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Las ondas sonoras, como los ultrasonidos, se utilizan en todo tipo de aplicaciones, desde los sensores caseros de detección de movimiento hasta la evaluación del desarrollo del feto durante el embarazo. También se utilizan para obtener imágenes de órganos internos. En abril de 2013, la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA) aprobó el uso de FibroScan®, un dispositivo que utiliza ondas sonoras para realizar una elastografía transitoria, una medición de la elasticidad del hígado. Ahora, la biopsia hepática, considerada el estándar de oro para evaluar la salud del hígado en personas con el virus de la hepatitis C (VHC) crónica, el virus de la hepatitis B y otros trastornos hepáticos, tiene un rival menos invasivo.

Aunque es nuevo en EE.UU., FibroScan, fabricado por la empresa parisina Echosens, lleva en el mercado desde 2003. Se utiliza en más de 70 países. En España, ha sustituido a la biopsia hepática para la estadificación de la fibrosis, la extensión del tejido cicatricial en el hígado, un indicador de la enfermedad hepática.

Funcionamiento de FibroScan

FibroScan utiliza un transductor de ultrasonidos, una sonda que se coloca entre las costillas del lado derecho, en una pequeña zona de la piel recubierta con un gel. La sonda emite ondas sonoras que atraviesan el hígado y rebotan como ondas de cizallamiento. Cuanto más rígido es el hígado, más rápido viajan las ondas y mayor es el grado de fibrosis. Después de tomar 10 lecturas, se promedia el total. El resultado se da en kiloPascales (kPa).

La fibrosis hepática se suele clasificar utilizando la puntuación Metavir. F0 indica que no hay cicatrización; FI significa que hay una cicatrización mínima; F2 y F3 indican una cicatrización más extensa; F4 señala cirrosis, o cicatrización irreversible.

FibroScan es más preciso en los extremos opuestos del sistema de puntuación de la fibrosis. «Puede que no sea muy bueno a la hora de decir a alguien si tiene un 1 o un 2 en la puntuación de Metavir», dice Kenneth Sherman, MD, PhD, Profesor de Medicina Gould y director de la División de Enfermedades Digestivas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Cincinnati. «En términos de diagnóstico de cirrosis, es una prueba muy buena».

Comparación de FibroScan y biopsia

Cuando FibroScan y la biopsia se enfrentan, cada uno tiene ventajas y desventajas. El FibroScan no es invasivo (sin agujas ni incisiones), no requiere sedación y no causa efectos secundarios. Es un procedimiento indoloro que dura entre 10 y 15 minutos en la consulta de su médico, con resultados inmediatos.

Por otro lado, las biopsias (especialmente para los pacientes con hemofilia) se realizan en un entorno hospitalario, pueden ser dolorosas y pueden provocar hemorragias. Además, como las biopsias pueden costar entre 2.000 y 3.000 dólares, la mayoría de las compañías de seguros sólo cubren las pruebas repetidas cada pocos años. En cambio, FibroScan, que cuesta unos 200 dólares, permite realizar pruebas en serie con mayor frecuencia. «Algunos datos longitudinales muestran que los cambios a lo largo del tiempo -no cada semana o cada mes, sino cada año- pueden reflejar el grado general de fibrosis del hígado», dice Sherman.

El Consejo Asesor Médico y Científico de la Fundación Nacional de Hemofilia (MASAC) publicó su Recomendación MASAC #223: «Recomendaciones del MASAC sobre la biopsia hepática en individuos con hemofilia». En ella, el grupo asesor afirma que es preferible realizar pruebas no invasivas de la función hepática en personas con trastornos hemorrágicos. Sin embargo, si los resultados no son concluyentes, puede ser necesaria la biopsia hepática, dice el documento.

Es importante sopesar el tamaño de la muestra y la tasa de error cuando se trata de FibroScan y la biopsia hepática. Los errores de muestreo pueden producirse hasta en un tercio de las biopsias, lo que da lugar a una estadificación de la fibrosis demasiado alta o demasiado baja. «Las biopsias hepáticas a menudo no se realizan a un nivel óptimo en cuanto al tamaño, compuesto por la anchura (el calibre de la aguja utilizada) y la longitud que se necesita para determinar la presencia o ausencia de cirrosis o fibrosis», afirma Sherman.


Eraxion/Thinkstock

Sin embargo, una biopsia bien hecha puede proporcionar información que su competidor no puede. «FibroScan no puede informarle sobre la actividad de la enfermedad», dice Sherman. «No te dirá sobre las condiciones comórbidas». Eso significa que las personas con hemofilia, VIH y VHC pueden seguir beneficiándose de la biopsia. «Las biopsias aportan pruebas de lesiones crónicas asociadas a las terapias antirretrovirales», dice. Estas lesiones incluyen la esteatosis (hígado graso) y la esteatohepatitis no alcohólica provocada por los fármacos tóxicos para el hígado, añade. Las biopsias también pueden detectar la inflamación causada por una infección bacteriana, que es más probable que se produzca en personas con VIH, dice Sherman.

En algunos casos, las biopsias y el FibroScan pueden ser compañeros. La evaluación inicial del daño hepático podría realizarse mediante una biopsia y correlacionarse con el FibroScan, dice Sherman. El FibroScan podría utilizarse entonces para futuras pruebas. «Los cambios en la puntuación de FibroScan serían entonces significativos. Representarían la progresión o la regresión», dice.

Limitaciones

FibroScan tiene limitaciones. El sitio web del fabricante dice que no está indicado para personas con dispositivos médicos implantables, mujeres embarazadas o pacientes con VHC que tengan ascitis, acumulación de líquido en el abdomen.

Aunque el coste para realizar un FibroScan es relativamente bajo, el equipo no lo es. Sherman calcula que el desembolso del equipo es de 131.000 dólares. «Creo que ese coste inicial será un obstáculo para muchas organizaciones y consultas individuales», afirma. A pesar del precio, Sherman tiene el ojo puesto en el dispositivo de escaneo. «Estoy ansioso por conseguir uno», afirma.

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