Pato azulón y pato negro

El omnipresente pato azulón (Anas platyrhynchos) es una imagen familiar para la mayoría de nosotros. Aunque prefiere estanques poco profundos y pantanos para su hábitat, puede aparecer en casi cualquier cuerpo de agua no congelado en nuestra área en cualquier momento del año.

El ánade real se identifica fácilmente como un ánade azulón la mayor parte del año por su cabeza verde brillante, su pecho marrón intenso, el anillo blanco del cuello, el pico amarillo y el cuerpo gris pálido.

Sin embargo, el ánade azulón hembra puede confundirse con el pato negro americano (Anas rubripes), un ave en declive, pero todavía común. Estas dos especies estrechamente relacionadas son casi idénticas en tamaño, estructura y voz, pero, con la práctica, incluso las hembras de ánade real pueden distinguirse fácilmente de los patos negros por su plumaje. El pato negro americano se encuentra en hábitats como el del ánade real, pero tiende a ser algo más cauteloso con los humanos, por lo que prefiere zonas más aisladas. Aunque es superado por el ánade real en todas las épocas del año, el pato negro es más común que el ánade real en las temporadas de migración y en invierno, cuando las poblaciones reproductoras más septentrionales de patos negros migran hacia el sur.

Tanto los patos negros como los ánades reales son en su mayoría marrones, con un color marrón más claro en la cabeza y el cuello que en el resto del cuerpo. La principal diferencia entre ellos, visible a distancia, es la coloración más oscura del pato negro. En reposo, el pato negro tiene una apariencia uniforme de color marrón muy oscuro desde la parte inferior del cuello hasta la cola. El ánade real es de un marrón mucho más claro en esta zona, y además tiene una mancha blanquecina pálida en el vientre y una cola blanquecina.

También hay una diferencia en el patrón de la cabeza: aunque ambas especies son de un marrón claro finamente rayado en la cabeza y el cuello, la coloración del pato negro es aquí algo más oscura y gris que la del ánade real. El ánade real también tiene una garganta blanquecina sin estrías, mientras que la garganta del pato negro está finamente estriada de marrón grisáceo. El color del pico es otra pista: con una buena vista, se puede observar que el pico del ánade real es de color naranja y negro, mientras que el pico del pato negro varía de un amarillo verdoso oscuro a un color oliva monótono.

Ambas especies tienen una colorida mancha iridiscente en la parte superior de las plumas de vuelo secundarias llamada espéculo, que se ve mejor en vuelo, pero también a menudo parcialmente visible en reposo. El espéculo del ánade azulón es azul, con una fina línea blanca a lo largo de sus bordes superior e inferior, mientras que el del pato negro no tiene blanco, y varía entre un azul oscuro y púrpura. Ambas especies tienen las alas inferiores blancas, sólo visibles en vuelo.

Muchos se sorprenden al saber que en el pasado el ánade real no se reproducía en el noreste de Estados Unidos. Nuestra población de ánades reales se compone de los descendientes de las aves liberadas por los cazadores y los funcionarios de vida silvestre, y de los escapes de los parques y las colecciones privadas de aves acuáticas. Se cree que el rotundo éxito del ánade azulón en nuestra zona ha afectado negativamente al pato negro, nativo y antes mucho más común, a través de la competencia por el hábitat y la hibridación.

Los patos híbridos de ánade azulón X negro se ven con bastante frecuencia, y pueden mostrar casi cualquier combinación de características de las dos especies, una complicación desafortunada para las pautas de identificación dadas anteriormente. Afortunadamente, estos híbridos son ampliamente superados por las aves de aspecto típico que se pueden asignar claramente a una especie o la otra.

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