SiOWfa16: La ciencia en nuestro mundo: Certeza y controversia

Sí, es posible sobrevivir en el espacio sin traje espacial, durante unos 10 o 15 segundos eso sí. El espacio es un lugar tan poderoso, incontrolable e inexplicable. Los astrónomos estiman que hay al menos cien mil millones de galaxias en el universo y que el planeta más cercano, Venus, está a 261 millones de kilómetros de la Tierra, por lo que no tenemos forma de comprender la inmensidad del espacio exterior. Sin embargo, sí sabemos que puede matarnos, y algún día lo hará.

Si alguien, como yo, se ha preguntado qué le ocurriría a un humano que se encontrara en el espacio exterior sin un traje espacial, hay muchos resultados posibles. Cada uno suena más y más doloroso y tortuoso que el anterior. En primer lugar, veremos las tres cosas que le ocurrirían al cuerpo humano de inmediato. En segundo lugar, veremos lo que le ocurre al cuerpo después de la muerte en el espacio. Por último, repasaremos dos estudios, uno realizado por la Base Aérea Brooks en Texas y otro realizado por Jim LeBlanc en 1965.

Las tres formas de tortura

¿Explosión? No. ¿Inflación? Sí.

En contra de lo que nos decían de pequeños, nuestro cuerpo no explotaría en el espacio exterior. Sin embargo, se inflaría. Paul Sutter, astrofísico, escribe para Space.com exactamente cómo ocurriría esto. Sutter habla de los niveles de nitrógeno en nuestro torrente sanguíneo, el nitrógeno hará que nuestra piel se infle en pequeñas burbujas. Esto se llama ebullismo.

El ebullismo es cuando los fluidos corporales forman burbujas de gas debido a la presión reducida. Esto significa que no sólo el nitrógeno hará que nuestra piel forme burbujas, sino que también lo harán todos nuestros fluidos corporales. Esto consiste en; lágrimas, saliva, y cualquier líquido que se encuentre en otra parte del cuerpo. Aunque, esto no sería lo primero que te mataría, esto sólo te haría sentir y parecer una botella de refresco agitada.

Una excepción a esto es nuestra sangre. Nuestra sangre no herviría ni burbujearía, pero nuestra circulación sanguínea estaría en riesgo. Esto podría llevar a muchos otros riesgos y problemas que se mencionan a continuación. Esto nos lleva a preguntarnos por qué no herviría nuestra sangre. Según el Centro de Vuelo Espacial Gooddard de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio, como nuestra sangre se encuentra en nuestros vasos sanguíneos, la presión se controla internamente. Por lo tanto, un cambio de presión fuera del cuerpo no afectaría a nuestra sangre de la misma manera que lo hace con nuestra saliva y otros fluidos corporales.

Falta de oxígeno

Quince segundos. Eso es todo. Un humano tiene quince segundos de oxígeno en su cuerpo. Esto significa que después de que el cuerpo pierda oxígeno, es probable que pierdas la conciencia. Dicho esto, lo PEOR que un humano puede hacer en el espacio sin un traje espacial sería aguantar la respiración. Debido a la falta de presión en el espacio, el oxígeno localizado dentro de los pulmones se expandiría causando la ruptura de los pulmones inherentemente causando la muerte.

¿Quemaduras de sol y congelación al mismo tiempo?

Otra consecuencia de estar en el espacio sin un traje es una quemadura de sol extrema, mientras se enfrenta a la congelación. Sin la protección de la atmósfera terrestre, los rayos ultravioleta, los rayos X y los rayos gamma no sólo quemarían su ya burbujeante piel, sino que también dañarían su ADN. Esto significa que, si se consigue sobrevivir milagrosamente, es probable que acabes no sólo con cáncer, sino también con una horrible quemadura solar.

Mientras tu cuerpo se quema, también se congelará a temperaturas más frías que un cubito de hielo, pero no instantáneamente. A pesar de las temperaturas increíblemente frías del espacio, la congelación no ocurriría de inmediato. El cuerpo se congelaría eventualmente porque el calor abandona el cuerpo más lentamente que el oxígeno, por lo tanto, una persona moriría antes de congelarse realmente.

¿Se descomponen los cuerpos en el espacio?

Hipotéticamente, si un humano terminara en el espacio sin un traje, necesitamos entender qué pasaría después de la muerte. UCSB ScienceLine dice que las tres formas más rápidas de descomposición de un cuerpo humano en la Tierra son la biológica, con la ayuda de carroñeros (insectos y animales), y la degradación por calor. Después de las tres, la exposición química se encargará de los restos. Sin embargo, esto no ocurriría en el espacio. El oxígeno es necesario para la descomposición, pero en el espacio no hay oxígeno. Por lo tanto, el resultado sería la momificación o la congelación. La única forma de que se produzca la momificación sería si el cuerpo estuviera cerca de una fuente de calor. El proceso de las formas naturales de momificación es explicado por Kathryn Meyers Emery aquí. Además, si el cuerpo se congelara, la descomposición tardaría millones de años en producirse.

En una nota al margen, lo anterior sólo es aplicable si un cuerpo está en el espacio sin traje espacial. Si un astronauta muriera en el espacio llevando un traje espacial, la descomposición se produciría, porque nuestros cuerpos necesitan oxígeno para descomponerse. El oxígeno del traje permitiría la descomposición, pero sólo durante el tiempo que el oxígeno regule a través del traje.

De cualquier manera, con traje o sin él, el cadáver humano estaría flotando en el universo durante posiblemente millones de años.

Prueba de vacío del traje espacial

Debido a que un humano nunca ha estado realmente en el espacio sin traje, debemos acudir a la siguiente prueba para encontrar nuestra información. El 14 de diciembre de 1966, Jim LeBlanc se convirtió accidentalmente en el único humano que sobrevivió a las condiciones del espacio. La NASA vistió a Jim con un «traje lunar» y luego lo metió en una cámara de vacío de tres pisos. Ni la NASA ni LeBlanc sabían que la manguera de presurización estaba desconectada y que en diez segundos el traje de LeBlanc pasaría de 3,8 psi a 0,1 psi. No sólo se desconectó la manguera, sino que Michelle Starr, de CNET, dice que el traje de LeBlanc tenía una fuga. Leblanc afirma que la saliva de su lengua hirvió y después de catorce segundos LeBlanc quedó inconsciente. A pesar de que sobrevivió, fue una experiencia muy arriesgada que podría haber tomado un camino completamente diferente. Para ver la prueba completa haz clic en este enlace.

Base de la Fuerza Aérea de Brooks

*Me gustaría señalar que no estoy de acuerdo con este experimento*

En 1965, la Base de la Fuerza Aérea de Texas expuso a perros a los efectos similares al vacío del espacio. Los hallazgos encontraron que cuando se exponían a noventa segundos o menos, los perros sobrevivían; pero a dos minutos o más, los perros siempre morían. Todos los perros estaban inconscientes y paralizados mientras se sometían al estudio. Anna Gosline, de Scientific American, dice que los perros sufrieron muchos efectos secundarios mientras se sometían al estudio. Los efectos secundarios fueron los siguientes: convulsiones, defecación simultánea, vómitos, micción, hinchazón y formación de hielo en sus lenguas. Después de unos noventa segundos, los perros eran expuestos a presiones normales y la hinchazón desaparecía. Después de quince minutos, los perros eran capaces de caminar y respirar de nuevo.

De nuevo en 1965 y 1967, la NASA hizo el mismo estudio, pero esta vez con chimpancés. Los resultados mostraron que los chimpancés aguantaban tres minutos y medio en el espacio como en condiciones de vacío. Para sorpresa de la NASA, todos los chimpancés, excepto uno, no tenían defectos cognitivos.

Sí, un humano puede sobrevivir en el espacio sin traje

Como se ha demostrado a través de ambos experimentos, es posible, aunque no es recomendable a no ser que morir congelado, sufrir una horrible quemadura solar, sentir que tus pulmones explotan y sentir que tus fluidos corporales burbujean suene apetecible. Por suerte, vivimos en una época en la que se han inventado los trajes espaciales, lo que nos permite estudiar el espacio. Ninguna de nuestras exploraciones espaciales habría sido posible sin el trabajo de algunas personas muy inteligentes. Me siento privilegiado por vivir en un mundo en el que podemos alcanzar estos conocimientos.

Citaciones

  • Physics.org. «¿Cómo sabemos cuántas galaxias hay en nuestro universo?». Enlace
  • Williams, Matt. Universe Today. «¿Cuál es el planeta más cercano a la Tierra?». Mayo de 2016. Enlace
  • Búsqueda de Liqui. «¿Qué es el ebullismo?». Enlace
  • Equipo de astrofísicos. Nasa.gov. «¿Cómo reaccionaría el cuerpo humano sin protección al vacío del espacio exterior?». Junio de 1997. Enlace
  • UCSB ScienceLine. «Si un astronauta muriera en el espacio, ¿se descompondría?». Enlace
  • Emery, Kathryn Meyers. Bones Don’t Lie. «Preservación: Cuando los huesos no se descomponen» Abril 2013. Enlace
  • Azriel, Merryl. Revista de seguridad espacial. «Jim LeBlank sobrevive a la primera prueba de vacío de un traje espacial que salió mal». Noviembre de 2012. Enlace
  • Starr, Michelle. CNET. «¿Qué le ocurre al cuerpo humano sin protección en el espacio?». Julio de 2014. Enlace
  • Gosline, Anna. Scientific American. «Sobrevivir en el espacio sin protección es posible – brevemente». Febrero de 2008. Enlace

Citaciones de medios

Vídeo

  • You Tube. «Pruebas del traje espacial» Junio de 2010. Enlace
  • You Tube. «¿Cuánto tiempo podrías sobrevivir en el espacio exterior?». Noviembre de 2014. Enlace

Los peligros del vacío.

Foto

  • Fotos sobre el espacio. Wall 321 Enlace
  • Rose, Brent. Gizmodo. «Dentro de la cámara donde la NASA recrea el espacio en la Tierra». Noviembre de 2014. Enlace
  • Clark, Douglas. Concurso semanal de ciencia. «Los peligros del vacío». Febrero de 2013. Link

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