I nomi dei pianeti

Tutti sanno che ci sono otto pianeti nel sistema solare: Mercurio, Venere, Terra, Marte, Giove, Saturno, Urano e Nettuno. E sono stati i romani a chiamare questi pianeti con il nome di alcuni dei. Ma sapevate che lo facevano perché i pianeti sembravano comportarsi come quegli dei?

Sì: per capire come ciò avvenisse bisogna tener conto che nell’antichità non esistevano i telescopi. I greci e i romani vedevano i pianeti come appaiono nel cielo notturno, come un punto di luce simile a una stella. La differenza è che queste “stelle” si muovono nel cielo durante tutto l’anno; è per questo che le hanno identificate e chiamate “planetes”, che in greco significa “vagabondo” o “errante”.

Tieni anche presente che gli antichi avevano una visione geocentrica dell’universo. Cioè, pensavano (erroneamente) che la Terra fosse al centro e che tutto il resto (la luna, il sole, i pianeti e le stelle) orbitasse intorno ad essa.

Mercurio, il pianeta che salta

Questi errori di calcolo furono responsabili del nome di Mercurio. I primi ad osservare questo pianeta furono gli Assiri, un antico popolo del Medio Oriente, più di 3500 anni fa. E lo chiamavano “il pianeta che salta”, perché Mercurio si muove nel cielo notturno in modo confuso: avanti, indietro, da un lato all’altro… Non si rendevano conto che Mercurio orbita semplicemente molto vicino al sole e che lo fa molto velocemente, quindi questo comportamento gli sembrava molto strano. Più tardi gli antichi greci lo identificarono con Hermes, il messaggero divino, perché sembrava correre da una parte all’altra consegnando messaggi tra gli altri pianeti/dèi. E più tardi i Romani gli diedero lo stesso nome che aveva il dio nella loro lingua: Mercurio.

Venere, il doppio pianeta

Venere appare nel cielo due volte ogni notte: all’alba e al tramonto. E per questo motivo molti popoli antichi pensavano che non fosse un solo pianeta, ma due. Anche se i Romani sapevano che Venere era un unico pianeta (e lo chiamavano come la loro dea della bellezza, Venere, nei loro libri di astronomia), seguivano la tradizione di chiamarlo con due nomi: Lucifero all’alba e Vesper al tramonto. E ancora oggi facciamo qualcosa di simile: chiamiamo Venere del mattino “Stella del mattino” e le ore del tardo pomeriggio “sera”.

Marte, il pianeta rosso

La superficie di Marte è coperta di ossido di ferro, che dà al pianeta un colore rossastro (anche quando lo si guarda senza telescopio). Ecco perché quasi tutti i popoli antichi (i babilonesi, gli egiziani, i cinesi…) lo associavano alla guerra e al sangue. Anche i greci, che lo dedicarono al loro dio della guerra (Ares) e i romani, che chiamarono il pianeta come il loro (Marte). Quando le due piccole lune di Marte furono scoperte, furono chiamate così in onore dei due figli del dio Marte nella mitologia greca: i fratelli gemelli Phobos e Deimos.

Giove, il padre degli dei

Se visto dalla Terra, Giove sembra girare lentamente nel cielo (almeno rispetto a Marte, Venere o Mercurio). Ma Giove non è più lento, è solo più lontano. Nonostante ciò, Giove è uno dei pianeti più luminosi del cielo notturno. Gli antichi astronomi pensavano che se Giove era lontano, ma brillava così tanto, allora doveva essere molto grande… E avevano ragione! Ecco perché i romani lo chiamavano il re degli dei. Da quando Galileo ha scoperto i suoi primi satelliti nel 1610, ne sono stati scoperti settantanove: un intero sciame di lune! E hanno tutti il nome di amanti e discendenti del dio: Europa, Io, Ganimede, Callisto…

Saturno, il signore degli anelli

Anche se Saturno è il pianeta più bello del sistema solare, per gli antichi greci (che non avevano telescopi e non potevano vedere i suoi anelli) era uno dei meno appariscenti: brillava poco e girava molto lentamente nel cielo. Era anche, secondo loro, l’ultimo pianeta e il più lontano di tutti. Poiché sembrava sorvegliare gli altri pianeti, i cui cicli erano decisivi nel calendario, dedicarono il pianeta a Crono, il dio del tempo, che i romani chiamavano Saturno. Saturno ha anche molte lune (ottantadue sono attualmente conosciute) e tutte hanno il nome di Titani (cioè membri della prima generazione divina, come il dio Saturno). Alcune di queste lune sono Titano, Rea, Giapeto e Dione.

Urano, il dio del cielo

I greci e i romani non sapevano che Urano esistesse, poiché non può essere visto in cielo a occhio nudo. Urano fu scoperto nel 1781 da William Herschel e lo chiamò così per la sua posizione: se dopo Marte era suo padre (Giove) e dopo Giove era suo padre, (Saturno), era logico che dopo Saturno fosse suo padre (Urano). Le lune di Urano prendono il nome di personaggi delle opere di William Shakespeare e dei poemi di Alexander Pope: Miranda, Ofelia, Calibano, Oberon, Titania…

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