Dietro la canzone: Brook Benton, “Rainy Night in Georgia”

Brook Benton fu un giovane compositore di successo per artisti come Nat “King” Cole prima del suo successo come artista con “It’s Just a Matter of Time”. Ha continuato ad avere molti altri singoli di successo, così come grandi duetti con “The Queen of Music”, Dinah Washington. Ma con il passare degli anni ’60, quando i Beatles e la Motown dominarono le classifiche, il successo di Benton diminuì. Questo fino a quando non registrò “Rainy Night in Georgia”, una canzone scritta da un cantante della Louisiana di nome Tony Joe White.

Una canzone che parla di un uomo senza una casa e che sente la mancanza della sua fidanzata, “Rainy Night in Georgia” fu un grande ritorno per Benton, con la sua performance di velluto da baritono a tenore che inaspettatamente raggiunse le classifiche. Il singolo vendette oltre un milione di copie, riaccendendo la sua carriera. Presentava una leggendaria linea di chitarra bluesy ma melodica di Cornell Dupree, e un lussuoso arrangiamento d’archi del leggendario produttore Arif Mardin, che continuò a lavorare con tutti, dai Bee Gees a Norah Jones. Ha anche aperto le porte al giovane Tony Joe White.

In quella che si crede sia stata la sua ultima intervista di persona prima della sua morte nel novembre 2018, Tony Joe White ha parlato nella sua fattoria rurale del Middle Tennessee con questo scrittore della sua ammirazione per Benton, e per la versione definitiva della canzone di Benton.

“Conoscevo Brook, ma non sapevo che avesse registrato ‘Rainy Night in Georgia’ finché, beh, all’epoca lavoravo a Memphis e mi mandarono un piccolo 45 giri. Scommetto che l’ho suonato 15 volte senza fermarmi. E pensai, ‘Amico, come può una voce come quella prendere una canzone e cantarla in quel modo…'”. White si lasciò trasportare dai pensieri e scosse la testa. Disse che Benton aveva anche registrato la canzone nella chiave originale di D in cui White l’aveva scritta.

White disse che la registrazione di Benton aiutò a lanciare la sua carriera di scrittore, più o meno nello stesso periodo in cui il suo successo di “Polk Salad Annie” lo stava affermando come artista. E White era eccitato dalla possibilità di avere più successo con “Rainy Night in Georgia” dopo aver saputo che il suo amico Elvis Presley era destinato a incidere la canzone. Ma Presley morì prima che ciò potesse accadere. Ho visto Elvis nel retro di una limousine in tour, e stava cantando “Rainy Night in Georgia”, e il suo produttore ha chiamato e ha detto che quella sarebbe stata la prossima canzone di Elvis. Poi la volta successiva che vidi Elvis fu sul giornale. Non era più con noi.”

La registrazione della canzone di Benton non fu solo un successo di pubblico, ma anche dei suoi colleghi nella comunità musicale. Il cantante e bandleader di Las Vegas Ron Stevenson, che ha lavorato con i Coasters, i Drifters e altri, è stato un protetto adolescente di Dinah Washington, e ha conosciuto e girato con Benton. Brook era un grande cantante”, ha detto Stevenson, “e ha fatto un grande lavoro con “Rainy Night”, l’ha ucciso. La sua voce era immediatamente riconoscibile. E aveva così tanto sentimento nei suoi ad-libs”.

Benton pubblicò una dozzina di altri singoli nel decennio successivo, ma nessuno andò bene come “Rainy Night in Georgia”. La sua carriera discografica si fermò alla fine degli anni ’70, e morì nel 1988 alla giovane età di 56 anni. Nominata da Rolling Stone come “una delle 500 più grandi canzoni di tutti i tempi”, più di due dozzine di altri artisti hanno inciso la canzone, tra cui la star del country Chris Young e Hank Williams Jr, che ha fatto bene nelle classifiche canadesi.

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