Gladys Knight & the Pips

Primi anniModifica

Gladys Knight si esibì nel Ted Mack’s Original Amateur Hour nel 1952 all’età di otto anni, vincendo il primo premio. Il 4 settembre 1952, Gladys, Bubba, la sorella Brenda e i loro cugini William ed Eleanor Guest iniziarono ad esibirsi insieme durante la festa di decimo compleanno di Bubba, dopo il malfunzionamento di un giradischi. Poco dopo, il quintetto decise di formare un gruppo su insistenza della madre di Gladys, Elizabeth Knight. Si stabilirono sul nome The Pips, ispirato dal soprannome del loro cugino James “Pip” Woods. Nel 1955, il gruppo cominciò ad esibirsi nel circuito dei talent show nella loro città natale, Atlanta, vincendo ogni talent show a cui partecipavano. Questo successo permise loro di ottenere un contratto discografico con la Brunswick Records nel 1957. Alla Brunswick, il gruppo pubblicò due registrazioni che non riuscirono a entrare in classifica. Nonostante questo, il gruppo stava aprendo per i migliori artisti come Jackie Wilson e Sam Cooke.

Nel 1959, la Brunswick abbandonò il gruppo e sia Brenda Knight che Eleanor Guest lasciarono il gruppo per iniziare una famiglia. Furono sostituite da un altro cugino, Edward Patten, e da un amico, Langston George. Patten e George erano coinvolti in un altro gruppo prima di unirsi ai Pips. Nel 1961, registrarono “Every Beat of My Heart”, scritta da Johnny Otis. Poiché il gruppo non aveva un’etichetta discografica, un’etichetta locale di Atlanta, la Huntom Records, spinse il singolo e ottenne un accordo di distribuzione con la Vee-Jay Records per pubblicarlo. Durante questo periodo, il gruppo si trasferì a New York dove fecero un’audizione per la Fury Records di Bobby Robinson. Dopo aver appreso che “Every Beat of My Heart” stava già diventando un successo e tagliando fuori il gruppo dai profitti, Robinson fece ri-registrare la canzone al gruppo e la ripubblicò su Fury Records. Entrambe le versioni entrarono nelle classifiche di Billboard, con la versione Huntom/Vee-Jay che raggiunse la sesta posizione nella Billboard Hot 100. Prima della riedizione su Fury Records, il gruppo cambiò il proprio nome in Gladys Knight & the Pips. Più tardi nel 1961, il quintetto appena battezzato pubblicò il singolo “Letter Full of Tears”, che divenne un altro successo da top 40 all’inizio del 1962. Dopo una serie di singoli pubblicati su Fury Records Langston George lasciò il gruppo nel 1962.

Il successo del gruppo fu fermato dall’improvvisa partenza di Gladys Knight nel 1962 per mettere su famiglia con il marito Jimmy Newman, un musicista. Knight diede alla luce il figlio della coppia James Gaston Newman III nell’agosto 1962. Una figlia, Kenya Maria Newman, nacque nel novembre 1963. Durante questo periodo, i Pips continuarono ad esibirsi e a registrare con poco clamore e alla fine ogni Pip prese dei lavori saltuari mentre Gladys Knight iniziò ad esibirsi da sola con Jimmy Newman come suo direttore musicale. Alla fine Gladys si riunì con i Pips e firmò con un’etichetta locale di New York, la Maxx Records, quell’anno. Durante questo periodo, Newman servì come direttore musicale del gruppo. Durante questo periodo, il gruppo sarebbe stato guidato da Maurice King e Cholly “Pops” Atkins; la loro associazione con King risale ai primi anni di viaggio del gruppo a Detroit. Il gruppo registrò un terzo singolo nella top 40 con “Giving Up” di Van McCoy. Altre canzoni degne di nota che pubblicarono su Maxx includono “Lovers Always Forgive”, “(There Will Never Be) Another Love”, “Either Way I Lose”, “Go Away, Stay Away”, “Maybe Maybe Baby”, “Stop and Get a Hold of Myself”, “Who Knows? (I Just Can’t Trust You)” e “If I Should Ever Fall in Love”.

Il gruppo sviluppò una reputazione per performance dal vivo emozionanti e raffinate che gli permisero di lavorare anche senza il beneficio dei dischi più venduti. Il coreografo Atkins progettò delle routine di danza “fast-stepping” che divennero una firma della presentazione sul palco delle Pips; Atkins descrisse in seguito la sua relazione lavorativa e personale con il gruppo nella sua autobiografia, Class Act: The Jazz Life of Cholly Atkins: “L’unica cosa di cui ero contento era una clausola del mio contratto che mi permetteva di continuare a lavorare con Gladys Knight & i Pips come clienti personali anche se sarei stato un dipendente della Motown Records. A dire il vero, Gordy non ne era molto contento all’inizio, ma questa è una cosa su cui non sarei sceso a compromessi in nessuna circostanza. A quel punto, Gladys e i ragazzi erano come figli miei! In questo periodo il gruppo si distingueva nei tour, con la voce principale da contralto di Knight e l’impeccabile coreografia dei Pips e i caratteristici cori di sottofondo che diventavano punti di forza.

Gladys Knight & il debutto long-playing della Motown dei Pips, Everybody Needs Love (1967), che include il loro singolo di successo “I Heard It Through the Grapevine”.

Gladys Knight & i Pips si uniscono alla Motown RecordsModifica

Alla fine del 1965, Berry Gordy stava cercando di far firmare il gruppo alla sua mitica etichetta Motown Records. Gladys Knight inizialmente rifiutò di firmare a causa delle sue paure che l’etichetta li avrebbe trascurati per gli artisti più popolari del suo roster, ma fu messa in minoranza dai Pips. Firmarono con la Motown nel 1966, venendo assegnate all’etichetta Motown’s Soul Records, un’etichetta che presentava artisti che avevano più un sapore R&B che un sapore pop. Il loro primo singolo Motown, “Just Walk in My Shoes”, fu un successo in Inghilterra, ma il gruppo rimase deluso dal fatto che la Motown avesse fatto cantare le Andantes sopra l’armonia caratteristica delle Pips nella canzone, con il risultato che il gruppo chiese che le Andantes non fossero più presenti in nessuna delle registrazioni del gruppo. Furono anche uno dei pochi artisti della Motown che non si esibirono regolarmente nelle Motortown Revues dell’etichetta, con l’eccezione di uno showcase natalizio al Fox Theater di Detroit, registrato per l’album Motortown Revue Live. Un secondo singolo, “Take Me in Your Arms and Love Me”, raggiunse anche le classifiche in Inghilterra.

Il loro terzo singolo, “Everybody Needs Love”, divenne il primo singolo in classifica americana del gruppo dopo due anni, raggiungendo il numero 39 della Billboard Hot 100 e il numero tre R&B dopo la sua uscita nel 1967. Nel programma televisivo A&E Network Biography, la Knight dichiarò che lei e i Pips erano considerati come un numero di seconda scelta, e che “Diana (Ross) & le Supremes, i Temptations, e Marvin Gaye ricevevano tutti i successi, mentre noi prendevamo gli avanzi.” Nell’autobiografia della Knight, Between Each Line of Pain and Glory: My Life Story, ha dichiarato che Diana Ross fece rimuovere il gruppo dall’incarico di apertura delle Supremes in un tour del 1968 perché, secondo la Knight, era troppo bravo. Il gruppo ottenne finalmente una svolta nella sua carriera con il suo quarto singolo Motown, “I Heard It Through the Grapevine”, che raggiunse il numero 2 nella Billboard Hot 100 e il numero uno nella classifica R&B. La registrazione del gruppo divenne il singolo più venduto della Motown fino a quel momento, vendendo oltre 2,5 milioni di copie. La versione di Marvin Gaye della canzone, pubblicata nel 1968, superò la versione del gruppo, vendendo quattro milioni di copie e raggiungendo il numero uno della Hot 100. Mentre alla Motown nel 1968, Gladys Knight fu la prima persona a suggerire a Berry Gordy di mettere sotto contratto il gruppo emergente chiamato The Jackson Five (sebbene anche Bobby Taylor dei Vancouver avesse un ruolo), dopo essere apparsa con loro in un concerto tenuto a Gary, Indiana, per aiutare ad eleggere il sindaco Richard Hatcher, nonostante l’affermazione che Diana Ross li avesse scoperti.

Dopo il successo di “Grapevine”, il gruppo lavorò spesso con Norman Whitfield. Whitfield produsse loro i successi “The End of Our Road”, “It Should’ve Been Me”, “Friendship Train”, “Nitty Gritty” e “You Need Love Like I Do (Don’t You)”. Registrarono anche Ashford & Simpson “Didn’t You Know (You’d Have To Cry Sometime)” nel 1969. Hanno segnato il loro secondo singolo Motown da un milione di copie con la ballata “If I Were Your Woman” nel 1970. Un’altra ballata, l’auto-composta “I Don’t Want to Do Wrong”, divenne un altro singolo da un milione di copie. Entrambi i singoli furono inseriti nel loro primo album numero uno, anch’esso intitolato If I Were Your Woman. Alla fine del 1971, pubblicarono una versione soul di “Help Me Make It Through the Night” di Kris Kristofferson, che divenne un successo internazionale. Il gruppo pubblicò la ballata di Jim Weatherly, “Neither One of Us (Wants to Be the First to Say Goodbye)”, nel dicembre 1972, il singolo sarebbe diventato il loro ultimo singolo pubblicato mentre erano ancora con l’etichetta. Mentre il singolo era in classifica, il gruppo cercò di negoziare un contratto migliore con la Motown. Le trattative fallirono settimane dopo e, nel febbraio 1973, il gruppo lasciò la Motown e firmò con la Buddah Records. “Neither One of Us” divenne il loro singolo più venduto alla Motown, raggiungendo la seconda posizione nella Billboard Hot 100 e facendo vincere al gruppo un Grammy per la miglior performance pop di un duo o gruppo con voce.

Gladys Knight (1974)

Portando il “Midnight Train” alla Buddah RecordsEdit

Dopo la firma con la Buddah Records, l’etichetta pubblicò un’altra ballata dei Weatherly, “Where Peaceful Waters Flow”, pubblicata nello stesso periodo in cui “Neither One of Us” e un singolo della Motown, “Daddy Could Swear, I Declare”, erano in classifica. La canzone divenne di conseguenza un modesto successo. Il gruppo raggiunse il suo picco popolare e critico poco dopo, a partire dall’uscita di un’altra canzone dei Weatherly, “Midnight Train to Georgia”, nell’agosto 1973. La canzone alla fine raggiunse il numero uno sia nella Billboard Hot 100 che nella R&B delle classifiche dei singoli, diventando la loro canzone simbolo.

Seguirono quel singolo con l’uscita dell’album da un milione di copie, Imagination, che pubblicò altri due singoli da top ten, “I’ve Got to Use My Imagination” e “Best Thing That Ever Happened to Me”. L’uscita di Imagination scatenò una serie consecutiva di album milionari per l’etichetta, inclusa la colonna sonora del film Claudine; I Feel a Song e 2nd Anniversary. Nel 1975, il gruppo ottenne una serie di varietà di metà stagione, The Gladys Knight & the Pips Show, che andò in onda per quattro episodi sulla NBC. Durante questo periodo, il gruppo registrò altri singoli di successo, tra cui “I Feel a Song (In My Heart)”, “Part-Time Love”, “Love Finds Its Own Way” e la registrazione dal vivo “The Way We Were/Try to Remember”. Dopo aver chiesto di essere liberati dal loro contratto dalla Buddah, l’etichetta costrinse il gruppo a registrare progetti collaterali mentre la disputa veniva risolta. Tra il 1978 e il 1980, Knight pubblicò due album da solista e i Pips pubblicarono due album collaterali. In un segmento per lo speciale televisivo di Richard Pryor, le Pips (meno Gladys) apparvero nel suo show eseguendo i loro versi di riserva per le canzoni “I Heard It Through the Grapevine” e “Midnight Train to Georgia”; durante le parti in cui Gladys avrebbe cantato, la telecamera si spostò su un microfono solitario. Il gruppo si esibì ancora insieme durante questo periodo, che terminò con la firma con la Columbia Records nel 1980.

Anni successivi e scioglimentoModifica

Nel 1980, avendo firmato con la Columbia, il gruppo si riunì con i loro vecchi collaboratori della Motown Ashford & Simpson, registrando e pubblicando l’album, About Love, che includeva i singoli in classifica “Taste of Bitter Love”, “Bourgie, Bourgie” e “Landlord”. Continuarono la collaborazione con il duo nel loro seguito del 1981, Touch, che includeva il singolo “I Will Fight”, e una cover di “I Will Survive”. Sempre nel 1981, il gruppo fornì importanti cori per Kenny Rogers nel suo remake di “Share Your Love with Me” di Bobby “Blue” Bland. Il gruppo era apparso più volte nello show televisivo di Rogers con la First Edition nei primi anni settanta e Knight fu ospite nello speciale televisivo di Rogers “Kenny Rogers Classic Weekend” nel 1986, eseguendo un duetto di “Am I Too Late?”, una canzone che entrambi i cantanti avevano precedentemente registrato. Tre anni dopo ha anche collaborato con Rogers nel singolo di Billboard AC top ten “If I Knew Then What I Know Now”.

Dopo un tour internazionale di un anno, il gruppo ha registrato il terzo album della Columbia, Visions, nel 1983. Il singolo di punta, “Save the Overtime (For Me)”, diede al gruppo il primo numero uno R&B in otto anni. Il video che accompagnava la canzone divenne uno dei primi video R&B ad incorporare elementi della cultura hip-hop. L’album includeva anche la R&B hit “You’re Number One (In My Book)”. Dopo che Knight partecipò a progetti da solista, incluso un numero 1 della Billboard Hot 100 e una collaborazione con la R&B nella canzone “That’s What Friends Are For”, il gruppo firmò con la MCA Records e pubblicò il suo album finale, All Our Love, che fu certificato oro, e incluse le hit “Lovin’ On Next to Nothin'” e il singolo numero uno ai Grammy, “Love Overboard”. Nel 1988 la band vinse anche un Soul Train Music Award alla carriera. Gladys Knight & i Pips hanno intrapreso il loro ultimo tour nel 1988 e si sono sciolti alla sua conclusione, in quanto Gladys Knight ha deciso di perseguire una carriera da solista, ponendo fine ad una permanenza di 37 anni.

Onori, carriere soliste e mortiModifica

Dopo lo scioglimento amichevole del gruppo nel 1989, Edward Patten e William Guest formarono la loro società di produzione a Detroit, intitolata Guest and Patten Productions, poi rinominata Crew Entertainment Company. A Patten fu diagnosticato il diabete, che lo portò ad amputare le gambe e ad essere confinato su una sedia a rotelle. In seguito morì per complicazioni della malattia il 25 febbraio 2005 a Livonia, nel Michigan. William Guest ha continuato a guidare l’azienda con i membri della famiglia di Patten fino alla sua morte per insufficienza cardiaca congestizia a Detroit il 24 dicembre 2015. Due anni prima, Guest e sua sorella, Dame Dhyana Ziegler, PhD, hanno pubblicato la sua autobiografia, Midnight Train FROM Georgia: A Pip’s Journey (Branden Books, Boston, MA, USA), sulla sua vita e carriera. Nel 2007, Bubba Knight e Guest, insieme a un terzo uomo, Neil Taffe (uno dei cantanti di sottofondo di Gladys Knight), sono apparsi in uno spot per Geico. Il 23 agosto 1997, il membro originale dei Pips Eleanor Guest morì di insufficienza cardiaca. Langston George morì il 19 marzo 2007, per insufficienza cardiaca congestizia.

Bubba Knight continua ancora a supervisionare la carriera di sua sorella, essendo il suo tour manager e occasionalmente unendosi a Gladys sul palco durante le esibizioni. Gladys Knight ha registrato la canzone tema per il film di James Bond, Licence to Kill nel 1989, che è diventata un singolo top ten nel Regno Unito. Due anni dopo, pubblicò il suo album del 1991, Good Woman, che includeva la top five R&B hit, “Men”, e la versione duetto nominata ai Grammy di “Superwoman”, registrata con Dionne Warwick e Patti LaBelle. Un album del 1994, Just for You, presentò i successi “I Don’t Wanna Know” e la sua cover di “End of the Road” dei Boyz II Men, e divenne oro. Knight registra e si esibisce ancora oggi. Come membro della Chiesa di Gesù Cristo dei Santi degli Ultimi Giorni, a volte guida il coro Saints Unified Voices.

Il gruppo è stato inserito nella Rock and Roll Hall of Fame nel 1996, nella Vocal Group Hall of Fame nel 2001 e ha ricevuto un Lifetime Achievement Award dalla Rhythm & Blues Foundation nel 1998. Gladys Knight & the Pips sono classificati come il nono atto di maggior successo nel The Billboard Top 40 Book of R&B and Hip-Hop Hits (2005). Sono stati anche classificati n. 91 nella Top 100 Artists of Rock n’ Roll di VH1. Nel giugno 2006, Gladys Knight & the Pips sono stati inseriti nella Hall of Fame dell’Apollo Theater di New York City. Nel 2017 il gruppo è stato inserito nella Rhythm & Blues Hall of Fame.

Il 25 giugno 2019, il New York Times Magazine ha elencato Gladys Knight & the Pips tra le centinaia di artisti il cui materiale sarebbe stato distrutto nell’incendio Universal del 2008.

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