Come imparare quasi l’italiano

Nella tarda serata fredda dello scorso settembre, mi sono scusato da un piccolo gruppo riunito intorno a un falò per beccare e borbottare nel mio telefono.

In nessun modo un campeggio mi avrebbe fatto perdere la mia lezione di italiano.

Per la maggior parte dell’anno precedente, avevo frequentato religiosamente i miei incontri quotidiani di circa 15 minuti con l’app di apprendimento delle lingue Duolingo. L’ho usata sui treni, mentre camminavo in città, durante le anteprime al cinema. Stavo pianificando un viaggio a Roma nella tarda primavera, e sono sempre stato dell’idea che per visitare correttamente un paese, devi dare un’occhiata alla lingua.

Ma avevo un’altra ragione per continuare a usarla: Duolingo crea dipendenza. Mi ha tirato dentro, aiutandomi a fissare obiettivi giornalieri e poi lanciandomi in frasi semplici. A volte mi chiedeva di pronunciare una frase italiana (che ho sempre fatto correttamente, a sentire Duolingo). Ma più spesso mi ha chiesto di tradurre frasi e frasi italiane in inglese, o viceversa, fornendo risposte a scelta multipla. Nessuna noiosa esercitazione di grammatica o vocabolario – quella roba, apparentemente, sarebbe penetrata nella mia coscienza attraverso l’esposizione a frasi sempre più varie, complesse e interessanti.

Duolingo mi lodava costantemente: per aver risposto correttamente più volte di seguito, per aver completato una parte della lezione del giorno, per aver imparato dai miei errori. Finire una lezione era una vera e propria festa digitale con casse del tesoro con coperchi sventolanti. L’applicazione mi teneva informato dei miei progressi attraverso vari schemi di punti, e usava le notifiche via e-mail e telefono per spronarmi a continuare la mia routine, scommettendo anche punti che non avrei mantenuto la mia striscia per un’altra settimana. Che schifo! Sono diventato ricco di punti senza valore, e li ho amati.

Non sono un poliglotta serio, ma ho affrontato una manciata di lingue in quasi tutti i modi in cui una lingua può essere imparata: classe, tutor, libro di testo, registrazioni audio, schede flash, software e altro. Imparare le lingue è sempre stato un lavoro di routine, fino a Duolingo. Non vedevo l’ora di seguire le mie lezioni. E stavo imparando l’italiano! Camminavo per casa con fiducia parlando di nascondere un coltello nello stivale, di quando era prevista la mia tesi di master e di quanto fosse importante prestare attenzione alla volontà del popolo. Ok, le frasi di Duolingo coprivano un terreno strano. Ma sicuramente, pensai, questo avrebbe funzionato a mio vantaggio quando mi sarei trovato di fronte a richieste linguistiche più banali come turista.

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Una settimana prima di partire per Roma, mia moglie, Laurie, mi mise alla prova. Sei all’aeroporto fuori Roma, ha detto, e vuoi andare in centro; come lo chiederesti? Sono rimasto a bocca aperta come un pesce. Parole e frasi mi passavano per la mente, ma non avevano nulla di utile. Laurie passò a uno scenario da ristorante: “Avete un tavolo per quattro?”. “Vorrei due bicchieri di vino rosso”. Sapevo di aver visto tutti i pezzi nelle frasi di Duolingo. Ma non ero assolutamente in grado di ricordarli e metterli insieme.

Panicando, ho acceso Duolingo e quasi istantaneamente ho visto il problema. L’applicazione mi aveva reso un maestro dell’italiano a scelta multipla. Dato un mucchio di parole da scegliere, potevo assemblare correttamente dei comunicati impressionanti. Ma senza un prompt, ero senza parole anche nelle situazioni più elementari come un qualsiasi turista americano becero. E questo nonostante più di 70 ore di studio.

Ma avevo ancora una settimana. Ho messo le mani su un libro di auto-apprendimento, un libro di frasi di viaggio e un dizionario tascabile, e ho iniziato a studiare. È successa una cosa divertente: Ho iniziato a prendere facilmente ciò che non ero stato in grado di ottenere da Duolingo – grammatica, vocabolario, e, più importante, una capacità di impegnarsi in conversazioni semplici in situazioni tipiche. Sembrava che avessi ottenuto qualcosa di utile dalle mie ore con Duolingo. L’applicazione mi aveva esposto a un vocabolario considerevole; avevo bisogno solo di un minimo esercizio con i libri per ricordare le parole. Anche imparare le coniugazioni dei verbi è stato un gioco da ragazzi.

Alla fine, sono andato abbastanza bene a Roma, impegnandomi in semplici, frammentarie semi-conversazioni nella maggior parte dei miei incontri. Era così che l’app doveva funzionare?

Di recente mi sono messo in contatto con Luis von Ahn, cofondatore e CEO di Duolingo, per chiedere se la mia esperienza fosse tipica. Mi aspettavo una certa difensività da parte sua sulla mia necessità di usare libri per ottenere le competenze di conversazione che avevo sperato di ottenere da Duolingo. Ma invece ha riso e mi ha detto che l’applicazione ha fatto esattamente quello per cui è stata costruita. “Il più grande problema che le persone che cercano di imparare una lingua da soli affrontano è la motivazione per rimanere con esso”, mi ha detto. “

Duolingo è essenzialmente un prodotto di crowdsourcing; i volontari costruiscono gran parte dei contenuti didattici, e il comportamento in-app dei suoi 27,5 milioni di utenti attivi mensili è continuamente analizzato per determinare quali esercizi, frasi e tecniche portano ad una migliore aderenza e ad un apprendimento più veloce. La sfida, mi ha detto von Ahn, è che le due metriche tendono ad essere in contrasto: Rendere le lezioni più difficili accelera in modo affidabile l’apprendimento, ma aumenta anche i tassi di abbandono. “Preferiamo essere più sul lato della dipendenza che su quello dell’apprendimento veloce”, ha spiegato. “

Questa enfasi sulla ritenzione degli utenti aiuta a spiegare perché Duolingo è di gran lunga l’app di lingua più popolare negli Stati Uniti. In altri paesi, nota von Ahn, imparare una lingua è spesso fondamentale per comunicare con i partner e le loro famiglie, e per il lavoro; imparare l’inglese, in particolare, può essere un biglietto per uscire dalla povertà. “Negli Stati Uniti, circa la metà dei nostri utenti non sono nemmeno realmente motivati a imparare una lingua; vogliono solo passare il tempo su qualcosa di diverso da Candy Crush”, ha detto.

Joey J. Lee, il direttore del Games Research Lab della Columbia University, che ha fatto uno studio di 50 app di lingua nel 2016, mi ha detto che sospetta che la dipendenza di strumenti come Duolingo abbia più a che fare con i modelli di business che con l’apprendimento delle lingue. Dove la maggior parte delle app fallisce davvero, ha detto, è nella lingua “pragmatica”. “Questo è l’apprendimento che si basa sul mondo reale – sei in un ristorante, in un colloquio, in attesa di un autobus”, ha spiegato. “Di solito si perde nelle app.”

Questo mi sembrava giusto. E l’affermazione è stata ripresa da Geoff Stead, il chief product officer di Babbel, un’applicazione linguistica rivale. “Ciò che più aiuta qualcuno ad imparare una lingua è quando sono immersi in una situazione e stanno lottando per parlare”, mi ha detto. “

A giudicare dal fatto che la base di utenti di Babbel è circa un quindicesimo di quella di Duolingo, questa lotta è apparentemente meno coinvolgente della traduzione di frasi a scelta multipla. (Inoltre, Babbel non offre una versione gratuita della sua applicazione, come fa Duolingo.) Ma l’approccio ha ricompense reali, insiste Stead. La maggior parte delle lezioni di Babbel, dice, sono focalizzate sul dare agli utenti la capacità di cavarsela in contesti sociali (incontrare persone, viaggiare, ordinare cibo e bevande) – il che tende ad accendere l’interesse ad imparare di più. “Una volta che la palla rotola, portiamo tecniche di apprendimento più classiche e cognitive”, ha detto, come più vocabolario e grammatica.

Il mio problema, quindi, è che sono un tipo pragmatico che vive in un mondo di Candy Crush. Ma se avessi scambiato il fascino crowdsourced di Duolingo con la praticità di Babbel, avrei messo abbastanza tempo nell’app per ottenere quello che ho ottenuto dalle mie 70 e più ore con Duolingo? Duolingo ha lanciato nuove caratteristiche – tra cui podcast, interazione sociale tra gli utenti, e narrazioni guidate da personaggi – che mirano ad aumentare la sua pragmatica linguistica così come la sua dipendenza. Lee prevede che le app linguistiche alla fine incorporeranno anche chatbot basati sull’intelligenza artificiale che coinvolgeranno e guideranno gli utenti attraverso conversazioni realistiche. (Microsoft ne offre una chiamata Microsoft Learn Chinese, ma l’ho provata e mi è sembrata difettosa.)

Ma tengo anche conto della cautela offerta da Tom Roeper, un professore di linguistica dell’Università del Massachusetts che studia l’acquisizione delle lingue. Roeper mi ha detto che non è probabile che le app superino presto i due vantaggi essenziali di un insegnante umano: la capacità di mantenere l’attenzione di uno studente e di adattare continuamente una lezione ai progressi, alle difficoltà e agli interessi dell’individuo. “Ci sono tutti i tipi di fattori contestuali nell’apprendimento delle lingue”, ha detto. “Sarebbe difficile per un’app tenerli tutti in considerazione.”

Di nuovo, gli insegnanti non sono in giro quando hai un po’ di tempo libero seduto vicino al fuoco.

Questo articolo appare nell’edizione cartacea di dicembre 2018 con il titolo “Come imparare quasi l’italiano.”

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