En otra ominosa señal de los tiempos, Second City se pone a la venta

El Second City -el centro de comedia de sketches e improvisación con sede en Chicago que ayudó a lanzar las carreras de Dan Aykroyd, John Belushi, Tina Fey, Bill Murray y muchos otros- está a la venta por segunda vez en sus 61 años de historia.

La noticia llega cuando los teatros de todo el país se han visto afectados por la pandemia de coronavirus y las restricciones a las salas. Pero The Second City también se enfrenta a las acusaciones de racismo y sexismo que llevaron a la sorprendente dimisión del copropietario Andrew Alexander a principios de este año.

Qué significa la venta para la compañía, que también tiene escuelas y teatros en Hollywood y Toronto, sigue sin estar claro. Los teatros de la compañía están abiertos en Toronto, pero «se está siguiendo de cerca la evolución de la situación en Chicago y Los Ángeles», según un comunicado de prensa del martes. Las clases de la escuela se han trasladado a Internet.

En un comunicado, la compañía dijo que considerará «las expresiones de interés cualificadas a través de un proceso que se desarrollará en los próximos meses», según el comunicado.

La noticia de la venta a sólo seis meses de la pandemia crea otra pregunta sobre la viabilidad a corto plazo de la famosa escena de la comedia en Chicago, que también es el hogar de The iO Theater y The Annoyance Theater.

The Second City -que hoy en día forma a unos 18.000 aspirantes a actores, directores, escritores de comedia e improvisadores cada año, según el programa Curious City de WBEZ- tiene una larga historia en Chicago.

A principios de los años 60, el escenario de The Second City estaba formado por estudiantes universitarios que hacían teatro satírico en respuesta a los movimientos políticos y sociales de la época. Para muchos, fue una breve parada antes de seguir otras carreras, dijo Jeffrey Sweet, autor de Something Wonderful Right Away: An Oral History of the Second City and the Compass Players.

«De repente, empezaron a hacerse famosos fuera de Second City, y la gente se fue a Second City para empezar su carrera», dijo Sweet. «Así que ese fue el primer gran cambio»

El lanzamiento de Saturday Night Live en 1975, supuso otro cambio para el teatro, que pasó de la sátira social y política a «gente que quería entrar en el mundo del espectáculo», dijo Sweet.

Y, muchos lo hicieron.

Algunos de los nombres más importantes del entretenimiento se han formado en The Second City, como Alan Arkin, Aidy Bryant, John Candy, Steve Carell, Stephen Colbert, Julia Louis-Dreyfus, Chris Farley, Keegan-Michael Key, Eugene Levy, Jane Lynch, Jack McBrayer, Mike Myers, Catherine O’Hara, Amy Poehler, Gilda Radner, Harold Ramis, Joan Rivers, Sam Richardson, Amber Ruffin, Horatio Sanz, Amy Sedaris, Martin Short, Jason Sudeikis y Fred Willard.

El presentador de Saturday Night Live, Chris Redd, otro ex alumno de The Second City Touring Company, habló con Curious City sobre el lugar que ocupa el teatro en la comedia.

«La comunidad es una parte importante de por qué creo que Chicago es un gran lugar para la improvisación. Es la cuna de tantas grandes instituciones y maestros», dijo en una historia de Curious City de febrero de 2018. «La cantidad de tiempo en el escenario también es un elemento clave para Chicago. Hay tantos lugares para tocar y desarrollarse, y aún más lugares para iniciar tus propios espectáculos y crear tiempo de escenario para ti. Todo esto mezclado con los diferentes estilos y la competencia es sólo un ingrediente para el éxito.»

Alegaciones de discriminación racial y desigualdad salarial

La compañía ha estado reconstruyendo su cultura y políticas administrativas después de que un tuit del 4 de junio del ex alumno Dewaye Perkins desencadenara una tormenta de fuego viral que llevó a la sorprendente dimisión de Alexander.

Angela Oliver, intérprete de la escena de la comedia de improvisación y sketch de Chicago durante más de una década, dijo que se sintió menospreciada en The Second City. Y no fue la única en criticar esto. Una carta abierta de antiguos alumnos y empleados publicada el 8 de junio decía que el teatro participaba en la discriminación racial, la desigualdad salarial y la manipulación y monetización de la comunidad negra.

Desde entonces, Second City ha publicado una serie de medidas que está tomando para hacer frente al supuesto racismo, incluyendo la contratación de una empresa externa de recursos humanos para revisar e investigar las acusaciones y proporcionar a los directores, productores, directores de escena y directores musicales una educación antirracista.

«He tenido una extraordinaria carrera de 47 años guiando esta maravillosa institución de comedia viva y dinámica», escribió Alexander en el comunicado de prensa del martes. «Pero es hora de que una nueva generación con ideas frescas lleve a la compañía al siguiente nivel».

La veterana improvisadora de Chicago Susan Messing dijo que es hora de un cambio, y espera que los próximos líderes de The Second City escuchen algunas de las preocupaciones planteadas por antiguos alumnos como Perkins y Oliver.

Messing, de 56 años, también espera que The Second City pueda volver a sus raíces: «Necesitamos la sátira social y política y eso tal vez tenga que ser reelaborado y replanteado», dijo.

The Second City no dio una razón para el anuncio del martes. El asesor de Second City en la venta es Houlihan Lokey, un banco de inversión global.

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