Qué es la música bass?

La mayoría de los músicos odian ser definidos por las etiquetas y los géneros, pero seamos sinceros: sin ellos, descubrir nueva música que realmente nos guste sería un proceso largo y muy lento.

Dios sabe cuántos temas se publican cada semana, pero imagina tener que vadear cada uno de ellos tratando de encontrar algo que se adapte a tus gustos, sin estas útiles (aunque a menudo demasiado simplistas) categorizaciones para acotar las cosas.

El principal problema parece ser que todas esas etiquetas, géneros y categorías tienen una imprecisión innata, una especie de flexibilidad estética que permite encogerlas, estirarlas y retorcerlas para adaptarlas al gusto personal de cada oyente. ¿Los Beatles eran rock o pop? ¿Gil Scott Heron era jazz o rap? ¿Los Prodigy son rave, techno, breakbeat, punk electrónico, industrial? Ya te haces una idea.

A pesar de ser una parte integral de la experiencia cotidiana del consumo de música -en la que se basan las tiendas de discos, los sellos discográficos, las emisoras de radio y, por supuesto, las revistas y los sitios web- los géneros no son incondicionales ni absolutos. Y en ningún lugar es esto más obvio y problemático que en el ámbito de la música electrónica de baile.

Con el tiempo, todos los géneros musicales se fragmentan, se fusionan y crecen para formar nuevos estilos, pero la música de baile parece haberse embarcado en una búsqueda incesante e inquieta del «nuevo sonido». Tal vez sea porque la música de baile está tan estrechamente vinculada a la tecnología, cada vez más disponible y guiada por ella, o porque los productores, DJs y oyentes de música de baile son un grupo naturalmente curioso y que se aburre con facilidad, pero el ritmo de cambio y desarrollo apenas ha disminuido desde los días del Atari y el Akai S950.

En todo caso, se está acelerando. No hay más que ver los últimos años. La gran explosión del dubstep en Estados Unidos; la moda del glitch; la aparición de Chase & Status en el cartel del festival anual de heavy metal, Download; un artículo sobre el Harlem Shake de Baauer en el The Sun; y la aparición casi semanal de melodías que rompen fronteras y que llevan la música de baile a territorios antes no descubiertos.

Complextro, moombahton, moombahcore, post-dubstep, future garage, afro-bass, drumstep, trap, trapstep, brostep, metalstep… la lista es deslumbrantemente variada y ocasionalmente extraña, pero es aquí, en medio de esta masa de ruido moderno mezclado, donde encontraremos bass music.

Indecisión en la definición

Como puedes imaginar, cualquier sonido que nazca de tal locura será casi imposible de precisar. Si hasta los géneros más comunes como el rock y el pop requieren un poco de «flexibilidad estética», ¿dónde queda la bass music? ¿Cómo podemos definir algo que ha echado sus raíces serpenteantes en un paisaje musical tan vasto?

«Si preguntas a 50 personas: ‘¿Qué es la bass music?’, probablemente obtendrías 50 respuestas diferentes», dice Ben Hall, una de las mitades del dúo británico de producción, remezcla y DJ Delta Heavy. «Supongo que se podría ver como un término paraguas para cubrir muchas formas diferentes de música de baile, todas ellas unidas -y esto puede parecer muy obvio- por el predominio del bajo».

«En los últimos dos años, el número de sonidos y estilos diferentes de música relacionada con el bajo que se podía escuchar en la pista de baile ha crecido tan rápido que supongo que la industria empezó a buscar algo -un nombre- que pudiera cubrir todas las bases».

«Si le preguntaras a 50 personas «¿Qué es la música bass?», probablemente obtendrías 50 respuestas diferentes». Ben Hall, Delta Heavy

«Algunas personas se confundían definitivamente con los diferentes géneros y BPM. A menudo me encontré con gente en Estados Unidos que pensaba que el drum ‘n’ bass era sólo dubstep rápido». Como Delta Heavy, nunca hemos intentado ser una sola cosa, un solo género. Es refrescante poder extender la red un poco más y que el público sea receptivo a lo que estamos haciendo».

Quizás uno de los mejores ejemplos de este nuevo enfoque de mezcla y combinación es el moombahton, que cobró vida en 2009 cuando Dave Nada ralentizó la remezcla de Afrojack de Moombah de 128bpm a la velocidad del reggaeton de 108bpm. Moombah más reggaetón es igual a moombahton.

Y la cosa no se quedó ahí: si le añades unos cuantos samples de soul, tienes moombahsoul; si lo mezclas con breakcore, tienes moombahcore.

«Algunas personas del mundo de la música de baile pueden ponerse bastante pretenciosas al respecto», continúa Hall. «Tuvimos algunos comentarios de odio en Internet… ‘¿Para qué tocáis dubstep? Estáis en RAM Records. Se supone que tenéis que tocar DnB’. Pero realmente creo que eso es sólo una pequeña minoría».

Ben hall delta heavy

Ben hall delta heavy

Ben Hall de Delta Heavy.

«En los últimos 18 meses, lo que ha ocurrido es que los artistas han tomado prestadas influencias de todas partes. Hay música house de 128bpm que incorpora sonidos del DnB. También hay música de 110bpm y trap. De repente, los DJs están tocando y mezclando todos estos géneros aparentemente dispares en el mismo set en vivo.

«Recuerdo en 2010 cuando Sub Focus remezcló Hold On de Rusko. Era la primera vez que alguien hacía un tema a ritmo de DnB, pero a medio tiempo. Generalmente, el snare está en el 2 y el 4 en el DnB, pero este tema lo puso en el 3… como en el dubstep. Por aquel entonces era bastante rompedor, pero ahora puedes encontrar temas así prácticamente en cualquier sitio.

«Sólo hay que ver el Ultra Festival de este año en Miami para ver lo abierta que se ha vuelto la música de baile. Delta Heavy comparten escenario con Andy C, que toca DnB, y Porter Robinson, que toca electro house progresivo. El público ya no tiene problemas con esa mezcla ecléctica!»

¿Era absolutamente necesario tener un nombre, ‘bass music’, para este nuevo sonido que lo abarca todo? «No tengo ni idea», sonríe Hall. «¡Pero, desde luego, me ha facilitado mucho la vida!»

Al otro lado del charco

Puede que sea así, pero como reconoce Hall, sigue habiendo discrepancias artísticas entre el Reino Unido, cuna de la bass music, y Estados Unidos, actualmente el mayor mercado del género.

No es de extrañar. En el Reino Unido, la bass music se ha desarrollado a su propio ritmo, madurando lentamente desde los primeros días del DnB, con el condimento añadido del dubstep, el garaje británico, el grime, el electro, etc.

Mientras tanto, el DnB sólo ha disfrutado de un éxito limitado en los Estados Unidos, por lo que cuando gente como Skream y Rusko finalmente llevaron el dubstep a la corriente principal estadounidense en 2009/10 -a través de remezclas de La Roux y Kid Sister, respectivamente- fue una especie de cambio sónico revolucionario. O como dice el productor canadiense DJ Datsik: «El dubstep se convirtió en la música de baile agresiva de nivel básico en Norteamérica. Obviamente, ya teníamos grupos como Prodigy y Chemical Brothers, pero la reacción al dubstep fue diferente. La gente decía, literalmente, «¿Qué demonios es este híbrido tan loco?»

«Era un encuentro entre el hip-hop y el break y el DnB y las líneas de bajo pesadas; nadie lo había hecho antes. Y, a diferencia del DnB, el dubstep se afianzó en Estados Unidos. La escena EDM en EE.UU. se hizo mucho más grande que en los días de Firestarter.

«Probablemente la diferencia más importante fue que el dubstep estaba siendo reproducido por las emisoras de radio convencionales. Eso supuso un gran cambio en el desarrollo de esto que llamamos bass music, tan importante como la introducción del punk en los años 70. El punk fue la bastardización de la música rock, y el dubstep fue la bastardización de la música electrónica de baile»

Mientras que la bass music llevaba más de 20 años gestándose en el Reino Unido, sólo tardó un par de años en hacerse con el mercado de baile en Estados Unidos. Un ritmo de cambio tan rápido tenía que crear un sonido muy diferente, adaptado a los gustos de un público muy distinto.

«Para empezar, en Norteamérica había un público mucho más joven», recuerda Datsik. «Supongo que se les podría llamar candy ravers. Ciertamente había muchos palos luminosos.

«Las cosas no eran tan sofisticadas como en el Reino Unido», continúa. «El dubstep en Gran Bretaña había llegado desde el underground. El público era un poco más relajado, no tan… excitable. Pero en EE.UU. se saltó ese ambiente espaciado y de trastienda y se pasó directamente al modo de fiesta. El dubstep se convirtió en dubstep de fiesta, y el dubstep de fiesta se convirtió en brostep.

«Para empezar, era un público mucho más joven en Norteamérica. Supongo que los llamarías candy ravers. Desde luego, había muchos palos luminosos». DJ Datsik

«No estoy seguro de que los sectores mayoritarios del negocio musical norteamericano llegaran a entender del todo el dubstep en sus inicios, pero sabían que si ponían ‘dubstep’ por encima de un espectáculo o un artista, el público se interesaría. Como era de esperar, el mainstream supo explotar muy bien el dubstep y la emergente escena del bajo»

Eso se notó, sin duda, en el lucrativo circuito de festivales estadounidense. De hecho, algunos podrían argumentar que fue el éxito de este nuevo sonido cargado de bajos en los festivales lo que realmente obligó a los medios de comunicación estadounidenses dominantes a sentarse y tomar nota. Casi todos los fines de semana había 50.000 chavales que pagaban 300 dólares por una entrada en los festivales de toda Norteamérica: ¡se calcula que el público del Electric Daisy Carnival de Las Vegas en 2012 fue de más de 300.000 personas! En un momento en el que la industria discográfica tenía serias dificultades financieras -piratería, disminución de las ventas de discos-, esta nueva marca de música extraña y subsónica parecía una fuente de dinero segura.

Y luego estaba Skrillex. «Él es realmente el responsable de toda la explosión masiva en Estados Unidos», considera Hall. «Tomó la fórmula del dubstep -que vino desde Croydon- y la mezcló con bajos oscuros y furiosos, voces picadas y acordes edificantes. Si se habla de bass music, hay que mencionar su EP Scary Monsters and Nice Sprites. Fue un lanzamiento histórico. Llevó ese sonido por toda América y luego por todo el mundo.»

El tiempo y el bajo

Y aquí es donde nos encontramos en 2013. En el espacio de tres años muy cortos, la bass music se ha extendido mucho más allá de sus raíces dubstep, incorporando innumerables sonidos, tempos, actitudes y artistas. Pero, ¿estamos más cerca de responder a la pregunta «¿Qué es la bass music?»

«Lo único que se puede decir de la bass music es que tiene un tipo de rebote diferente», dice Josh Gard, alias productor/DJ del Medio Oeste de Estados Unidos y fanático de la ciencia ficción/horror. «Y no es de extrañar que la mayor parte de ello provenga de la línea de bajo. Se ha convertido en algo tan importante que incluso sustituye a las letras. El bajo habla por sí mismo y se convierte en el gancho de toda la canción.

«Con eso como brújula, puedes ir a casi cualquier sitio. En muchos sentidos, eso es lo bueno de la bass music. Se puede hacer lo que se quiera. Algunas de mis piezas son completamente atonales, o bien utilizo riffs de piano cortados o muestras de películas. A veces no hay ninguna muestra, ni siquiera acordes. Sólo está la línea de bajo.

«La línea de bajo se ha convertido en algo tan importante que incluso sustituye a las letras. El bajo habla por sí mismo y se convierte en el gancho de toda la canción». Josh Gard, alias Figure

«Mucha gente habla del sonido agresivo de la música de bajo, pero, de nuevo, no es crucial. Si una canción lo necesita, ponlo; si no lo necesita, no te preocupes. Ciertas claves y cambios de clave crean el ambiente y te llevan en una determinada dirección. Claro que no me importan los sonidos agresivos, pero hay momentos en los que, realmente, se puede captar el groove si se retienen esos sonidos»

Para Hall, la música de bajo tiene que ver con el extremo inferior. «Si miras algo como el house o el techno, lo más bajo que encontrarás, sónicamente, es el kick, que estará sentado alrededor de 50f60Hz. En cambio, en el dubstep y el DnB -de donde procede la bass music- la patada está a 100 Hz y, por debajo, hay un subgrave. Eso es lo que separa la música de bajo de todo lo demás».

Por supuesto, no hay falta de subgraves en la pista media de Skrillex, pero como Hall mencionó antes, Skrillex también introdujo ruidos de bajo de rango medio.

«Eso cambia totalmente el enfoque de la línea de bajo», explica el productor de DnB Tim Cant. «Sí, el dubstep se basa en el subgrave, pero lo que hoy consideramos bass music utiliza una línea de bajo de frecuencia completa. Tienes el sub más las octavas por encima, tocando casi como un sonido principal. La línea de bajo se convierte en el gancho central de la canción».

Este cambio de frecuencia ha supuesto, obviamente, una gran diferencia en el sonido de la música de bajo. Algunos han comparado estos riffs chillones y distorsionados con la introducción de una guitarra solista, lo que atrajo la atención de un público de rock masivo y mundial que ya estaba acostumbrado a la electrónica gruñida de grupos como Nine Inch Nails y Pendulum.

No tardó mucho en que el paraguas de la música de bajo diera la bienvenida a nuevos términos como el metalstep, descrito de forma bastante bella por Urban Dictionary como «Un puto híbrido badass de dubstep y metal. Conocido por hacer que los débiles y desacostumbrados se encogen de miedo ante su gloria, hasta que implosionan en la nada».

Como dijo Lorin Ashton, alias Bassnectar, a Computer Music el año pasado, «La primera vez que escuché la segunda ola de dubstep -en contraposición a la primera ola, que tenía un toque más de 2-step/garage- pensé: ‘Eh, esto suena a doom metal’. Inconscientemente, empecé a trazar líneas entre los dos géneros. Mis oídos establecieron la conexión».

Una vez que la música dubstep/baja había sido llevada con éxito a tales extremos salvajes, era natural que los productores comenzaran a experimentar con todos los estilos musicales y piezas de software que se ofrecían. De la misma manera que, por ejemplo, la Consagración de la Primavera de Stravinsky o el híbrido jazz/clásico Rhapsody In Blue de Gershwin habían abierto de par en par las puertas del modernismo en el siglo anterior, los productores y los DJs marchaban audazmente hacia un futuro en el que las barreras musicales ya no parecían importar.

A este lado del Atlántico, productores como Doctor P y el londinense nacido en Australia Rob Swire (Pendulum/Knife Party) también habían estado experimentando con sintetizadores de motosierra, ruido, distorsión y un sonido dubstep/electro totalmente más oscuro. De la misma manera que Skrillex aportó agresividad al dubstep, Swire dio al electro un cambio de imagen desagradable.

«En los últimos dos años, se ha convertido en el sonido característico de la música bass», dice Cant. «Sólo hay que escuchar algo como el Big Boss de Doctor P. En lugar de aspirar al virtuosismo con un instrumento, los productores intentan llevar al extremo los sintetizadores, el software y los procesadores de audio, con la idea de conseguir el ruido más sucio y escandaloso que exista».

Pero es tal el impulso que ha cobrado la bass music que los nuevos ritmos y ruidos ya se disputan un espacio en la pista de baile. «En los últimos 12 meses, las cosas han empezado a cambiar», dice DJ Datsik. «El público estadounidense se está cansando definitivamente de ese sonido de alta intensidad. Han empezado a buscar algo un poco más sofisticado».

Atrapados en el trap

En Estados Unidos ahora mismo, los que marcan las tendencias de la música electrónica de baile no hablan de otra cosa que del trap, un estilo despojado de hip-hop sureño que lleva más de 10 años en el mercado pero que antes no había entrado en contacto con el mundo del EDM. Sin embargo, con el tiempo, los ritmos dispersos y mínimos del trap y su extremo inferior lleno de grasa resultaron demasiado tentadores para ignorarlos, especialmente después del éxito de temas como Higher Ground de TNGHT y I Don’t Like de Chief Keef.

Baauer

Baauer

Baauer actúa en el Festival de Música de Coachella 2013. (© MARIO ANZUONI/Reuters/Corbis)

«Lo que ha hecho el trap es reintroducir algo del elemento minimalista original en el dubstep», dice DJ Datsik. «Tienes los ritmos más relajados -hats tartamudeados y kicks 808- del trap, pero se han juntado con los afilados sonidos láser del dubstep.

«La llegada del trap significa que ahora hay más dinamismo en la música bass, más sutilezas. Y, para variar, el trap está viajando de Estados Unidos al Reino Unido. En la música bass, suele ser al revés. Quizá sea una señal de que la escena bass estadounidense está madurando y ganando confianza. Sea cual sea la razón, ¡el trap va a explotar definitivamente en todo el mundo en 2013!»

«Si los últimos tres años, que nos han dejado sin aliento, nos han enseñado algo, es que la bass music no se queda quieta.»

El himno del trap de Baauer, Harlem Shake, ha aparecido en The Sun -gracias sobre todo a los cientos de vídeos de imitación hechos por los fans- y ha acumulado decenas de millones de visitas en YouTube. Como dice Datsik, el trap está explotando en 2013. Pero tal vez la verdadera pregunta sea: ¿dónde estará la bass music en 2014?

Si los últimos tres años sin aliento nos han enseñado algo, es que la bass music no se queda quieta. Mientras hablamos, sus zarcillos probablemente estén hurgando en algún beat, sample, etiqueta, género o tempo desprevenido, buscando la forma de reunir un puñado de sonidos aparentemente inconexos y utilizarlos para crear algo nuevo y emocionante.

Quizás esa sea la mejor forma de describir la bass music: no es un solo género ni un solo sonido, y nunca lo será. Se compone de trozos de muchos géneros y sonidos, y se compone de los trozos entre todos esos géneros y sonidos, cambiando sin cesar a través de estos elementos aleatorios a voluntad – un groove agitado, agitado, inquieto, siempre cambiante y glorioso. De hecho, lo único que podemos decir con certeza sobre el futuro de la música de bajo es que no podemos predecir cómo sonará.

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