Insectes en ville

Chenille urticante

La chenille de la flanelle méridionale cache une série d’épines venimeuses sous ses poils doux. Image : M. Merchant

La plupart des chenilles urticantes appartiennent à la famille d’insectes connue sous le nom de papillons de flanelle. Les mites de flanelle tirent leur nom de l’apparence de flanelle des ailes de l’adulte, qui sont vêtues d’écailles lâches mélangées à de longs poils. Les stades immatures des papillons de nuit sont des chenilles recouvertes de poils fins et d’épines venimeuses. Ces épines, lorsqu’elles sont frottées contre la peau, provoquent une éruption cutanée ou une piqûre douloureuse. La chenille de la flanelle et la chenille urticante la plus connue au Texas est la chenille de la flanelle du sud, ou chenille de la puss moth, Megalopyge opercularis. Au Texas, ces chenilles sont communément appelées « aspics ». Cette chenille est souvent abondante et peut infester les arbres d’ombre et les arbustes autour des maisons, des écoles et dans les parcs. Elles sont d’une importance mineure en tant qu’ennemis des arbres d’ombrage, mais elles peuvent provoquer une piqûre sévère. Lorsqu’une chenille de la teigne des marais se frotte ou est pressée contre la peau, des poils venimeux s’enfoncent dans la peau, provoquant une sensation de brûlure intense et une éruption cutanée.

Identification

Les chenilles de la teigne des marais ont la forme d’une larme et, avec leurs longs poils soyeux, ressemblent à une touffe de coton ou de fourrure. Leur couleur varie du jaune ou du gris au brun rougeâtre, ou à un mélange de couleurs. La larve mature mesure de 1 à 1 1/2 pouces de long et possède sept paires de prolegs (pinces ressemblant à des ventouses, sur la moitié arrière du corps). Le papillon adulte a des ailes émoussées recouvertes de longs poils ondulés et une envergure de 1 à 1 1/2 pouce. Les ailes sont orange à la base et deviennent crème à l’extrémité, et les pattes sont couvertes de poils délicats de couleur vive. Parmi les autres chenilles urticantes communes au Texas, citons les chenilles de la teigne Io, de la teigne du cerf et de la teigne de la selle.

Biologie

La teigne adulte de la flanelle du Sud, Megalopyge opercularis, Photo de Laura Bellmore.

Les pyrales adultes émergent à la fin du printemps ou au début de l’été pour pondre plusieurs centaines d’œufs sur des arbres hôtes privilégiés, comme les chênes, les pacaniers, les ormes, les micocouliers et autres arbres. On peut également observer des chenilles se nourrissant de yaupon nain et d’autres arbustes. Une à deux générations se produisent chaque année, bien que les chenilles de la flanelle méridionale aient tendance à être plus fréquentes à l’automne.

La chenille passe l’hiver dans un cocon de forme unique. Les cocons peuvent être trouvés sur le tronc ou les branches de la plante hôte. À l’une des extrémités du cocon, une trappe permet à l’adulte de s’échapper lorsqu’il sort de l’étui nymphal. La surface dorsale du cocon est marquée par une structure semblable à une cicatrice de feuille. La couleur est à peu près la même que celle de la larve, car les poils de la larve sont incorporés dans la soie.

Dégâts

Les chenilles de la teigne de la moule causent rarement de graves dommages aux arbres ; cependant, elles peuvent représenter un danger pour la santé des enfants et des jardiniers. Une douleur intense et lancinante se développe immédiatement ou dans les cinq minutes suivant le contact avec la chenille. Les piqûres sur le bras peuvent également entraîner une douleur dans la région axillaire (aisselle). Des taches érythémateuses (couleur du sang) peuvent apparaître à l’endroit de la piqûre. Les autres symptômes comprennent des maux de tête, des nausées, des vomissements, une lymphadénopathie, une lymphadénite et parfois un choc ou un stress respiratoire. La douleur s’estompe généralement en une heure et les taches disparaissent en un jour environ.

Premiers secours

Piqûres de la chenille de la flanelle méridionale

Piqûres de la chenille de la flanelle méridionale

Il faut appliquer une poche de glace sur le site de la piqûre, et des antihistaminiques par voie orale peuvent être administrés pour aider à soulager les démangeaisons et les sensations de brûlure. Pour les chenilles dotées d’épines robustes (comme la chenille Io moth et la chenille saddleback), essayez d’appliquer soigneusement du ruban adhésif en cellophane sur le site de la piqûre, puis de le retirer. Cela permet d’éliminer les épines irritantes. En cas de réactions allergiques, comme des démangeaisons généralisées ou des difficultés à respirer, consultez immédiatement un médecin. En cas de douleur intense, les médecins administrent parfois de la mépéridine HCl, de la morphine ou de la codéine ; l’aspirine ne serait pas efficace. Les blessures oculaires doivent également être immédiatement adressées à un spécialiste.

Contrôle

Les chenilles de la teigne de la moule peuvent être contrôlées lorsqu’elles deviennent abondantes en pulvérisant un pesticide résiduel tel que la perméthrine, la cyfluthrine ou des pulvérisations similaires étiquetées pour le contrôle des chenilles sur les plantes ornementales. Dans certains cas, comme sur les terrains de jeu des écoles, la meilleure solution peut consister à éduquer les élèves et les enseignants sur ce que sont les chenilles et sur l’importance de ne pas les toucher à mains nues.

Pour plus d’informations

Les informations sur les premiers secours contenues dans cette publication sont basées sur les recommandations publiées dans le Physician’s Guide to Arthropods of Medical Importance (Jerome Goddard, 1996, CRC Press, 2e édition). Pour de plus amples renseignements sur les chenilles urticantes, demandez la publication L-1312, Stinging Caterpillars, au bureau de vulgarisation de votre comté. Vous pouvez obtenir ces publications, ainsi que de l’aide pour d’autres questions sur les aspics ou d’autres problèmes de parasites, en contactant le bureau de vulgarisation de votre comté.

Auteur

Michael Merchant, Ph.D., professeur et entomologiste urbain de vulgarisation, Texas AgriLife Extension Service

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