Monotropa uniflora: cómo una planta estafó a los hongos

Rupesh Paudyal

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22 de mayo, 2019 – 4 min read

Las plantas son grandes productoras – son la fuente de alimento para muchos de los animales de la tierra, insectos y microbios. Como productores primarios autótrofos, las plantas están arraigadas a la base de la cadena alimentaria con la misma firmeza con la que están arraigadas al suelo. Una famosa cadena alimentaria que aprendimos en la escuela nos enseñó que la planta produce su propio alimento utilizando la luz solar, el dióxido de carbono y el agua. Un conejo se alimenta de la planta. Un zorro se come al conejo. Y cuando el zorro muere, los microbios se comen (descomponen) el cuerpo del zorro, que vuelve a la tierra. Los microbios están, por tanto, en la cima de la cadena alimentaria, ya que se alimentan (infectan) de animales y plantas.

Algunas plantas han encontrado formas de eludir esta regla. Por ejemplo, la Venus atrapamoscas, una planta carnívora, se alimenta de insectos y hormigas atrapándolos en sus hojas. Algunas plantas, como el muérdago, son parásitas y crecen sobre otra planta. Los muérdagos penetran en la planta huésped a través de su raíz modificada, llamada haustorio, para absorber los nutrientes.

Los hongos parásitos de gran éxito también utilizan el haustorio para infectar y robar los nutrientes de las plantas. Sin embargo, los hongos no siempre son parásitos. Algunos hongos y plantas forman asociaciones beneficiosas denominadas simbiosis micorrícicas, en las que el hongo coloniza la raíz de la planta huésped. En el mutualismo planta-micorriza, el hongo gana azúcares fijados por las plantas y, a cambio, los hongos proporcionan a la planta nutrientes vitales del suelo.

La fotosíntesis es un proceso fundamental para la identidad de las plantas. A pesar de encontrar fuentes de alimentación alternativas, las plantas mencionadas siguen realizando el proceso de fotosíntesis. Sin embargo, al igual que los hongos, la Monotropa uniflora o pipa de la India, es tan rebelde que no sigue ninguna de estas reglas. De hecho, está tan fuera del radar, que actúa como un parásito que se alimenta de hongos.

La pipa de la India se confunde a menudo con un hongo, mientras que algunos la llaman la «planta fantasma» debido a su aspecto blanco. Esto se debe a que la pipa de la India carece de pigmentos de clorofila, que dan a las plantas su color verde. La pipa india no es fotosintética, ya que carece de los genes necesarios para la fotosíntesis.

Como la pipa india no puede hacer la fotosíntesis, tampoco entra en la categoría de «productor» de la cadena alimentaria. Sorprendentemente, hay más de 3.000 especies de plantas no fotosintéticas, lo que significa que deben encontrar una fuente de alimento alternativa para sobrevivir. Algunas de ellas son miembros de la familia Ericaceae, que incluye la pipa de la India. Las Ericáceas son una familia de plantas con flores (angiospermas) que contienen importantes plantas económicas como los arándanos, los arándanos rojos y el rododendro.

Las pipas de la India pueden crecer en suelos forestales oscuros y densos cubiertos de hojas y escombros. Estas flores silvestres perennes están dispersas por todo el hemisferio norte y suelen crecer entre 10 y 30 centímetros de altura. Cada tallo de la planta lleva una sola flor blanca. El tallo se arquea en la punta para que la joven flor cerrada apunte hacia el suelo, lo que garantiza que el polen esté protegido del agua de lluvia. Una vez que la flor madura, se abre y apunta ligeramente, pero no completamente, hacia arriba. Esto sigue protegiendo a la flor del agua de lluvia y también hace que las flores sean más accesibles para los insectos polinizadores.

La pipa de la India es aparentemente algo comestible (¡aunque no lo recomiendo!) pero es más útil para fines medicinales. Contiene componentes que actúan como nerviosos, sedantes y analgésicos. Las pipas indias tienen sustancias nerviosas que calman los nervios, por lo que son útiles para tratar las convulsiones. El líquido transparente de los tallos era utilizado por los indios americanos para tratar problemas oculares. Uno de los principales ingredientes de la planta es el ácido salicílico, que puede utilizarse para tratar las verrugas. A pesar del atractivo de estas plantas, son difíciles de propagar, por lo que siguen siendo flores silvestres perennes.

Inversión de la cadena alimentaria

La pipa india es una micoheterótrofa, lo que significa que forma una relación parasitaria con los hongos. La planta sólo se alimenta de un grupo de hongos micorrícicos, los hongos Russula. Estos hongos forman una asociación beneficiosa llamada simbiosis micorrícica con las plantas fotosintéticas. El hongo proporciona nutrientes del suelo a la planta y, a cambio, ésta recibe carbono fijo que puede utilizar fácilmente como alimento.

Como no productor, la pipa india engaña al hongo -que ya está en simbiosis micorrícica con otra planta fotosintética- para que forme una nueva asociación micorrícica. Pero como la pipa de la India no puede realizar la fotosíntesis, no proporciona al hongo azúcares fijos. De hecho, la pipa de la India roba de alguna manera los azúcares del hongo que obtiene de su simbiosis micorrícica de una planta fotosintética. Por lo tanto, los azúcares, que la pipa de la India utiliza para crecer y sobrevivir, provienen de otra planta a través de los hongos micorrícicos. Aunque estos hongos son beneficiosos y no parasitarios, no deja de ser llamativo que una planta estafe y robe alimento a los hongos para sobrevivir. La pipa de la India ha dado la vuelta a la cadena alimentaria.

Etiquetas: cadena alimentaria, planta fantasma, pipa de la India, monotropa uniflora, hongos micorrícicos

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