Sal

Halita. Redmond Utah, Estados Unidos. Colección del Museo de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Waterloo.

El cuerpo humano está compuesto por un 0,9% de cloruro de sodio, y esta sal se utiliza para regular el volumen y la presión sanguínea, incluyendo la flexibilidad de los vasos sanguíneos. El exceso de sal en el cuerpo (sólo necesitamos unos 500 mg de sal al día) se asocia a una presión arterial elevada y a problemas cardíacos. Dado que la sal del cuerpo se libera durante las precipitaciones, se recomienda a los atletas y a quienes sudan en exceso que aumenten su consumo de sal.

Otro uso principal de la sal es para limpiar la nieve y el hielo de las carreteras durante el invierno. Dado que la sal tiene una temperatura de congelación inferior a la del hielo circundante, es muy eficaz para mantener nuestras carreteras libres de hielo. El hecho de que la sal sea barata, esté disponible, no sea tóxica y sea fácil de manejar y esparcir, la convierte en la mejor candidata para este trabajo. Sin embargo, el exceso de sal o el descuido de las carreteras ha demostrado ser perjudicial para el medio ambiente, ya que daña la vegetación poco tolerante a la sal y contamina los acuíferos de agua dulce. La sal también es importante en la producción de productos químicos industriales. Productos químicos como el sodio líquido (utilizado en los refrigerantes), el cloro, el carbonato de sodio (utilizado en la fabricación de vidrio) y el ácido clorhídrico son importantes productos químicos industriales producidos a partir de la sal.

Usos comunes de la sal

  • Alimentación
  • Conservación de alimentos
  • Químicos industriales
  • De-hielo en carreteras y autopistas
  • Ablandador de agua
  • Corregir y estandarizar lotes de tinte en la industria textil
  • Industria de la pasta y el papel
    • La mina de sal de Wieliczka, Polonia

      La mina de sal de Wieliczka, situada en el sur de Polonia, cerca de la ciudad de Cracovia, se ha explotado como fuente de sal gema desde finales del siglo XIII. La mina consta de más de 200 km de pasajes subterráneos que conectan más de 2.000 cámaras de excavación en 9 niveles subterráneos que se extienden hasta 327 m por debajo de la superficie. A lo largo de los siglos, los mineros han establecido una tradición de tallar esculturas en la sal de roca nativa. Como resultado, la mina contiene iglesias subterráneas enteras, altares, bajorrelieves y docenas de estatuas de tamaño natural o mayor. También alberga un museo subterráneo y tiene varias cámaras para fines especiales, como un sanatorio para personas que sufren enfermedades respiratorias. La mayor de las capillas, la de los Reyes Magos, se encuentra a 101 metros bajo la superficie; tiene más de 50 metros de largo, 15 de ancho y 12 de alto. Como testimonio de su importancia histórica y artística, la mina ha sido incluida en la lista del Patrimonio Mundial de la UNESCO de sitios designados como de «valor universal excepcional para la humanidad». Recibe hasta un millón de visitantes al año, la mayoría de ellos durante los meses más cálidos del verano.

      El impuesto sobre la sal de la India

      La historia de la India recuerda el destacado papel de la sal, principalmente su papel en la política británica de inanición de sal. En 1780, la fabricación de sal en la India pasó a estar bajo el control del gobierno, que en ese momento era británico. El precio de venta al por mayor se fijó en 2 rupias, de las cuales entre 1,1 y 1,5 rupias iban al gobierno como impuesto. Los agricultores crearon sub-monopolios y el precio de la sal subió excesivamente. En 1788 se puso en marcha un sistema de subastas directas del gobierno. Con ello se pretendía acabar con cualquier sub-monopolio, pero posteriormente tuvo el efecto contrario. Debido a este sistema, el precio de la sal se disparó hasta cinco rupias por maund (82 libras) en algunos lugares, entre los años 1794 y 1874. Como el salario medio mensual del plebeyo era de entre 1,1 y 1,5 rupias, nadie podía permitirse comprar sal. Muchas personas murieron por falta de sal en su dieta. Aun así, el gobierno británico se negó a bajar el precio de la sal. En 1930, en el momento de la histórica marcha de la sal de Gandhi, la inflación había aumentado el salario mensual de un trabajador rural en la provincia de Bombay a unas 13,5 rupias y, gracias a la marcha de la sal, el impuesto sobre la sal se había reducido a 1 rupia el maund. Este fue sólo un paso en la resistencia de Ghandi al dominio británico.

      La sal – habitante de América del Norte

      La sal también ha desempeñado un papel destacado en la historia estadounidense y canadiense. Cuando las principales flotas pesqueras europeas descubrieron los Grandes Bancos de Terranova a finales del siglo XV, las flotas portuguesa y española utilizaban el método «húmedo» de salar el pescado a bordo, mientras que las flotas francesa e inglesa utilizaban el método «seco» o de salazón en tierra, secando sus capturas en bastidores. Esto conservaba el pescado durante más tiempo y permitía a los pescadores franceses y británicos convertirse en los primeros habitantes europeos del norte de América del Norte desde los vikingos, medio siglo antes.

      La sal – la conexión con Ontario

      Los siguientes párrafos son de un libro llamado Picturesque Canada que fue publicado por la compañía Art Publishing, en Toronto Ontario, durante el año 1882 y fue editado por Principal Grant. En él se habla de los orígenes de la producción de sal en Ontario y se refuta la afirmación de que la sal inglesa era superior a la de Ontario.

      «Goderich cobró importancia temporal hace unos años como centro de un nuevo interés industrial en Ontario. Los informes geológicos de Sir William Logan anunciaban que el grupo Onondaga de rocas salinas de la serie silúrica subyacía a la deriva y a las calizas de una parte del oeste de Ontario; pero hasta 1866 no se descubrió realmente la sal. En esa época, se estaban realizando perforaciones en busca de petróleo en casi todos los lugares probables de la parte occidental de la península. A una profundidad de unos mil pies, se encontró salmuera de la mejor calidad. Se encontraron tres lechos, de 19, 30 y 32 pies respectivamente, con ligeros intervalos entre ellos, de sal cristalina pura, y posteriormente se informó de otros de 60 y 80 pies de espesor. La nueva industria fue tan rentable al principio que todos los habitantes de Goderich invirtieron en pozos de sal, casi con la misma avidez con la que la gente de mil millas de distancia invierte en los lotes de esquina de las ciudades de papel del noroeste. El valle del Maitland pronto se cubrió de torres de perforación, y los inversores fueron felices. Pero se descubrió buena salmuera en otros lugares, la demanda canadiense resultó demasiado limitada para el número de manufacturas, y el mercado de Estados Unidos quedó «protegido». Pronto, la mayoría de las salinas tuvieron que funcionar sólo parcialmente o cerrar del todo. Las personas confiadas que habían invertido sus ahorros en ellas durante el «boom» de la sal, ahora contemplan con tristeza las chimeneas sin humo y los edificios en ruinas, que hablan de capital y esfuerzo desperdiciados. La historia tiene una moraleja, pero no es probable que una nueva generación la aprenda, ya que aparentemente cada nueva generación tiene que pagar por su propia experiencia.

      Se ha descubierto que la zona de rocas de sal se extiende desde Sarnia hasta Southampton, y hacia el este hasta un punto más allá de la próspera ciudad de Seaforth. Se trata de depósitos de sal procedentes de un antiguo lago sin salida al mar, que abarca una parte de Michigan en el oeste, la península de Ontario en el este y se extiende hacia el sur hasta Siracusa, en Nueva York. La sal se solidificó, en condiciones difíciles de imaginar para nosotros, y en cantidades suficientes para abastecer a este continente durante siglos. Como la roca salina es disuelta por el agua que corre por el pozo desde los manantiales, se deduce que cuanto más antiguo sea el pozo, más abundante y constante será el flujo de salmuera, y que se formarán lagos de sal subterráneos de extensión y profundidad crecientes. En uno de los molinos, una cavidad subterránea de este tipo se tragó recientemente varios cientos de pies de tubería de hierro, y el aumento del nivel de la salmuera fue tal que bastaron setenta pies menos de tubo nuevo para reemplazar el viejo.

      El análisis químico del Dr. Sterry Hunt en 1866 indicó que la sal era la más pura conocida, y la más concentrada posible. Sin embargo, las pruebas posteriores han mostrado un cambio decidido, indicando un aumento del yeso y de los cloruros terrosos solubles de calcio y magnesio. Esto puede deberse a que la salmuera actúa como disolvente de las tierras suprayacentes y aumenta los elementos impuros. Por lo tanto, los procesos químicos son necesarios para eliminar estos ingredientes extraños, y por este medio se puede hacer la mejor sal de mesa, y la sal de cualquier calidad para fines antisépticos o agrícolas. La salmuera es casi una solución saturada, que tiene una densidad del treinta al cincuenta por ciento, mayor que cualquier otra encontrada en los Estados Unidos. Hasta ahora, la Compañía Química de Goderich es la única que invoca la ayuda de la química; pero la ciencia y los nuevos métodos deben entrar en juego universalmente si queremos mantenernos y desarrollar nuestra sal o cualquier otra industria. La «falta de acabado» se aduce con frecuencia contra los productos canadienses, y hay algún fundamento para la acusación, a pesar de todo lo que pueda decir un patriotismo miope y mal llamado. Podemos estar seguros de que tal objeción, si se basa en los hechos, será fatal en estos días de feroz competencia y buen ajuste de los medios a los fines.

      En 1880, una Comisión Agrícola de Ontario fue nombrada para investigar los recursos agrícolas de la provincia, y los comisionados encontraron que la sal ahora entra en gran medida en el negocio del productor, especialmente en lo que respecta a la fabricación de queso y mantequilla, el envasado de carne de cerdo, y la fertilización del suelo, que su consideración no podía ser ignorada por ellos. Por lo tanto, hicieron investigaciones sobre su fabricación, el grado de utilización y los prejuicios contra la sal canadiense y a favor de la inglesa. El resultado de sus investigaciones fue que, si se fabrica adecuadamente y se seca con cuidado, la conocida pureza de la sal canadiense es totalmente igualada por su adaptabilidad a todos los propósitos de la lechería, y su excelencia como factor en el trabajo de fertilización. Para mostrar la amplitud de su uso en el oeste de la provincia, se dijo que una empresa de Seaforth había vendido en tres meses del año en curso 63.000 toneladas con fines de fertilización. La evidencia, con apenas una excepción, fue también completamente a favor del uso de la sal como un agente para enriquecer la granja, promover el crecimiento y proteger la planta temprana de los cultivos de raíces contra los estragos de la mosca, y como un remedio para algunos de los enemigos que asaltan la cosecha de trigo de primavera. No es un pequeño tributo a la pureza de la sal canadiense el hecho de que, a pesar de los elevados derechos fiscales de los Estados Unidos, se utilice en inmensas cantidades en los grandes centros americanos de envasado de carne de cerdo. Por otra parte, la sal inglesa es llevada a Canadá a un precio poco más que de lastre, en los buques que vienen para los fletes de grano o de madera a Halifax, Quebec y Montreal. Por supuesto, esta sal es admitida libre de impuestos, y como es utilizada por los pescadores y la población en general de la parte oriental del Dominio, el área en la que la sal canadiense puede ser distribuida de manera rentable es muy limitada.

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