Insectos en la ciudad

oruga urticante

La oruga de la polilla de franela del sur esconde una serie de espinas venenosas bajo sus suaves pelos. Imagen: M. Merchant

La mayoría de las orugas urticantes pertenecen a la familia de insectos conocida como polillas de la franela. Las polillas de franela reciben su nombre por el aspecto de franela de las alas del adulto, que están revestidas de escamas sueltas mezcladas con largos pelos. Los estadios inmaduros de las polillas de la franela son orugas revestidas de finos pelos y espinas venenosas. Las espinas, cuando se rozan con la piel, producen una dolorosa erupción o picadura. La polilla de franela y la oruga urticante más conocida en Texas es la polilla de franela del sur, o la oruga de la polilla del coño, Megalopyge opercularis. En Texas estas orugas se conocen comúnmente como «áspides». Esta oruga suele ser abundante y puede infestar los árboles de sombra y los arbustos alrededor de las casas, las escuelas y los parques. Son de menor importancia como enemigos de los árboles de sombra, pero pueden causar una fuerte picadura. Cuando una oruga de la polilla del coño se frota o se presiona contra la piel, los pelos venenosos se clavan en la piel causando una severa sensación de quemazón y sarpullido.

Identificación

Las orugas de la polilla de la franela del sur tienen forma de lágrima y, con sus largos y sedosos pelos, se asemejan a un mechón de algodón o piel. Su color varía desde el amarillo o el gris hasta el marrón rojizo, o una mezcla de colores. La larva madura mide de 1 a 1,5 pulgadas de largo y tiene siete pares de prolegómenos (pinzas en forma de ventosa, en la mitad posterior del cuerpo). La polilla adulta tiene alas romas cubiertas de pelo largo y ondulado y una envergadura de 1 a 1,5 pulgadas. Las alas son anaranjadas en la base, pasando a ser de color crema en las puntas, y las patas están cubiertas de delicados pelos de colores llamativos. Otras orugas urticantes comunes en Texas son la polilla Io, la polilla buck y la polilla saddleback.

Biología

Polilla adulta de la polilla de la franela del sur, Megalopyge opercularis, Foto de Laura Bellmore.

Las polillas adultas de la franela emergen a finales de la primavera o principios del verano para poner varios cientos de huevos en los árboles huéspedes favoritos, como robles, pacanas, olmos, almez y otros árboles. Las orugas también pueden verse alimentándose de yaupones enanos y otros arbustos. Cada año se producen una o dos generaciones, aunque las orugas de la polilla de la franela del sur suelen ser más comunes en otoño.

La oruga pasa el invierno dentro de un capullo de forma única. Los capullos pueden encontrarse en el tronco o en las ramas de la planta huésped. En uno de los extremos del capullo hay una trampilla para que el adulto pueda salir de la caja de pupa. La superficie dorsal del capullo está marcada por una estructura similar a la cicatriz de una hoja. El color es más o menos el mismo que el de la larva, porque los pelos de la larva están incorporados en la seda.

Daños

Las orugas de la polilla del Gato rara vez causan daños graves a los árboles; sin embargo, pueden suponer un peligro para la salud de los niños y los jardineros. El dolor intenso y punzante se desarrolla inmediatamente o en los cinco minutos siguientes al contacto con la oruga. Las picaduras en el brazo también pueden provocar dolor en la región axilar. Pueden aparecer manchas eritematosas (de color sangre) en el lugar de la picadura. Otros síntomas son dolores de cabeza, náuseas, vómitos, linfadenopatía, linfadenitis y, a veces, shock o estrés respiratorio. El dolor suele remitir en una hora y las manchas desaparecen en un día aproximadamente.

Primeros auxilios

Picaduras de la oruga de la polilla del franela del sur

Picaduras de la oruga de la polilla del franela del sur

Se debe aplicar una bolsa de hielo en el lugar de la picadura, y se pueden administrar antihistamínicos orales para ayudar a aliviar el picor y la sensación de ardor. En el caso de las orugas con espinas gruesas (como la oruga de la polilla y la oruga de la silla de montar), pruebe a aplicar cuidadosamente cinta de celofán en el lugar de la picadura y a retirarla. Esto ayuda a eliminar las espinas irritantes. En caso de reacciones alérgicas, como picor generalizado o dificultad para respirar, acuda inmediatamente al médico. Para el dolor intenso, los médicos a veces administran meperidina HCl, morfina o codeína; la aspirina no es eficaz. Las lesiones oculares también deben remitirse a un especialista inmediatamente.

Control

Las orugas de la polilla del Gato pueden controlarse cuando se vuelven abundantes mediante la pulverización con un pesticida residual como la permetrina, la ciflutrina o pulverizaciones similares etiquetadas para el control de orugas en plantas ornamentales. En algunos casos, como en los patios de los colegios, la mejor solución puede ser educar a los alumnos y profesores sobre lo que son las orugas y la importancia de no tocarlas con las manos desnudas.

Para más información

La información sobre primeros auxilios que aparece en esta publicación se basa en las recomendaciones publicadas en Physician’s Guide to Arthropods of Medical Importance (Jerome Goddard, 1996, CRC Press, 2nd Ed.). Para más información sobre las orugas urticantes, solicite la publicación L-1312, Stinging Caterpillars, en la oficina de extensión de su condado. Estas publicaciones, y la ayuda con preguntas adicionales acerca de las orugas u otros problemas de plagas, pueden obtenerse contactando con la oficina de Extensión de su condado.

Autor

Michael Merchant, Ph.D., Profesor y Entomólogo Urbano de Extensión, Servicio de Extensión de AgriLife de Texas

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