Il mondo ha un problema di rifiuti elettronici

I lavoratori smistano l’elettronica scartata nell’impianto ERI di Fresno. Christie Hemm Klok per TIME

I lavoratori smistano l’elettronica scartata nello stabilimento ERI di Fresno Christie Hemm Klok per TIME

Di Alana Semuels/Fresno, Calif.

23 maggio 2019 6:27 AM EDT

Come una nazione affamata di tecnologia e ricca di denaro si prepara a passare alla prossima generazione di dispositivi 5G fulminei, c’è un sorprendente costo ambientale da mettere in conto: una nuova montagna di gadget obsoleti. Circa 6 milioni di libbre di elettronica scartata sono già processate mensilmente nell’impianto di Fresno del gigante del riciclaggio ERI. Pallets di dispositivi un tempo amati ma ormai superati, come smartphone con una fotocamera da 8 megapixel o tablet con soli 12 GB di memoria, arrivano qui ogni giorno. Operai con martelli colpiscono i dispositivi più ingombranti, mentre altri rimuovono componenti pericolosi come le batterie agli ioni di litio. La scena è come un contorto film della Pixar, con gadget condannati che viaggiano su un inesorabile nastro trasportatore verso una macchina che li frantuma in mucchi di rame, alluminio e acciaio.

“Nella nostra società, dobbiamo sempre avere il nuovo, miglior prodotto”, ha detto Aaron Blum, il co-fondatore e direttore operativo di ERI, durante un tour della struttura. Gli americani hanno speso 71 miliardi di dollari in apparecchiature telefoniche e di comunicazione nel 2017, quasi cinque volte quello che hanno speso nel 2010 anche se aggiustato per l’inflazione, secondo il Bureau of Economic Analysis. (Apple da sola ha venduto 60 milioni di iPhone a livello nazionale l’anno scorso, secondo Counterpoint Research). Quando compriamo qualcosa di nuovo, ci liberiamo di ciò che è vecchio. Questo ciclo di consumo ha reso i rifiuti elettronici il flusso di rifiuti solidi in più rapida crescita al mondo.

Questo flusso dovrebbe trasformarsi in un torrente quando il mondo si aggiornerà al 5G, il prossimo grande passo nella tecnologia wireless. Il 5G promette velocità più elevate e altri benefici. Ma gli esperti dicono che si tradurrà anche in un drammatico aumento dei rifiuti elettronici, come milioni di smartphone, modem e altri gadget incompatibili con le reti 5G sono resi obsoleti. “Non credo che la gente capisca la portata della transizione”, dice il co-fondatore e presidente esecutivo di ERI John Shegerian. “Questo è più grande del cambiamento dal bianco e nero al colore, più grande dell’analogico al digitale, per molte moltitudini.”

Shegerian, di ERI, sta per un ritratto tra i computer portatili che sono in fase di ristrutturazione a Fresno il 9 maggio. – Christie Hemm Klok per TIME
Shegerian, di ERI, sta per un ritratto tra i computer portatili che sono in fase di ristrutturazione a Fresno il 9 maggio. Christie Hemm Klok per TIME

Questo è un buon affare per ERI, che fa pagare i clienti per raccogliere la loro elettronica e per cancellare in modo sicuro i loro dati; l’azienda fa anche soldi dalla ristrutturazione e rivendita di dispositivi. Ma meno di un quarto di tutti i rifiuti elettronici degli Stati Uniti viene riciclato, secondo una stima delle Nazioni Unite. Il resto viene incenerito o finisce nelle discariche. Questa è una cattiva notizia, dato che i rifiuti elettronici possono contenere materiali nocivi come il mercurio e il berillio che pongono rischi ambientali.

Parte del problema è la regolamentazione. Solo 19 stati hanno leggi che vietano l’elettronica dalla normale spazzatura. Negli stati senza tali regole, come il Nevada, l’elettronica spesso finisce nella spazzatura e nei bidoni del riciclaggio, ha detto Jeremy Walters, un responsabile delle relazioni con la comunità per il collettore di rifiuti Republic Services. A parte le preoccupazioni ambientali, compattare le batterie infiammabili agli ioni di litio con il riciclaggio della carta può essere pericoloso; i centri di riciclaggio hanno segnalato un aumento degli incendi.

Anche quando esistono regole sui rifiuti elettronici, spetta ai consumatori gestire correttamente i loro vecchi dispositivi. Ma riciclarli può essere una sofferenza. Piuttosto che gettare un telefono usato in un bidone fuori casa, molte persone devono portare i loro apparecchi elettronici in un negozio, che può pagarli ma potrebbe anche farli pagare per sbarazzarsene. Molti consumatori, paralizzati dalla seccatura o scoraggiati dalla spesa, gettano semplicemente i loro dispositivi nella spazzatura o li nascondono in un cassetto, sperando che spariscano. “Non abbiamo necessariamente le misure per assicurarci che la gente non li butti via”, ha detto Walters.

Un mucchio di circuiti stampati, che si trovano in molti dispositivi elettronici moderni, nello stabilimento ERI di Fresno in maggio. ERI li separa dal loro luogo d’origine per essere adeguatamente scomposti e riciclati. – Christie Hemm Klok per TIME
Un mucchio di schede di circuiti, che si trovano in molti dispositivi elettronici moderni, presso lo stabilimento ERI di Fresno nel mese di maggio. ERI li separa dal loro luogo d’origine per essere adeguatamente scomposti e riciclati. Christie Hemm Klok per TIME

Una soluzione è quella di far durare l’elettronica come una volta. Nella struttura dell’ERI, Shegerian ha mostrato al TIME decine di televisori degli anni ’70 e ’80 che hanno smesso di funzionare solo di recente. Eppure, invece, le aziende tecnologiche stanno accelerando il ritmo dell’obsolescenza. La maggior parte delle batterie degli smartphone non possono essere facilmente sostituite quando smettono di tenere la carica, i nuovi computer portatili non accettano i vecchi cavi, e le aziende di software spingono gli aggiornamenti che non funzionano sui vecchi dispositivi. “I nostri prodotti oggi non durano più a lungo come una volta, ed è una strategia dei produttori per costringerci a cicli di aggiornamento sempre più brevi”, ha detto Kyle Wiens, il fondatore di iFixit, che pubblica guide di riparazione fai-da-te. Gli AirPods di Apple, per esempio, potrebbero avere problemi a mantenere la carica dopo due anni. Apple ha rifiutato di commentare.

Alcuni gruppi ambientalisti dicono che aziende multimiliardarie come Apple e Samsung dovrebbero sostenere il costo del riciclaggio dei dispositivi che vendono. I legislatori in alcune parti d’Europa e Canada e in alcuni stati americani hanno approvato le cosiddette leggi sulla responsabilità estesa del produttore (EPR), che richiedono ai produttori di stabilire e finanziare sistemi per riciclare o raccogliere prodotti obsoleti. “La legislazione EPR mondiale livella il campo di gioco, perché questo non può essere fatto su base volontaria”, ha detto Scott Cassel, il fondatore del Product Stewardship Institute, che sostiene le leggi EPR. “Ma gli Stati Uniti stanno resistendo a qualsiasi modifica delle leggi esistenti.”

Anche così, alcune aziende stanno aumentando i loro sforzi di riciclaggio per conto proprio, sia per il beneficio economico che per la spinta delle pubbliche relazioni (l’estrazione di materiali freschi ha costi finanziari, ambientali e umani propri). Per esempio, Apple nel 2018 ha introdotto Daisy, un robot per il riciclaggio degli smartphone che può smontare 200 iPhone ogni ora, e dice di aver deviato 48.000 tonnellate metriche di rifiuti elettronici dalle discariche quell’anno. Ma questa è una goccia nel mare rispetto ai 50 milioni di tonnellate di rifiuti elettronici generati a livello globale l’anno scorso – un numero che è destinato a salire alle stelle man mano che i consumatori sostituiscono i loro vecchi dispositivi con i più nuovi gadget 5G-ready che il denaro può comprare.

Questo appare nel numero del 03 giugno 2019 di TIME.

Contattaci all’indirizzo [email protected]

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *