American Experience

Annie Oakley | Articolo

Buffalo Bill’s Wild West Show

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Il generale William Tecumseh Sherman lo ha definito “meravigliosamente realistico e storicamente rievocativo”. Mark Twain lo definì autentico “fin nei minimi dettagli”. Persino la vedova del generale George Armstrong Custer approvò la rappresentazione dell'”Ultima posizione” di suo marito. Ma quanto era accurato il Wild West show di Buffalo Bill Cody?

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Poster dello show di Buffalo Bill, Courtesy: Library of Congress

Trappings autentici
I bufali erano veri, per cominciare. Anche Bill Cody lo era. Era cresciuto in Kansas durante il periodo di intensa migrazione occidentale, aveva servito come esploratore durante le guerre indiane e aveva persino cavalcato per il Pony Express. Anche la diligenza di Deadwood era vera – Cody l’aveva avuta dal direttore della linea Cheyenne e Black Hills, e, proprio come lo spettacolo rappresentava, la diligenza di Deadwood era stata attaccata dagli indiani. Per quanto riguarda gli interpreti nativi americani, alcuni di loro avevano persino partecipato alla battaglia di Little Big Horn che avevano rievocato.

Pretend Cowgirls
Ma non tutti nello show di Cody avevano autentiche radici western. Annie Oakley era nata in Ohio e non aveva mai visitato il West prima di far parte dello show di Cody. Né era l’unica. La “Texas Girl” Lillian Ward era nativa di Brooklyn, e il tiratore scelto May Lillie veniva da Philadelphia. La loro presentazione in un “autentico” Wild West show incoraggiava il pubblico ad immaginare che queste donne fossero vere cowgirls, “un credito al ‘glorioso paese’ oltre le Montagne Rocciose”, secondo la frase di un giornale. Ironicamente, una donna con vere radici western, Lillian Smith, fu criticata da Oakley per i suoi modi rozzi e presto lasciò lo spettacolo di Cody.

Romanticizzare la frontiera
Lo spettacolo del Wild West incoraggiava anche una certa visione degli eventi in quella parte del paese, una che era sia romantica che militarista. Lo spettacolo di Cody poteva essere perdonato per non essersi soffermato sulle difficoltà fisiche della vita di frontiera – le zanzare, le bufere, la noia, l’ubriachezza e i lupi rabbiosi.

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Poster dello show di Buffalo Bill, Courtesy: Library of Congress

Indiani bellicosi
Ma le rappresentazioni dello show sugli indiani rafforzavano una nozione imprecisa tenuta dai bianchi americani. Nel selvaggio West di Cody, gli indiani erano sempre gli aggressori, che attaccavano le carovane, le capanne dei coloni e le forze di Custer. La realtà era ben diversa – gli attacchi ai carri dei coloni erano stati piuttosto rari, ed erano i bianchi che continuavano a rompere i trattati con gli indiani, non il contrario. La guerra del 1876, che costò la vita a Custer, è un buon esempio: l’area contesa era stata data ai Sioux per trattato, ma dopo la scoperta dell’oro nelle Black Hills, agli indiani fu ordinato di lasciare la terra e di andare nelle riserve, con le truppe federali inviate a inseguire coloro che rifiutavano. Anche la pratica dello scalpo, ampiamente attribuita ai nativi americani, poteva essere fatta risalire all’antica Grecia ed era stata introdotta in Nord America dagli spagnoli. Cody stesso mantenne in gran parte buoni rapporti con gli indiani del suo spettacolo, incluso il leggendario guerriero Sioux Toro Seduto. Ma promuovere l’idea degli indiani come guerrieri aggressivi aveva conseguenze pericolose in un paese dove il Nebraska City Press aveva già suggerito che i bianchi avrebbero dovuto “sterminare l’intera confraternita dei pellerossa.”

La frontiera che scompare
Alcune delle imprecisioni di Cody erano deliberate, mentre altre riflettevano il passare del tempo. Durante la sua corsa di 30 anni, che iniziò nel 1883, il Selvaggio West passò da una rappresentazione semi-autentica delle esperienze che Cody e alcuni dei suoi interpreti avevano conosciuto, convenientemente presentato in Oriente per gli orientali, a una ricreazione storica dei tempi passati. Lo United States Census Bureau dichiarò ufficialmente chiusa la frontiera nel 1890, mentre lo storico Frederick Jackson Turner lamentò la sua fine in un famoso articolo alla stessa Columbia Exposition del 1893 a Chicago in cui lo spettacolo di Cody si esibì con tanto successo. Nel 1893, il bufalo poteva ancora essere “cacciato” nel Wild West di Cody, ma non in molti altri posti – dove una volta milioni di persone avevano vagato per le pianure occidentali, ora non c’erano “così tanti bufali in tutto il continente americano” come nel suo spettacolo, disse Cody. Alla fine del selvaggio West, gli spettatori arrivavano in automobile per guardare gli uomini a cavallo, e i nickelodeon mostravano il futuro dell’intrattenimento di massa. Quando Cody morì nel 1917, il cinema parlante era solo a un decennio di distanza, e le sue immagini romantiche di un West dove i cowboy combattevano contro gli indiani avrebbero plasmato il western hollywoodiano per i decenni a venire.

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