Cos’è la musica bassa?

La maggior parte dei musicisti odia essere definita da etichette e generi, ma ammettiamolo: senza di esse, scoprire nuova musica che ci piaccia davvero sarebbe un processo lungo e molto lento.

Dio solo sa quante tracce vengono pubblicate ogni settimana, ma immaginate di doverle scorrere tutte cercando di trovare qualcosa che si adatti ai vostri gusti, senza queste utili (anche se spesso troppo semplicistiche) categorizzazioni per restringere il campo.

Il problema principale sembra essere che tutte queste etichette, generi e categorie hanno un’imprecisione innata – una sorta di flessibilità estetica che permette loro di essere ristretti, allungati e distorti per adattarsi al gusto personale di ogni ascoltatore. I Beatles erano rock o pop? Gil Scott Heron era jazz o rap? I Prodigy sono rave, techno, breakbeat, punk elettronico, industrial?

Nonostante sia parte integrante dell’esperienza quotidiana del consumo di musica – su cui fanno affidamento i negozi di dischi, le etichette discografiche, le stazioni radio e, naturalmente, le riviste e i siti web – i generi non sono né incondizionati né assoluti. E da nessuna parte questo è più ovvio e problematico che nel regno della musica dance elettronica.

Con il tempo, tutti i generi musicali si frammentano, si fondono e crescono per formare nuovi stili, ma la musica dance sembra aver intrapreso un’incessante, agitata ricerca del “nuovo suono”. Forse perché la musica dance è così strettamente legata e guidata da una tecnologia in continuo sviluppo e sempre più disponibile, o forse perché i produttori, i DJ e gli ascoltatori di musica dance sono un gruppo naturalmente curioso e facilmente annoiabile, ma il ritmo del cambiamento e dello sviluppo non si è quasi mai allentato dai tempi dell’Atari e dell’Akai S950. Basta guardare gli ultimi anni. L’enorme esplosione del dubstep negli Stati Uniti; la mania del glitch; Chase & Status che appare in cartellone al festival annuale dell’heavy metal, Download; un articolo sull’Harlem Shake di Baauer sul The Sun; e l’emergere quasi settimanale di brani che rompono i confini e si incrociano, che stanno portando la musica dance in territori precedentemente sconosciuti.

Complextro, moombahton, moombahcore, post-dubstep, future garage, afro-bass, drumstep, trap, trapstep, brostep, metalstep… la lista è incredibilmente varia e a volte bizzarra, ma è qui, in mezzo a questa massa di rumore moderno confuso, che troveremo la bass music.

Definizione indecisa

Come potete immaginare, qualsiasi suono nato da una tale follia sarà quasi impossibile da definire. Se anche i generi più banali come il rock e il pop richiedono un po’ di “flessibilità estetica”, allora questo dove lascia la bass music? Come possiamo definire qualcosa che ha messo le sue radici tortuose in un paesaggio musicale così vasto?

“Se chiedessi a 50 persone “Cos’è la bass music?”, probabilmente otterresti 50 risposte diverse”, dice Ben Hall, una metà del duo inglese di produzione/remix/DJ Delta Heavy. “Suppongo che si potrebbe vedere come un termine ombrello per coprire molte forme diverse di musica dance, tutte tenute insieme – e questo potrebbe sembrare molto ovvio – dalla predominanza del basso”.

“Negli ultimi due anni, il numero di suoni e stili diversi di musica legata ai bassi che si possono sentire sul dancefloor è cresciuto così velocemente che credo che l’industria abbia iniziato a cercare qualcosa – un nome – che potesse coprire tutte le basi.

“Se chiedessi a 50 persone “Cos’è la bass music?”, probabilmente otterresti 50 risposte diverse”. Ben Hall, Delta Heavy

“Alcune persone erano sicuramente confuse dai diversi generi e BPM. Mi sono spesso imbattuto in persone in America che pensavano che la drum ‘n’ bass fosse solo dubstep veloce!

“Ad essere onesti, penso che avere molti stili là fuori sia davvero eccitante e stimolante. Come Delta Heavy, non abbiamo mai cercato di essere solo una cosa – un genere. È rinfrescante essere in grado di allargare un po’ la rete e avere un pubblico ricettivo a quello che stiamo facendo”.”

Forse uno dei migliori esempi di questo nuovo approccio mix ‘n’ match è il moombahton, portato in vita nel 2009 quando Dave Nada ha rallentato il remix di Afrojack di Moombah da 128bpm alla velocità del reggaeton di 108bpm. Moombah più reggaeton uguale moombahton!

E non si è fermata lì – aggiungi qualche campione di soul e hai moombahsoul; mescolalo con il breakcore e hai moombahcore.

“Alcune persone nel mondo della musica dance possono diventare piuttosto preziose a riguardo”, continua Hall. “Abbiamo avuto alcuni commenti di odio su internet… ‘Perché suonate dubstep? Siete su RAM Records. Dovreste suonare DnB’. Ma penso davvero che sia solo una piccola minoranza.

Ben hall delta heavy

Ben hall delta heavy

Ben Hall dei Delta Heavy.

“Negli ultimi 18 mesi, quello che è successo è che gli artisti hanno preso in prestito influenze da tutte le parti. C’è la musica house a 128bpm che incorpora suoni della DnB. C’è la roba a 110bpm e la trap. Improvvisamente, i DJ stanno suonando e mescolando tutti questi generi apparentemente disparati nello stesso live set.

“Mi ricordo nel 2010 quando Sub Focus ha remixato Hold On di Rusko. Era la prima volta che qualcuno faceva un brano a tempo di DnB, ma a metà tempo. Generalmente, il rullante è sul 2 e sul 4 nel DnB, ma questo brano lo metteva sul 3… come nel dubstep. All’epoca era abbastanza innovativo, ma ora puoi trovare brani come questo praticamente ovunque guardi.

“Basta guardare l’Ultra Festival di quest’anno a Miami per vedere quanto sia diventata aperta la musica dance. I Delta Heavy condividono il palco con Andy C, che suona DnB, e Porter Robinson, che suona electro house progressiva. Il pubblico non ha più problemi con questo mix eclettico!”

Era assolutamente necessario avere un nome, ‘bass music’, per questo nuovo suono onnicomprensivo? “Non ne ho idea”, sorride Hall. “Ma certamente ha reso la vita molto più facile!”

Oltreoceano

Questo può essere il caso, ma come riconosce Hall, ci sono ancora discrepanze artistiche tra il Regno Unito, la patria della bass music, e gli Stati Uniti, attualmente il più grande mercato del genere.

Questo non è sorprendente. Nel Regno Unito, la bass music ha potuto svilupparsi al proprio ritmo, maturando lentamente fin dai primi giorni della DnB, con l’aggiunta di spezie dalla dubstep, dall’UK garage, dal grime, dall’electro e così via.

Mentre la DnB ha sempre goduto di un successo limitato negli Stati Uniti, così quando artisti del calibro di Skream e Rusko hanno finalmente portato la dubstep nel mainstream americano nel 2009/10 – attraverso remix di La Roux e Kid Sister, rispettivamente – è stata una sorta di svolta sonora rivoluzionaria. O come dice il produttore canadese DJ Datsik: “La dubstep è diventata la musica dance aggressiva e ultra-bassa del Nord America. Ovviamente avevamo già avuto band come i Prodigy e i Chemical Brothers, ma la reazione al dubstep fu diversa. La gente diceva letteralmente: “Che diavolo è questo ibrido pazzo?”

“Era l’hip-hop che incontra il break che incontra il DnB che incontra le bassline pesanti – nessuno l’aveva fatto prima. E a differenza del DnB, il dubstep ha davvero preso piede in America. La scena EDM negli Stati Uniti è diventata molto più grande di quanto non fosse mai stata ai tempi di Firestarter.

“Probabilmente la differenza più importante era che il dubstep veniva suonato dalle stazioni radio tradizionali. Questo è stato un enorme game-changer in termini di sviluppo di questa cosa che chiamiamo bass music – importante quanto l’introduzione del punk negli anni ’70. Il punk era la bastardizzazione della musica rock, e il dubstep era la bastardizzazione della musica dance elettronica.”

Mentre la bass music stava nascendo nel Regno Unito da oltre 20 anni, ci sono voluti solo un paio d’anni perché si impadronisse del mercato dance negli Stati Uniti. Un ritmo così rapido di cambiamento era destinato a creare un suono molto diverso, fatto su misura per i gusti di un pubblico molto diverso.

“Per cominciare, era un pubblico molto più giovane in Nord America”, ricorda Datsik. “Suppongo che li si possa chiamare raver di caramelle. C’erano certamente un sacco di bastoncini luminosi.

“Le cose non erano così sofisticate come nel Regno Unito”, continua. “Il dubstep in Gran Bretagna era arrivato dall’underground. Il pubblico era un po’ più rilassato – non così… eccitabile. Ma gli Stati Uniti hanno saltato quella vibrazione da backroom e sono andati direttamente in modalità party. Il dubstep è diventato party dubstep, e il party dubstep è diventato brostep.

“Per cominciare, era un pubblico molto più giovane in Nord America. Suppongo che li chiameresti raver di caramelle. C’erano certamente un sacco di bastoncini luminosi”. DJ Datsik

“Non sono sicuro che le sezioni mainstream del music business americano abbiano mai capito appieno il dubstep nei primi tempi, ma sapevano che se avessero messo ‘dubstep’ sopra uno show o un artista, il pubblico sarebbe stato interessato. Come ci si aspetterebbe, il mainstream è diventato molto bravo a sfruttare il dubstep e la scena bass emergente”

Questo è stato certamente evidente nel lucrativo circuito dei festival americani. In effetti, alcuni potrebbero sostenere che è stato il successo di questo nuovo suono, pesante come i bassi, nei festival che ha effettivamente costretto i media mainstream americani a sedersi e prendere nota. Quasi ogni fine settimana c’erano 50.000 ragazzi che pagavano 300 dollari per un biglietto nei festival di tutto il Nord America – il pubblico dell’Electric Daisy Carnival di Las Vegas nel 2012 è stato stimato in più di 300.000! In un momento in cui l’industria discografica aveva serie difficoltà finanziarie – pirateria, calo delle vendite degli album – questo nuovo marchio di musica strana e subsonica sembrava una sicura fonte di guadagno.

E poi c’era Skrillex. “Lui è davvero responsabile dell’intera esplosione di massa negli Stati Uniti”, sostiene Hall. “Ha preso la formula del dubstep – che veniva da Croydon – e l’ha mescolata con bassi scuri e arrabbiati, voci tagliate e accordi edificanti. Se parli di bass music, devi citare il suo EP Scary Monsters and Nice Sprites. È stata un’uscita storica. Ha portato quel suono in giro per l’America e poi per il mondo.”

Tempo e basso

E qui è dove ci troviamo nel 2013. Nel giro di tre anni molto brevi, la bass music si è diffusa ben oltre le sue radici dubstep, incorporando innumerevoli suoni, tempi, atteggiamenti e artisti. Ma siamo ancora vicini a rispondere alla domanda “Che cos’è la bass music?”

“L’unica cosa che si può dire della bass music è che ha un tipo di rimbalzo diverso”, dice Josh Gard, produttore/DJ del Midwest americano e fan dell’horror/sci-fi Figure. “E non è una sorpresa che la maggior parte di questo venga dalla bassline. È diventato così importante che prende persino il posto dei testi. Il basso parla da solo e diventa il gancio per l’intera canzone.

“Con quello come bussola, puoi andare quasi ovunque. In molti modi, questo è il bello della musica di basso. Puoi buttarci dentro quello che vuoi! Alcune delle mie cose andranno completamente atonali, o mi lascerò andare a qualche riff di piano sminuzzato o al sample di un film. A volte non ci sono affatto campioni – nemmeno accordi. C’è solo quella bassline.

“La bassline è diventata così importante che prende addirittura il posto dei testi. Il basso parla da solo e diventa il gancio dell’intera canzone”. Josh Gard, aka Figure

“Un sacco di gente parla del suono aggressivo dei bassi, ma, di nuovo, non è fondamentale. Se una canzone ne ha bisogno, mettilo; se non ne ha bisogno, non preoccuparti. Certe chiavi e certi cambi di chiave stabiliscono l’atmosfera e ti portano in una certa direzione. Certo, non mi dispiacciono i suoni aggressivi, ma ci sono momenti in cui si può davvero cogliere il groove se si trattengono quei suoni.”

Per Hall, la bass music è tutta una questione di fondo. “Se guardi qualcosa come la house o la techno, la cosa più bassa che troverai, dal punto di vista sonoro, è il kick, che sarà seduto intorno ai 50f60Hz. D’altra parte, nel dubstep e nel DnB – che è da dove viene la bass music – hai il kick a 100Hz e, sotto di esso, hai un sub-basso. Questa è la cosa che separa la bass music da tutto il resto.”

Certo, non c’è certo mancanza di sub-basso nella traccia media di Skrillex, ma come Hall ha menzionato prima, Skrillex ha anche introdotto rumori di basso a medio raggio.

“Questo sposta totalmente il focus della bassline,” spiega il produttore DnB Tim Cant. “Sì, il dubstep è basato sul sub-basso, ma ciò che consideriamo musica bassa oggi usa una bassline a piena frequenza. Hai il sub più le ottave sopra, che suonano quasi come un suono principale. La linea di basso diventa il gancio centrale della canzone.”

Questo spostamento di frequenza ha ovviamente fatto un’enorme differenza nel suono della musica basso. Alcuni hanno paragonato questi riff squillanti e distorti all’introduzione di una chitarra solista, che ha attirato l’attenzione di un massiccio pubblico rock mondiale che era già abituato all’elettronica ringhiosa di band come Nine Inch Nails e Pendulum.

Non ci è voluto molto perché l’ombrello della bass music accogliesse nuovi termini come metalstep, descritto piuttosto splendidamente da Urban Dictionary come “Un cazzo di ibrido cazzuto di dubstep e metal. Come Lorin Ashton, alias Bassnectar, ha detto a Computer Music l’anno scorso: “La prima volta che ho sentito la seconda ondata di dubstep – rispetto alla prima, che aveva un’impronta più 2-step/garage – ho pensato: ‘Ehi, questo suona come doom metal’. Inconsciamente, ho iniziato a tracciare linee tra i due generi.

Una volta che la musica dubstep/bass era stata spinta con successo a questi estremi selvaggi, era naturale che i produttori iniziassero a sperimentare con ogni stile musicale e pezzo di software che era in offerta. Nello stesso modo in cui, per esempio, la Rite of Spring di Stravinsky o l’ibrido jazz/classico Rhapsody In Blue di Gershwin avevano spalancato le porte del modernismo nel secolo precedente, produttori e DJ stavano audacemente marciando verso un futuro in cui le barriere musicali non sembravano più avere importanza.

Anche da questa parte dell’Atlantico, produttori come Doctor P e il londinese Rob Swire (Pendulum/Knife Party), nato in Australia, stavano sperimentando con synth a motosega, rumore, distorsione e un suono dubstep/electro più scuro. Nello stesso modo in cui Skrillex ha portato l’aggressività al dubstep, Swire ha dato all’electro un brutto cambiamento.

“Negli ultimi due anni, è diventato una specie di firma sonora della bass music”, dice Cant. “Basta ascoltare qualcosa come Big Boss di Doctor P. Piuttosto che aspirare al virtuosismo su uno strumento, i produttori stanno cercando di spingere all’estremo i sintetizzatori, i software e i processori audio, con l’idea di creare il rumore più sporco e oltraggioso che c’è.”

Ma lo slancio della bass music è tale che nuovi beat e rumori si stanno già contendendo lo spazio sul dancefloor. “Negli ultimi 12 mesi le cose hanno cominciato a cambiare”, dice DJ Datsik. “Hanno iniziato a cercare qualcosa di un po’ più sofisticato.”

Catturato in una trappola

Negli Stati Uniti, in questo momento, i trendsetter della musica dance elettronica non parlano d’altro che di trap, uno stile stripped-down dell’hip-hop del sud che esiste da oltre 10 anni ma che prima non era mai entrato in contatto con il mondo EDM. Alla fine, però, i ritmi sparsi e minimali della trap e il suo fondo pieno si sono dimostrati troppo allettanti per essere ignorati, soprattutto dopo il successo di brani come Higher Ground di TNGHT e I Don’t Like di Chief Keef.

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Baauer

Baauer si esibisce al Coachella Music Festival 2013. (© MARIO ANZUONI/Reuters/Corbis)

“Ciò che la trap ha fatto è reintrodurre alcuni degli elementi minimali originali nel dubstep”, dice DJ Datsik. “Hai i beat più rilassati – i cappelli balbettanti e i kick 808 – della trap, ma sono stati messi insieme con i suoni taglienti del laser del dubstep”.

“L’arrivo della trap significa che ora c’è più dinamica nella bass music – più sottigliezze. E tanto per cambiare, la trap sta viaggiando dagli Stati Uniti al Regno Unito. Nella bass music, di solito è il contrario. Forse è un segno che la scena bass statunitense sta maturando e crescendo in fiducia. Qualunque sia la ragione, la trap esploderà sicuramente in tutto il mondo nel 2013!”

“Se gli ultimi tre anni senza respiro ci hanno insegnato qualcosa, è che la bass music non sta ferma.”

L’inno trap di Baauer, Harlem Shake, è apparso su The Sun – grazie soprattutto alle centinaia di video spoof fatti dai fan – e ha collezionato decine di milioni di visite su YouTube. Come dice Datsik, la trap sta davvero esplodendo nel 2013. Ma forse la vera domanda è: dove sarà la bass music nel 2014?

Se gli ultimi tre anni senza respiro ci hanno insegnato qualcosa, è che la bass music non sta ferma. Mentre parliamo, i suoi viticci stanno probabilmente frugando in qualche ignaro beat, campione, etichetta, genere o tempo, cercando modi per mettere insieme una manciata di suoni apparentemente non correlati e usarli per creare qualcosa di nuovo ed eccitante.

Forse questo è il modo migliore per descrivere la bass music – non è solo un genere o un suono, e non lo sarà mai. È fatta di pezzi di molti generi e suoni, ed è fatta di pezzi tra tutti questi generi e suoni, che si spostano senza fine tra questi elementi casuali a volontà – un groove frenetico, ondeggiante, inquieto, sempre mutevole e glorioso. In effetti, l’unica cosa che possiamo dire con certezza sul futuro della bass music è che non possiamo assolutamente prevedere come suonerà.

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