¿Qué causa la demencia?

Demencia definida

La demencia es un síndrome, no una enfermedad específica. Esto significa que las características clínicas de la demencia, que ahora se denomina trastorno neurocognitivo mayor, pueden ser el resultado de cualquiera de un gran grupo de lesiones, infecciones o enfermedades. Los síntomas de la demencia pueden incluir uno o varios de una lista que incluye fallos de memoria, disminución de la capacidad para mantener varias tareas en mente simultáneamente y dividir la atención entre ellas, problemas de comprensión o expresión del lenguaje, problemas para entender la orientación espacial, deterioro de la función ejecutiva y descodificación imprecisa de las señales no verbales de los demás.

Hay muchas causas de demencia

Cualquiera de estos síntomas puede ser causado de múltiples maneras. A Alan, por ejemplo, se le detectó un deterioro cognitivo relacionado con su infección por VIH; Martha tenía la enfermedad de Alzheimer que interfería con su memoria y comprensión a corto plazo. A Bert, después de su diagnóstico, se le reconoció que tenía demencia frontotemporal, lo que le provocaba dificultades para controlar el comportamiento y afasia (incapacidad para entender o expresar el habla). Mary tenía un deterioro cognitivo vascular tras su accidente cerebrovascular. Bill había sufrido daños cerebrales debido a la falta de oxígeno durante su ahogamiento. Se consideraba que cada uno tenía demencia, pero las diferencias entre ellos eran enormes. Sin embargo, en cada caso, una lesión o un proceso de enfermedad fue el responsable de la destrucción de las células cerebrales.

Las causas de la demencia pueden incluir:

  • Enfermedad de Alzheimer
  • Deterioro cognitivo vascular
  • Demencia con cuerpos de Lewy
  • Demencia frontotemporal
  • Enfermedad de Parkinson
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  • Enfermedad de Huntington
  • VIH
  • Lesión cerebral traumática

Daños en las células cerebrales

El daño cerebral puede ser difuso (extendido por una gran zona) o localizado, y el hecho de que el daño sea difuso o local puede afectar a cómo se expresa clínicamente.

  • Los trastornos tóxicos o metabólicos pueden tener efectos dañinos muy extensos relacionados con la destrucción generalizada en todo el cerebro.
  • Los «trastornos neurodegenerativos», la categoría más grande e importante de los trastornos que dañan el cerebro y que perjudican la memoria durante los últimos años, tienden a comenzar dañando sistemas cerebrales específicos, para luego extenderse de forma más difusa. La enfermedad de Alzheimer es el más importante de ellos, aunque un reciente estudio de imagen nos enseña que casi un tercio de las personas que creemos clínicamente que padecen la enfermedad de Alzheimer pueden sufrir una de las otras afecciones causantes de demencia.
  • La enfermedad de Parkinson ataca al principio una región del cerebro que controla la coordinación de los movimientos musculares, pero más tarde afecta a la cognición y al estado de ánimo de muchos pacientes.
  • Las infecciones tienden a ejercer efectos generalizados.
  • Las enfermedades cerebrovasculares pueden dañar el cerebro destruyendo regiones diminutas distribuidas por todo el cerebro.
  • Los efectos más localizados de las enfermedades cerebrovasculares se producen cuando un accidente cerebrovascular localizado con precisión daña un área del cerebro fundamental para capacidades cognitivas específicas.
    • Los accidentes cerebrovasculares pequeños y localizados con precisión en regiones temporales y parietales muy específicas del cerebro, por ejemplo, pueden anular la capacidad de formar palabras con éxito, o de comprender lo que dicen los demás.

      También pueden producirse daños cognitivos por lesiones en la cabeza que estén localizadas, como una herida de bala.

      Resumen

      Aunque algunas demencias pueden ser imposibles de prevenir, se ha avanzado en la identificación de factores de estilo de vida saludables para el cerebro que pueden retrasar la destrucción de células cerebrales relacionada con la enfermedad cerebrovascular y la enfermedad de Alzheimer, entre otros trastornos que producen demencia. El uso del casco y otros avances en la vigilancia y las precauciones de seguridad son herramientas importantes para prevenir las lesiones cerebrales asociadas a las caídas, los vehículos de motor y los deportes. La atención al control de las enfermedades, la nutrición, la actividad física, la interacción social, la reducción del estrés y un sueño reparador adecuado son medidas adicionales que todos podemos tomar para mantener nuestros cerebros envejecidos resistentes a las enfermedades.

      Recursos:

      • Kit de herramientas para la enfermedad de Alzheimer (información útil para entender y gestionar la enfermedad de Alzheimer)
      • Información de expertos sobre la enfermedad de Alzheimer (artículos)
      • ¿Qué causa la demencia? (Artículo)
      • Alzheimer y demencia: ¿Cuál es la diferencia? (Artículo)
      • Signos y síntomas de la demencia (Artículo)
      • ¿Qué es la demencia? (Artículo)
      • Demencias frontotemporales (Artículo)
      • ¿Es Alzheimer o demencia de cuerpos de Lewy (Artículo)
      • ¿Qué causa el Alzheimer? (Artículo)
      • El Alzheimer y la enfermedad de Parkinson: Similitudes y diferencias (Artículo)

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