escalpado

El cuero cabelludo es una práctica que consiste en arrancar el cuero cabelludo, «la piel de la cabeza», de un enemigo muerto como trofeo, y que tiene su origen en la antigua caza de cabezas. La palabra inglesa «scalp» (cuero cabelludo) deriva del danés skalp (concha, cáscara), que, al igual que el nórdico antiguo skalpr (vaina), pertenece a la raíz verbal indoeuropea skel- (cortar), por lo que está relacionada con skelo (danés: skaal, sueco: skål), el término germánico para «recipiente para beber». Según Paulus Diaconus, skelo se aplicaba originalmente sólo a los recipientes hechos con cráneos, de los que se bebía la sangre de los enemigos vencidos tanto en la antigüedad germánica como en la clásica. En consecuencia, en el inglés medio scalp seguía significando «cráneo», y sólo después del siglo XVII la palabra adoptó el significado más común y específico de «piel de la cabeza». A partir de ese momento, la palabra «scalping» se utilizó para describir el «pelado» de la piel de la cabeza de los enemigos muertos y, en ocasiones, aún vivos, y sobre todo para su práctica entre varias tribus indias de América del Norte y del Sur, donde servía para satisfacer la sed de gloria y honor o simplemente como medio de venganza.
Aunque los pueblos nativos americanos fueron acusados con demasiada frecuencia de ser los únicos que practicaban el scalping, en realidad no hacían nada que no hubieran hecho otros antes. Herodoto encontró la práctica entre los escitas pónticos y, según los Macabeos, los antiguos persas arrancaban el cuero cabelludo de uno de sus prisioneros. Orosio informa que los romanos arrancaron el cuero cabelludo durante la batalla en la llanura de Raudine. Es muy probable que las tribus germánicas se comportaran de forma similar, pues sabemos que atribuían poderes mágicos a un mechón de cabello humano, considerándolo como el símbolo del hombre libre. En el derecho germánico, si un tribunal exigía que se afeitara la cabeza del culpable se consideraba una sentencia especialmente grave; en casos muy graves, el tribunal podía decretar que se arrancara el pelo con la piel. Los vándalos utilizaban esta forma de arrancar el cuero cabelludo (decalvatio) como método de tortura; varias disposiciones del Sachsenspiegel, el código legal más antiguo e influyente de la Alemania medieval, equivalen a lo mismo. Las cabezas rapadas y calvas de los prisioneros en los campos de concentración nazis, así como las de las bochesses (amantes de los alemanes) tras la derrota de la Wehrmacht en las zonas ocupadas por Alemania durante la Segunda Guerra Mundial, son horribles recuerdos de esa espantosa tradición.
Fuera de Europa, las tribus de Siberia occidental practicaron el scalping hasta tiempos recientes, al igual que los pueblos naga del estado indio de Assam y varios grupos del interior de Célebes. En 1845, el viajero británico John Duncan vio desfilar al regimiento Apadomey del legendario ejército negro amazónico ante el rey de Dahomey, con 700 cabelleras como trofeo. La descripción sobrecogedora de Duncan ha sido adaptada muchas veces, la más reciente en Conan el Destructor, de Richard Fleischer, donde Grace Jones interpreta a una guerrera armada con un cuchillo y cubierta, según parece, de cabelleras. En el Caribe, las cacerías de cabelleras eran organizadas por los esclavos fugitivos, especialmente los «bosquimanos» de Surinam, que, siguiendo la costumbre africana, utilizaban las cabelleras con fines ceremoniales dentro de sus asilos fortificados (palenques).
Entre los pueblos nativos de ambas Américas, la caza de cabelleras no estaba originalmente muy extendida y sólo se practicaba en raras ocasiones y a pequeña escala. No fue hasta que se introdujeron las armas de fuego y los cuchillos de acero que la toma de cabelleras como botín se hizo más frecuente. Incluso entonces, la toma de cabelleras no se generalizó hasta el siglo XVIII, cuando los grupos europeos en guerra adoptaron la costumbre de publicar recompensas por las cabelleras para aterrorizar al enemigo de turno. Sin embargo, para entonces ya no se trataba sólo de «rojos» que arrancaban la cabellera a «blancos» y a otros «rojos», sino también de «blancos» que arrancaban la cabellera a «rojos» y a otros «blancos». En la guerra entre Kansas y Nebraska de la década de 1850, los «malditos abolicionistas» fueron arrancados la cabellera, al igual que algunos oponentes políticos durante la campaña electoral presidencial de 1856 entre Buchanan y Fremont.

Peter Martin

Bibliografía

Friederici, G. (1906). Skalpieren und ähnliche Kriegsgebräuche in Amerika. Braunschweig.

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