Fisiología

La época clásicaEditar

El estudio de la fisiología humana como campo médico tiene su origen en la Grecia clásica, en la época de Hipócrates (finales del siglo V a.C.). Fuera de la tradición occidental, se puede reconstruir que las primeras formas de fisiología o anatomía estuvieron presentes más o menos en la misma época en China, India y otros lugares.Hipócrates incorporó su sistema de creencias llamado teoría de los humores, que consistía en cuatro sustancias básicas: tierra, agua, aire y fuego. A cada sustancia le corresponde un humor: bilis negra, flema, sangre y bilis amarilla, respectivamente. Hipócrates también señaló algunas conexiones emocionales con los cuatro humores, que Claudio Galeno ampliaría posteriormente. El pensamiento crítico de Aristóteles y su énfasis en la relación entre estructura y función marcaron el inicio de la fisiología en la antigua Grecia. Al igual que Hipócrates, Aristóteles adoptó la teoría humoral de la enfermedad, que también consistía en cuatro cualidades primarias de la vida: calor, frío, humedad y sequedad. Claudio Galeno (c. 130-200 d.C.), conocido como Galeno de Pérgamo, fue el primero en utilizar experimentos para investigar las funciones del cuerpo. A diferencia de Hipócrates, Galeno sostenía que los desequilibrios humorales podían localizarse en órganos específicos, incluso en todo el cuerpo. Su modificación de esta teoría permitió a los médicos realizar diagnósticos más precisos. Galeno también se basó en la idea de Hipócrates de que las emociones también estaban ligadas a los humores, y añadió la noción de temperamentos: el sanguíneo se corresponde con el sanguíneo; el flemático está ligado a la flema; la bilis amarilla está relacionada con el colérico; y la bilis negra se corresponde con el melancólico. Galeno también consideraba que el cuerpo humano constaba de tres sistemas conectados: el cerebro y los nervios, responsables de los pensamientos y las sensaciones; el corazón y las arterias, que dan vida; y el hígado y las venas, a los que se atribuye la nutrición y el crecimiento. Galeno fue también el fundador de la fisiología experimental. Y durante los siguientes 1.400 años, la fisiología galénica fue una herramienta poderosa e influyente en la medicina.

Periodo moderno tempranoEditar

Jean Fernel (1497-1558), un médico francés, introdujo el término «fisiología». Se atribuye a Galeno, Ibn al-Nafis, Miguel Servet, Realdo Colombo, Amato Lusitano y William Harvey, importantes descubrimientos sobre la circulación de la sangre. Santorio Santorio, en la década de 1610, fue el primero en utilizar un dispositivo para medir la frecuencia del pulso (el pulsilogio), y un termoscopio para medir la temperatura.

En 1791 Luigi Galvani describió el papel de la electricidad en los nervios de ranas disecadas. En 1811, César Julien Jean Legallois estudió la respiración en disecciones y lesiones de animales y encontró el centro de la respiración en la médula oblonga. Ese mismo año, Charles Bell terminó sus trabajos sobre lo que más tarde se conocería como la ley de Bell-Magendie, que comparaba las diferencias funcionales entre las raíces dorsales y ventrales de la médula espinal. En 1824, François Magendie describió las raíces sensoriales y produjo la primera evidencia del papel del cerebelo en el equilibrio para completar la ley de Bell-Magendie.

En la década de 1820, el fisiólogo francés Henri Milne-Edwards introdujo la noción de división fisiológica del trabajo, que permitía «comparar y estudiar los seres vivos como si fueran máquinas creadas por la industria del hombre.» Inspirado en la obra de Adam Smith, Milne-Edwards escribió que el «cuerpo de todos los seres vivos, ya sean animales o plantas, se asemeja a una fábrica… donde los órganos, comparables a los obreros, trabajan incesantemente para producir los fenómenos que constituyen la vida del individuo». En los organismos más diferenciados, el trabajo funcional podía repartirse entre diferentes instrumentos o sistemas (denominados por él como aparatos).

En 1858, Joseph Lister estudió la causa de la coagulación e inflamación de la sangre que se producía tras lesiones previas y heridas quirúrgicas. Más tarde descubrió e implementó los antisépticos en la sala de operaciones, y como resultado, disminuyó la tasa de mortalidad de la cirugía en una cantidad sustancial.

La Sociedad Fisiológica se fundó en Londres en 1876 como un club gastronómico. La Sociedad Fisiológica Americana (APS) es una organización sin ánimo de lucro que se fundó en 1887. La Sociedad está, «dedicada a fomentar la educación, la investigación científica y la difusión de información en las ciencias fisiológicas».

En 1891, Ivan Pavlov realizó una investigación sobre las «respuestas condicionales» que implicaba la producción de saliva de los perros en respuesta a una campana y a estímulos visuales.

En el siglo XIX, el conocimiento fisiológico comenzó a acumularse a un ritmo rápido, en particular con la aparición en 1838 de la teoría celular de Matthias Schleiden y Theodor Schwann. En ella se afirmaba radicalmente que los organismos están formados por unidades llamadas células. Los descubrimientos posteriores de Claude Bernard (1813-1878) desembocaron en su concepto de milieu interieur (medio interno), que más tarde sería retomado y defendido como «homeostasis» por el fisiólogo estadounidense Walter B. Cannon en 1929. Por homeostasis, Cannon entendía «el mantenimiento de estados estables en el cuerpo y los procesos fisiológicos a través de los cuales se regulan». En otras palabras, la capacidad del cuerpo para regular su entorno interno. William Beaumont fue el primer estadounidense que utilizó la aplicación práctica de la fisiología.

Fisiólogos del siglo XIX como Michael Foster, Max Verworn y Alfred Binet, basándose en las ideas de Haeckel, elaboraron lo que llegó a llamarse «fisiología general», una ciencia unificada de la vida basada en las acciones celulares, más tarde rebautizada en el siglo XX como biología celular.

Periodo moderno tardíoEditar

En el siglo XX, los biólogos se interesaron por el funcionamiento de otros organismos además del ser humano, dando lugar a los campos de la fisiología comparada y la ecofisiología. Entre las principales figuras de estos campos se encuentran Knut Schmidt-Nielsen y George Bartholomew. Más recientemente, la fisiología evolutiva se ha convertido en una subdisciplina distinta.

En 1920, August Krogh ganó el Premio Nobel por descubrir cómo se regula el flujo sanguíneo en los capilares.

En 1954, Andrew Huxley y Hugh Huxley, junto a su equipo de investigación, descubrieron los filamentos deslizantes en el músculo esquelético, lo que hoy se conoce como la teoría de los filamentos deslizantes.

Recientemente, se han producido intensos debates sobre la vitalidad de la fisiología como disciplina (¿Está muerta o viva?). Si la fisiología es quizás menos visible hoy en día que durante la edad de oro del siglo XIX, es en gran parte porque el campo ha dado a luz a algunos de los dominios más activos de las ciencias biológicas actuales, como la neurociencia, la endocrinología y la inmunología. Además, la fisiología sigue considerándose a menudo como una disciplina integradora, que puede reunir en un marco coherente datos procedentes de varios dominios diferentes.

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