Puesta de huevos o nacimiento vivo: cómo elige la evolución

En el momento de esa publicación, los científicos pensaban que el nacimiento vivo podría haber evolucionado entre los ancestros reptiles de los ictiosaurios sólo después de que se trasladaran de la tierra al mar. Pero el descubrimiento de un fósil de 248 millones de años cambió esa idea. En un artículo publicado en PLOS ONE en 2014, los investigadores describen el fósil de un ictiosaurio que murió mientras daba a luz. Sorprendentemente, el fósil captó el momento preciso en que el recién nacido salió de la pelvis de su madre de cabeza. Esa posición es reveladora: La mayoría de los reptiles marinos vivíparos nacen con la cola por delante para poder seguir tomando oxígeno de su madre durante el parto. La posición de nacimiento de cabeza indica que el ictiosaurio heredó el nacimiento en vivo de un ancestro terrestre aún más antiguo. Por lo tanto, los reptiles terrestres pueden haber estado dando a luz a crías vivas durante al menos 250 millones de años, aunque el fósil más antiguo de un nacimiento en vivo en tierra firme no data de hace tanto tiempo.

Huevos, bebés o ambos

El nacimiento en vivo o la puesta de huevos podría parecer una opción definitiva para una especie, pero sorprendentemente, ese no es siempre el caso. Whittington y su equipo estudian el eslizón australiano de tres dedos (Saiphos equalis), un lagarto que se distingue por ser capaz de poner huevos y dar a luz a crías vivas. Se sabe que un par de otras especies de lagartijas hacen ambas cosas, normalmente en entornos diferentes, pero en el laboratorio de Whittington, los investigadores observaron que un eslizón de tres dedos producía una camada compuesta por tres huevos y una cría viva. «Nos quedamos absolutamente asombrados», dijo Whittington.

Recientemente en Molecular Ecology, Whittington y su equipo describen las diferencias en la expresión genética -qué genes se activan o desactivan- entre una madre lagarto que pone huevos y otra que da a luz a crías vivas. Dentro de una misma especie, hay miles de diferencias de este tipo entre una hembra con huevo y otra sin él. Esto se debe a que ciertos genes se activan cuando llega el momento de que el útero albergue un huevo. Lo mismo ocurre con un útero que alberga un embrión. Lo más importante es que los genes específicos que se activan en estos casos son muy diferentes.

Pero en los eslizones de tres dedos, muchos de los genes que se activan cuando una madre fabrica un huevo también se activan en las madres con embriones. El hallazgo implica que este lagarto se encuentra en un estado de transición entre la puesta de huevos y la cría en vivo.

Qué camino está evolucionando el lagarto es imposible de decir y puede ser aún indeterminado. «La evolución es un proceso aleatorio más que dirigido», dijo Whittington. «Con los cambios ambientales, podría cambiar la dirección de la selección y empujarla hacia el otro lado»

La idea de que el eslizón podría estar alejándose de la cría en vivo y volviendo a la puesta de huevos es un desarrollo relativamente nuevo en el campo. «Hace veinte años pensábamos que era difícil o imposible que la puesta de huevos volviera a evolucionar», dijo Whittington. Pero un creciente número de investigaciones realizadas desde entonces ha demostrado que puede ser bastante común. Análisis recientes de las relaciones genéticas entre especies revelaron que ciertas ponedoras de huevos están profundamente anidadas dentro de un árbol evolutivo de vecinos portadores de vida.

El trabajo de Whittington está impulsado por el deseo de comprender qué tienen en común las diferentes especies portadoras de vida. «¿Cuál es el conjunto de herramientas genéticas que permitieron el nacimiento en vivo?», preguntó. «¿Existen reglas fundamentales sobre la viviparidad? ¿Utiliza las mismas instrucciones genéticas cuando evolucionó? ¿Tienen los mismos problemas?»

El eslizón de tres dedos no es la única criatura notable que estudia mientras busca respuestas. Los caballitos de mar son los únicos animales conocidos en los que los machos se quedan embarazados: Una hembra transfiere su huevo a la bolsa de su compañero para su fertilización y desarrollo. El trabajo de Whittington con los caballitos de mar ha revelado que los machos activan los mismos genes que las hembras de muchas otras especies para tener crías vivas, lo cual, según Whittington, es extraordinario. «Estamos hablando de sexos diferentes. Estamos hablando de tejidos completamente diferentes. Estamos hablando de que este rasgo ha evolucionado en especies completamente diferentes y con millones de años de diferencia», dijo. «Es como tener estos increíbles experimentos de evolución que se replican de forma natural y que han estado funcionando durante millones de años».

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