Orson Welles

Teatro y radio en la década de 1930

Cuando Welles actuaba en Romeo y Julieta, conoció al productor John Houseman, quien inmediatamente le dio el papel principal en la obra en verso Pánico, de Archibald MacLeish, que se estrenó en 1935 para el Phoenix Theatre Group de Houseman. En 1936 pasaron a montar producciones para el Proyecto de Teatro Federal de la Administración del Progreso de las Obras (WPA). Su primera obra, para la División Negra del Teatro Federal, fue Macbeth, con un reparto totalmente afroamericano y con el escenario cambiado de Escocia a Haití. Comenzaron en 1937 con The Tragicall History of Doctor Faustus (protagonizada por Welles), de Christopher Marlowe. Su obra más (in)famosa fue el musical proletario de Marc Blitzstein The Cradle Will Rock. Los guardias de la WPA cerraron el teatro la noche anterior al estreno. (El cierre fue aparentemente por razones presupuestarias; sin embargo, la naturaleza política de la obra se consideró demasiado radical). Welles y Houseman alquilaron rápidamente otro teatro, y la noche del estreno la obra se presentó con los actores interpretando sus papeles desde los asientos del público. Ese mismo año formaron el Mercury Theatre, que presentó una reconocida versión de Julio César, de Shakespeare, con ropa moderna. En 1938, el Mercury Theatre presentó la comedia Too Much Johnson, de William Gillette. Welles rodó tres cortometrajes mudos para preceder cada acto de la obra; sin embargo, las películas nunca se terminaron. (Se cree que el metraje de Too Much Johnson fue destruido por un incendio en 1970; sin embargo, fue redescubierto, restaurado y estrenado en 2013.)

Al mismo tiempo, Welles estaba haciendo incursiones en la radio. Su carrera radiofónica comenzó a principios de 1934 con un fragmento de Pánico. En 1935 comenzó a aparecer con regularidad en la serie de noticias The March of Time, y entre sus posteriores papeles en la radio se encontraba el de Lamont Cranston en la serie de misterio The Shadow. En 1938, los actores del Mercury emprendieron una serie de dramas radiofónicos adaptados de novelas famosas. Alcanzaron notoriedad nacional con un programa basado en La guerra de los mundos de H.G. Wells; la representación del 30 de octubre, utilizando el formato de un noticiario simulado narrado por Welles, anunciaba un ataque a Nueva Jersey por parte de invasores de Marte. (Sin embargo, los informes contemporáneos de que el programa causó un pánico nacional fueron exagerados.)

Welles, Orson

Orson Welles, 1939.
National Portrait Gallery, Smithsonian Institution, Washington, D.C.; regalo de Elsie M. Warnecke

La cobertura nacional que supuso su trabajo en el teatro y la radio llevó el nombre de Welles ante Hollywood. En 1939 firmó un extraordinario contrato con la RKO que le garantizaba una autonomía casi total y el corte final de cualquier película que hiciera. Para su primera película, Welles eligió El corazón de las tinieblas, de Joseph Conrad, que debía ser filmada íntegramente desde el punto de vista del narrador Marlow. Sin embargo, a pesar de los meses de preparación, la película nunca llegó a realizarse. Welles narró Swiss Family Robinson (1940) mientras esperaba que otro proyecto evolucionara.

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