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La etología es el estudio del comportamiento animal. Es una disciplina con una larga tradición y una de las pocas disciplinas biológicas no médicas que han generado premios Nobel.

El comportamiento de los animales es fundamental para que los individuos sobrevivan y se reproduzcan, por lo que el estudio de su comportamiento es esencial para comprender plenamente la evolución.

La etología se ocupa de dos tipos de explicaciones causales del comportamiento; una que se ocupa de los mecanismos de motivación y de la experiencia de los animales como causantes del comportamiento (explicaciones próximas) y otra que se ocupa de las presiones de selección y de los factores filogenéticos que causan la evolución del comportamiento (explicaciones últimas).

En la etología, nos interesan y estudiamos tanto los niveles próximos como los últimos del comportamiento animal. Estos dos niveles se complementan entre sí y nos ayudan a lograr una comprensión más completa del comportamiento y la evolución animal. Tener ambos niveles en perspectiva también nos ayuda a formular el tipo de preguntas adecuadas teniendo en cuenta tanto un enfoque evolutivo como uno más mecanicista.

La etología es una materia excepcionalmente amplia e incluye el estudio de cómo:

  • Los animales se comunican entre sí
  • Los animales compiten y cooperan durante la alimentación y el apareamiento
  • Los animales se alimentan y se defienden cuando son atacados
  • Los animales migran y viven en diferentes entornos
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  • La anatomía del cerebro afecta al comportamiento de los animales
  • Los animales aprenden y recuerdan
  • Los genes afectan al comportamiento
  • Los animales difieren en su personalidad y estructuras sociales
  • Los animales se emparejan y se reproducen
  • La etología no sólo es importante como ciencia académica, sino que también tiene importantes implicaciones en el bienestar animal. Por ejemplo, entender el comportamiento de los animales es esencial en los parques de animales, en la cría de animales y cuando se utilizan animales en la investigación científica. La comprensión del comportamiento animal también es esencial en todas las demás actividades en las que interactuamos con animales vivos, como en el uso de animales domésticos, al cazar y pescar, en la ciencia médica que utiliza animales, al entrenar animales, y también para los veterinarios y en la conservación de los animales.

    Los estudios sobre el comportamiento humano también se incluyen, por supuesto, en la etología, y la aplicación de estos conocimientos proporciona una perspectiva y una comprensión científica natural del comportamiento humano.

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