El mundo tiene un problema de residuos electrónicos

Los trabajadores clasifican los aparatos electrónicos desechados en las instalaciones de ERI en Fresno – Christie Hemm Klok para TIME
Los trabajadores clasifican los productos electrónicos desechados en las instalaciones de ERI en Fresno Christie Hemm Klok para TIME

Por Alana Semuels/Fresno, Calif.

23 de mayo de 2019 6:27 AM EDT

Mientras una nación hambrienta de tecnología y llena de dinero se prepara para actualizar a la próxima generación de dispositivos 5G ultrarrápidos, hay un sorprendente coste medioambiental que hay que tener en cuenta: una nueva montaña de aparatos obsoletos. En la planta de Fresno del gigante del reciclaje ERI se procesan ya unos 2 millones de kilos de productos electrónicos desechados. Cada día llegan a esta planta palés de aparatos que en su día fueron muy queridos, pero que ahora están obsoletos, como smartphones con una cámara de sólo 8 megapíxeles o tabletas con apenas 12 GB de almacenamiento. Trabajadores con martillos cortan los dispositivos más voluminosos, mientras otros retiran componentes peligrosos como las baterías de iones de litio. La escena es como una retorcida película de Pixar, con los aparatos condenados a ir en una implacable cinta transportadora hacia una máquina que los tritura en montones de cobre, aluminio y acero.

«En nuestra sociedad, siempre tenemos que tener el nuevo y mejor producto», dijo Aaron Blum, cofundador y director de operaciones de ERI, en una visita a las instalaciones. Los estadounidenses gastaron 71.000 millones de dólares en equipos de telefonía y comunicación en 2017, casi cinco veces más de lo que gastaban en 2010, incluso ajustado a la inflación, según la Oficina de Análisis Económico. (Solo Apple vendió 60 millones de iPhones en el país el año pasado, según Counterpoint Research). Cuando compramos algo nuevo, nos deshacemos de lo viejo. Ese ciclo de consumo ha convertido los residuos electrónicos en el flujo de residuos sólidos de más rápido crecimiento del mundo.

Se espera que ese flujo se convierta en un torrente a medida que el mundo se actualice al 5G, el siguiente gran paso en la tecnología inalámbrica. El 5G promete velocidades más rápidas y otros beneficios. Pero los expertos dicen que también dará lugar a un aumento dramático de la basura electrónica, ya que millones de teléfonos inteligentes, módems y otros gadgets incompatibles con las redes 5G se vuelven obsoletos. «No creo que la gente entienda la magnitud de la transición», dice el cofundador y presidente ejecutivo de ERI, John Shegerian. «Esto es más grande que el cambio del blanco y negro al color, más grande que lo analógico a lo digital, por muchas multitudes.»

Shegerian, de ERI, se encuentra para un retrato entre ordenadores portátiles que están siendo renovados en Fresno el 9 de mayo. – Christie Hemm Klok para TIME
Shegerian, de ERI, aparece para un retrato entre ordenadores portátiles que están siendo renovados en Fresno el 9 de mayo. Christie Hemm Klok para TIME

Eso es un buen negocio para ERI, que cobra a los clientes por recoger sus aparatos electrónicos y por borrar sus datos de forma segura; la empresa también gana dinero con el reacondicionamiento y la reventa de dispositivos. Pero menos de una cuarta parte de los residuos electrónicos de Estados Unidos se reciclan, según una estimación de las Naciones Unidas. El resto se incinera o acaba en los vertederos. Esto es una mala noticia, ya que los residuos electrónicos pueden contener materiales nocivos como el mercurio y el berilio que suponen un riesgo para el medio ambiente.

Parte del problema es la normativa. Sólo 19 estados tienen leyes que prohíben los aparatos electrónicos en la basura normal. En los estados que no cuentan con estas normas, como Nevada, los aparatos electrónicos suelen acabar en los cubos de basura y de reciclaje, dijo Jeremy Walters, director de relaciones comunitarias de la empresa de recogida de residuos Republic Services. Dejando a un lado las preocupaciones medioambientales, compactar baterías de iones de litio inflamables con el reciclaje de papel puede ser peligroso; los centros de reciclaje han informado de un aumento de los incendios.

Incluso cuando existen normas sobre residuos electrónicos, se deja en manos de los consumidores el manejo adecuado de sus viejos dispositivos. Pero reciclarlos puede ser una molestia. En lugar de simplemente tirar un teléfono usado en un contenedor fuera de sus casas, mucha gente tiene que llevar sus aparatos electrónicos a una tienda, que puede pagarles por ellos pero también podría cobrarles por deshacerse de ellos. Muchos consumidores, paralizados por las molestias o desanimados por el gasto, se limitan a tirar sus aparatos a la basura o a guardarlos en un cajón, esperando que desaparezcan sin más. «No tenemos necesariamente las medidas necesarias para asegurarnos de que la gente no los tira», dijo Walters.

Un montón de placas de circuitos, que pueden encontrarse en muchos aparatos electrónicos modernos, en la planta de ERI en Fresno en mayo. ERI las separa de su lugar de origen para descomponerlas y reciclarlas adecuadamente. – Christie Hemm Klok para TIME
Un montón de placas de circuitos, que pueden encontrarse en muchos aparatos electrónicos modernos, en la planta de ERI en Fresno en mayo. ERI las separa de su lugar de origen para descomponerlas y reciclarlas adecuadamente. Christie Hemm Klok para TIME

Una solución es hacer que los aparatos electrónicos duren tanto como antes. En las instalaciones de ERI, Shegerian mostró a TIME docenas de televisores de los años 70 y 80 que dejaron de funcionar hace poco. Sin embargo, las empresas tecnológicas están acelerando el ritmo de la obsolescencia. La mayoría de las baterías de los teléfonos inteligentes no se pueden sustituir fácilmente cuando dejan de tener carga, los nuevos ordenadores portátiles no aceptan los cables antiguos y las empresas de software impulsan actualizaciones que no funcionan en los dispositivos viejos. «Nuestros productos hoy en día no duran tanto como antes, y es una estrategia de los fabricantes para forzarnos a ciclos de actualización cada vez más cortos», dijo Kyle Wiens, el fundador de iFixit, que publica guías de reparación de bricolaje. Los AirPods de Apple, por ejemplo, pueden tener problemas para mantener la carga después de dos años. Apple declinó hacer comentarios.

Algunos grupos ecologistas dicen que empresas multimillonarias como Apple y Samsung deberían asumir el coste del reciclaje de los dispositivos que venden. Los legisladores de algunas partes de Europa y Canadá y de algunos estados de Estados Unidos han aprobado las llamadas leyes de Responsabilidad Ampliada del Productor (RAP), que exigen a los fabricantes que establezcan y financien sistemas para reciclar o recoger los productos obsoletos. «La legislación mundial sobre EPR nivela el terreno de juego, porque esto no puede hacerse de forma voluntaria», dijo Scott Cassel, fundador del Product Stewardship Institute, que aboga por las leyes de EPR. «Pero Estados Unidos se resiste a cualquier cambio en las leyes existentes».

Aún así, algunas empresas están aumentando sus esfuerzos de reciclaje por su cuenta, ya sea por el beneficio económico o el impulso de las relaciones públicas (la extracción de materiales frescos tiene costes financieros, ambientales y humanos propios). Por ejemplo, Apple presentó en 2018 a Daisy, un robot reciclador de teléfonos inteligentes que puede desmontar 200 iPhones cada hora, y dice que desvió 48.000 toneladas métricas de residuos electrónicos de los vertederos ese año. Pero eso es una gota de agua comparado con los 50 millones de toneladas de residuos electrónicos que se generaron en todo el mundo el año pasado, una cifra que se disparará a medida que los consumidores sustituyan sus viejos dispositivos por los aparatos más nuevos preparados para el 5G que el dinero puede comprar.

Esto aparece en la edición del 03 de junio de 2019 de TIME.

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