Torre de Londres: Datos e historia

La Torre de Londres es un castillo y fortaleza de 900 años de antigüedad situado en el centro de Londres que destaca por albergar las joyas de la corona y por retener a muchos prisioneros famosos e infames.

A lo largo de su historia, la torre ha servido para muchos propósitos: albergó la ceca real (hasta principios del siglo XIX), una casa de fieras (que abandonó en 1835), una oficina de registros, una armería y cuarteles para las tropas. Hasta el siglo XVII, también se utilizó como residencia real.

Primeras fortificaciones

William el Conquistador creó las primeras fortificaciones tras la conquista de Londres en el año 1066. El invasor normando carecía de apoyo entre la gente de la ciudad y temía que sus habitantes pudieran echarlo.

William de Poitiers, un escritor del siglo XI que describió a Guillermo el Conquistador y sus conquistas, escribió que «se hicieron ciertas fortalezas en la ciudad contra la inconstancia de la vasta y feroz población.» Entre ellos se encontraría lo que hoy se llama la «Torre Blanca», el edificio más interior del castillo, que obtuvo su nombre después de que el rey Enrique III encalara el exterior en el siglo XIII.

El historiador de la torre Geoffrey Parnell escribe en su libro «The Tower of London Past & Present» (Sutton Publishing, 1998) que la torre se amplió durante unos 250 años después de la época de Guillermo el Conquistador. En la actualidad, la serie de edificios y fortificaciones del complejo se extiende por 5 hectáreas.

Prisioneros famosos y torturas

A lo largo de su historia, la torre se utilizó para encarcelar a una gran variedad de prisioneros, desde monarcas depuestos hasta delincuentes más comunes. Entre los prisioneros se encuentra Lady Jane Grey, que fue reina durante una semana en el siglo XVI antes de ser depuesta por María I.

También fueron encarcelados allí dos príncipes, Eduardo y Ricardo, de 12 y 9 años, hijos de Eduardo IV (muerto en 1483). Parece que nunca salieron vivos de la torre y algunos pensaron que fueron asesinados por Ricardo III, su tío que se hizo con el trono.

Dos de las esposas de Enrique VIII, Ana Bolena y Catalina Howard, fueron encarceladas y posteriormente ejecutadas. Enrique VIII, que convirtió a Inglaterra en un país protestante, también mandó internar en la torre a varios clérigos disidentes que posteriormente fueron asesinados, entre ellos su antiguo consejero Tomás Moro.

Otro prisionero notable fue Guy Fawkes, que en 1605 intentó volar la Cámara de los Lores y al monarca detonando pólvora en los sótanos de abajo. Fue encarcelado en la torre y torturado.

«El rey autorizó el uso de la tortura en Fawkes, con «métodos más suaves» que se utilizarían primero y, si no cooperaba, otros más brutales después», escribe el historiador Stephen Porter en su libro «The Tower of London: The Biography» (Amberley Publishing, 2012). Señala que el embajador veneciano Nicolo Molin escribió que «durante dos días sucesivos sufrió las torturas más atroces sin decir nada, salvo que los conspiradores eran doce, cuyos nombres no quiso mencionar.» Fawkes fue ejecutado no mucho tiempo después.

La historia de las torturas en la Torre de Londres es un tema muy popular; sin embargo, Porter señala que muchos de los prisioneros, en particular los de origen noble, fueron tratados bien. En algunos casos, incluso se les permitía tener sirvientes en la torre y salir del castillo en ocasiones.

Una de las mejores descripciones de la tortura proviene de John Gerard, un jesuita que fue encarcelado en 1594 durante una época de agitación religiosa. Más tarde escapó y sobrevivió para contar que fue torturado en lo que parece ser el sótano de la Torre Blanca.

«Luego me pusieron guantes de hierro en las muñecas y me ordenaron subir dos o tres escalones de mimbre. Luego me levantaron los brazos y pasaron una barra de hierro por las anillas de un guantelete, luego por la grapa y las anillas del segundo guantelete. Hecho esto, sujetaron la barra con un alfiler para evitar que se deslizara y luego, retirando los peldaños de mimbre, me dejaron colgado por las manos y los brazos sujetos por encima de la cabeza». (Fuente: página web de la Torre de Londres)

A finales del siglo XVIII y en el XIX, la torre se utilizaba con menos frecuencia para los prisioneros. El último prisionero de renombre que pasó por la torre fue Rudolf Hess, lugarteniente de Hitler, que huyó a Escocia en 1941 y fue enviado a la torre brevemente hasta que fue trasladado.

Joyas de la corona y otros tesoros

Hoy en día, las joyas de la corona son una de las atracciones más populares de la Torre de Londres. Entre las joyas se encuentran las coronas que lució el monarca en la coronación y en la apertura del Parlamento.

Porter señala que el uso de la torre como depósito del tesoro real comenzó en serio en 1303, cuando varios tesoros fueron robados de la Abadía de San Pedro en Westminster. Los tesoros restantes se llevaron a la torre, que era el lugar más fortificado de Londres, para su custodia. En 1508 se construyó una nueva casa de las joyas contra el lado sur de la Torre Blanca.

Muchas de las regalías reales fueron destruidas a mediados del siglo XVII, cuando Inglaterra se convirtió en una república durante un breve periodo. «La pieza más antigua de las Regalías es la Cuchara de Unción de oro del siglo XII, utilizada para ungir al Soberano con aceite sagrado», escribe un equipo de investigadores en la página web oficial de la Torre de Londres. «Aparte de las tres espadas de acero de la coronación (las Espadas de la Justicia Temporal, de la Justicia Espiritual y de la Misericordia), ésta es la única pieza que sobrevivió a la destrucción de las Regalías anteriores a la Guerra Civil en 1649-50».

La torre también contiene una impresionante colección de armaduras, que es un tesoro en sí misma. Se muestra en una exposición llamada «Línea de los Reyes», una muestra en la torre que comenzó hace más de 300 años, en la que aparecen objetos como un caballo de madera de tamaño natural tallado hacia 1690 y una armadura, dorada con oro, creada para Carlos I hacia 1612.

Los Yeomen Warders, también conocidos como Beefeaters, custodian la Torre de Londres.

Los Yeomen Warders, también conocidos como Beefeaters, vigilan la Torre de Londres. (Crédito de la imagen: Thomas Owen Jenkins / .com)

Los Yeomen Warders

Los barbudos Yeoman Warders, también llamados «Beefeaters», custodian la torre en la actualidad.

Los guardianes «o ‘camareros’, como se les llamaba a menudo, formaban y actuaban como una sociedad amistosa, compartiendo, a modo de dividendos, las recompensas de sus deberes oficiales y no oficiales», escribe Parnell. Se podía ganar dinero alquilando partes del recinto y mostrando a los visitantes.

«El puesto de Yeoman Warder se transmitía de familia en familia o se vendía. Esta práctica consagrada recibió un golpe fatal en 1826, cuando el duque de Wellington, en calidad de Condestable de la Torre, ordenó que en el futuro el puesto fuera ocupado por suboficiales dignos de la Caballería de la Casa, la Guardia de a pie y la Infantería de la Línea, únicamente por recomendación de su regimiento», escribe Parnell, señalando que los guardianes perdieron el último de sus privilegios para ganar dinero, el derecho a vender tarjetas postales, en 1923.

Cuervos

Una bandada de cuervos reside en la torre, cuidada por el Yeoman Warder Ravenmaster. Según la página web de la Torre de Londres, la leyenda dice que la torre -y la monarquía- caerán si los seis cuervos abandonan alguna vez la fortaleza.

Se dice que Carlos II fue el primer monarca que insistió en que los cuervos fueran protegidos. Lo hizo a pesar de las protestas del astrónomo real John Flamsteed, que se quejaba de que los cuervos seguían dejando excrementos en su telescopio. Según la leyenda, esto llevó a Carlos a trasladar el Real Observatorio a Greenwich.

La torre como fortaleza

Aunque la torre se construyó primero como fortaleza, su utilidad como bastión se desvaneció a medida que las máquinas de asedio basadas en la pólvora (como los cañones) se adoptaron ampliamente en Europa.

Porter señala que en la década de 1680 se erigieron en ella nuevas plataformas para cañones, y Parnell escribe que ya en la década de 1860, cuando el Reino Unido temía una invasión por parte de Francia, se colocaron cañones pesados cerca de la Torre para ayudar a defender Londres. Sin embargo, con el paso del tiempo, la importancia militar de la torre radicaba principalmente en el hecho de que era un lugar central en el que se podían guardar las armas y las municiones y en el que se podían reunir las tropas en su camino para unirse a los ejércitos en Europa.

Porter escribe que se construyó un gran almacén, iniciado en 1688 y completado cuando Guillermo y María estaban en el trono británico (1689-1702), para albergar armas y municiones. «El nuevo Gran Almacén tenía 105 metros de largo y 17 metros de ancho, con dos pisos y un ático», escribe. «Sobre la entrada principal, situada en el centro, había un gran frontón, tallado por John Young, con las armas reales flanqueadas por caballos, cañones, tambores y otros equipos militares». Este frontón sobrevive hasta nuestros días.

Esta versión de la Corona Imperial de Estado fue usada por Jorge V y ahora se encuentra en la Torre de Londres.

Esta versión de la Corona Imperial de Estado fue usada por Jorge V y ahora se encuentra en la Torre de Londres. (Crédito de la imagen: dominio público.)

La torre como atracción

La historia de la torre como atracción se remonta al menos al siglo XVII, cuando se creó la exposición «Line of Kings». La torre tenía otras atracciones que atraían a los visitantes no militares. Por ejemplo, el menagerie real, en esencia un primer zoológico, tenía una amplia gama de animales hasta que se cerró en 1835, incluyendo leones, un avestruz e incluso un oso polar.

Estos animales fueron regalados a varios monarcas. Porter escribe que Jacobo I (1566-1625) era especialmente aficionado a sus leones. En una ocasión vio a una leona dando a luz y «tenía tanto miedo de que los cachorros murieran que envió una descripción de un pezón para que se le acoplara a un biberón de cristal, para que pudieran ser alimentados.»

Porter señala que en 1753, cuando se publicó el libro «An Historical Description of the Tower of London and its Curiosities» (Descripción histórica de la Torre de Londres y sus curiosidades), incluía biografías de los leones de la torre y proporcionaba información sobre otras criaturas presentes, como un águila real, un avestruz, un búho cornudo, osos, tigres, un mapache, un leopardo e incluso un babuino. La historia de la torre como prisión de algunos de los personajes más famosos de Inglaterra atraía a los visitantes, lo que daba a los Yeoman Warders la oportunidad de mostrar la torre a los turistas (y, durante un tiempo, ganar algo de dinero extra). En el siglo XIX, la historia medieval de la torre intrigó tanto a Inglaterra que la torre fue «restaurada» de tal manera que se magnificaron sus aspectos medievales.

Parnell escribe que esto tuvo algunas consecuencias desafortunadas, ya que las partes de la torre que no se consideraban lo suficientemente «medievales», como la oficina de registros, fueron derribadas.

Hoy en día, la Torre de Londres es uno de los castillos más famosos del mundo y es ahora Patrimonio de la Humanidad que atrae a más de 2 millones de visitantes al año. La principal amenaza para el lugar no son los rebeldes, los ejércitos extranjeros o la caída de bombas (los daños causados por las bombas se produjeron durante la Segunda Guerra Mundial), sino los gases de escape de los coches. Es un problema que amenaza con convertir la Torre Blanca en un color amarillo, algo que ninguna de las amenazas anteriores pudo hacer.

– Owen Jarus

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