadenante más común de las cefaleas en racimo, que suelen producirse en primavera u otoño. Debido a su naturaleza estacional, las cefaleas en racimos suelen asociarse erróneamente con alergias o sinusitis. La naturaleza estacional de las cefaleas en racimo es probablemente el resultado de la estimulación o activación del hipotálamo.

Las cefaleas en racimo también son comunes en personas que fuman y beben alcohol con frecuencia y una gran proporción de los pacientes tienen apnea del sueño.

Durante un período de cefaleas en racimo, el enfermo es más sensible a la acción del alcohol y la nicotina, y cantidades mínimas de alcohol pueden desencadenar las cefaleas. Durante los períodos sin cefaleas, el paciente puede consumir alcohol sin provocar un dolor de cabeza.

Fumar también puede aumentar la gravedad de las cefaleas en racimos durante un período de racimos.

¿Cuáles son los síntomas de una cefalea en racimos?

Las cefaleas en racimos suelen alcanzar su máxima fuerza a los cinco o diez minutos de su aparición. Los ataques suelen ser muy similares, variando sólo ligeramente de un ataque a otro.

Tipo de dolor

El dolor de la cefalea en racimos es unilateral, y durante un período de dolor de cabeza, el dolor permanece en el mismo lado. Cuando se inicia un nuevo período de dolor de cabeza, rara vez se produce en el lado opuesto.

Severidad/intensidad del dolor

El dolor de la cefalea en racimos es generalmente muy intenso y severo y a menudo se describe como de calidad ardiente o punzante. Puede ser punzante o constante. El dolor es tan intenso que la mayoría de los afectados por la cefalea en racimos no pueden permanecer sentados y a menudo caminan durante un ataque.

Localización del dolor

El dolor se localiza detrás de un ojo o en la región ocular, sin cambiar de lado. Puede irradiarse a la frente, la sien, la nariz, la mejilla o la parte superior de la encía del lado afectado.

El cuero cabelludo puede estar sensible y a menudo se pueden sentir las pulsaciones en las arterias.

Duración del dolor

El dolor de una cefalea en racimos puede durar entre 15 minutos y tres horas. En general, los dolores de cabeza duran entre 30 y 90 minutos. El dolor de cabeza desaparecerá para volver a aparecer más tarde ese mismo día. Normalmente, entre un ataque y otro, las personas con cefaleas en racimo no tienen dolor de cabeza, pero a veces el dolor puede persistir.

Frecuencia de las cefaleas

La mayoría de las personas que las padecen tienen de una a tres cefaleas al día durante un periodo de racimos (el tiempo en el que la persona con cefaleas experimenta ataques diarios). Se producen con mucha regularidad, generalmente a la misma hora cada día, y a menudo despiertan a la persona a la misma hora durante la noche.

Los periodos de cefalea en racimos pueden durar de dos semanas a tres meses y luego desaparecer por completo durante meses o años. El enfermo de cefalea en racimos episódica tiene intervalos variables sin dolor entre los ataques de cefalea.

Los ataques parecen estar relacionados con el reloj circadiano (o «biológico»). La mayoría de las personas con cefaleas en racimos desarrollarán períodos de racimos en la misma época cada año, ya sea en primavera u otoño o en invierno o verano.

La mayoría de los afectados por cefaleas en racimos (entre el 80% y el 90%) tienen cefaleas en racimos episódicas que se producen en períodos que duran entre siete días y un año, separados por episodios sin dolor que duran 30 días o más.

En aproximadamente el 20% de las personas con cefaleas en racimos, los ataques pueden ser crónicos. Algunos pacientes observarán que las series de cefaleas no están separadas por períodos de remisión que duran más de un mes. Estos casos son crónicos.

¿Cuáles son los signos de advertencia de una cefalea en racimos?

Aunque el dolor de una cefalea en racimos comienza repentinamente, puede producirse un tipo mínimo de advertencia del dolor de cabeza que se avecina, incluyendo una sensación de malestar o una leve sensación de ardor unilateral.

¿Cuáles son algunos de los síntomas asociados a una cefalea en racimos?

El ojo afectado puede hincharse o caer. La pupila del ojo puede reducirse y la conjuntiva (el tejido que recubre el interior del párpado) se enrojece. Puede haber secreción o congestión nasal y lagrimeo del ojo durante un ataque, que se produce en el mismo lado que el dolor.

Puede producirse una sudoración excesiva y la cara puede enrojecerse en el lado afectado. Las cefaleas en racimo no suelen estar asociadas a las náuseas o los vómitos. Las personas con cefaleas en racimo parecen desarrollar tanta sensibilidad a la luz que se encuentran en otros tipos de cefaleas, como la migraña y el sonido, como las personas que tienen migrañas.

Es posible que alguien con cefaleas en racimo sufra también migrañas.

Las personas que sufren cefaleas en racimo -especialmente las que tienen dolor de dientes o mejillas con los ataques en racimo- tienen un mayor riesgo de desarrollar una úlcera de estómago.

Los investigadores creen que las histaminas, que dilatan o expanden los vasos sanguíneos, influyen en la aparición de una cefalea en racimos porque durante una cefalea en racimos, el nivel de histamina aumenta en la sangre y la orina de una persona.

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