Ioho inventato qualcosa! Come faccio a guadagnarci?

Inventare un nuovo prodotto, metodo o dispositivo non è facile. Come la maggior parte degli inventori testimonierà, ci vogliono creatività e tenacia. Ma anche dopo aver inventato un nuovo prodotto innovativo, il vostro lavoro non è finito. Come farete alla fine a trarre profitto da quell’invenzione? Il primo passo è di solito quello di ottenere un brevetto per l’invenzione. E il passo successivo è decidere se concedere in licenza (o vendere) l’invenzione a terzi, o se produrla e venderla da soli.

Cos’è un brevetto e come potrebbe aiutarvi?

Molti tipi di invenzioni sono innovative e forse redditizie. Si può cercare di brevettare tali invenzioni per impedire ai concorrenti di fare e vendere il prodotto in vendita. Secondo la legge sui brevetti (35 U.S.C. § 1 et seq.), l’U.S. Patent and Trademark Office (USPTO) concede un brevetto a un inventore, che è essenzialmente un diritto di proprietà esclusiva sull’invenzione. I brevetti sono normalmente validi per 20 anni dalla data in cui la domanda di brevetto è stata depositata, il che significa che potreste impedire ai concorrenti di usare la “vostra” invenzione per due decenni.

Non ogni “invenzione” è brevettabile, comunque, anche se l’invenzione è interessante o utile. Per esempio, formule matematiche, leggi della natura, sostanze appena scoperte che si trovano naturalmente nel mondo, e fenomeni puramente teorici – come un principio scientifico come la superconduttività – sono considerati non brevettabili.

Solo le invenzioni che soddisfano una certa lista di requisiti saranno concesse un brevetto. Ci sono diversi tipi di brevetti secondo la legge statunitense, e dovete essere sicuri che la vostra invenzione rientri in uno di essi.

È vero che gli avvocati specializzati in brevetti, che possono aiutarvi a compiere i passi per ottenere un brevetto, sono talvolta costosi. Fortunatamente, non è sempre necessario un avvocato per ottenere un brevetto. Se la vostra invenzione è abbastanza semplice, e nessun’altra persona o entità contesta le vostre rivendicazioni, potete gestire il processo di applicazione per conto vostro. Per saperne di più, leggete Guide to Getting a Patent on Your Own. E per una panoramica completa di ogni fase del processo di brevettazione, consultate Patents for Beginners, di David Pressman e Richard Stim (Nolo), che include moduli e lettere di esempio, risorse e un glossario dei termini.

Gli inventori che sono impiegati da un’azienda possono brevettare le loro invenzioni?

In genere, gli inventori dipendenti che inventano qualcosa nel corso del loro impiego sono vincolati da contratti di lavoro che assegnano automaticamente tutti i diritti sull’invenzione al datore di lavoro. Mentre le aziende di ricerca e sviluppo intelligenti danno ai loro dipendenti-inventori dei bonus per le invenzioni di valore, questa è una questione di contratto piuttosto che di legge.

Anche senza un contratto di lavoro scritto, un datore di lavoro può possedere i diritti su un’invenzione creata da un dipendente secondo la dottrina “employed-to-invent”. Se un inventore è impiegato – anche senza un contratto di lavoro scritto – per svolgere un compito definito, o è assunto o diretto a creare un’invenzione, il datore di lavoro possiede tutti i diritti sull’invenzione successiva. La maggior parte delle aziende preferisce usare un contratto di lavoro scritto perché è più affidabile e più facile da applicare di un contratto implicito.

Sia i contratti di lavoro scritti che la regola “employed-to-invent” permettono al datore di lavoro di diventare il proprietario di tutti i diritti di brevetto. Un datore di lavoro può anche acquisire un “diritto di negozio”, piuttosto che la proprietà dei diritti di brevetto.

Con un diritto di negozio, il dipendente-inventore mantiene la proprietà del brevetto, ma il datore di lavoro ha il diritto di utilizzare l’invenzione senza pagare il dipendente-inventore. Un diritto di negozio può verificarsi solo se il dipendente-inventore utilizza le risorse del datore di lavoro (materiali, forniture, tempo) per creare un’invenzione. Altre circostanze possono essere rilevanti, ma l’uso delle risorse del datore di lavoro è il criterio più importante.

Per esempio, diciamo che Robert è un macchinista in un’officina meccanica e, usando le risorse del suo datore di lavoro, inventa un nuovo processo per trattare un particolare tipo di metallo. Se Robert non ha firmato un contratto di lavoro che dà al suo datore di lavoro tutti i diritti sull’invenzione e se Robert non è stato assunto per inventare, Robert può brevettare e sfruttare l’invenzione per se stesso. Il suo datore di lavoro, tuttavia, manterrebbe il diritto di utilizzare il nuovo processo senza dover pagare Robert.

Come posso dare in licenza o vendere la mia invenzione?

Una licenza è un’autorizzazione scritta per sfruttare un’invenzione. Un inventore di solito autorizza un produttore (il licenziatario) a produrre e vendere l’invenzione in cambio del pagamento di royalties all’inventore. Le royalties possono essere una percentuale dei ricavi netti o possono essere un pagamento per ogni invenzione venduta. In alternativa, l’inventore può vendere tutti i diritti dell’invenzione per una somma forfettaria o per le royalties (nota come cessione).

Una licenza può essere esclusiva (se solo un produttore è autorizzato a sviluppare l’invenzione) o non esclusiva (se un certo numero di produttori sono autorizzati a svilupparla). La licenza può essere per la durata del brevetto o per un periodo più breve. Il territorio è di solito limitato all’estensione geografica della protezione del brevetto. Per esempio, il proprietario di un brevetto statunitense darà in licenza i diritti per gli Stati Uniti, ma non potrà sfruttarli al di fuori del territorio del brevetto.

Il licenziatario può a sua volta dare in licenza ad altre aziende la commercializzazione o la distribuzione dell’invenzione. La misura in cui l’inventore beneficerà di queste sub-licenze dipende dai termini dell’accordo principale tra l’inventore e il licenziatario.

In alcuni casi, un inventore o un’azienda possono scambiare licenze con altre aziende, chiamate cross-licensing, in modo che le aziende coinvolte nello scambio beneficino l’una della tecnologia dell’altra. Per esempio, supponiamo che due società di computer possiedano ciascuna diversi brevetti su tecniche di controllo a distanza di recente sviluppo. Poiché ogni azienda sarebbe rafforzata dal fatto di poter utilizzare le invenzioni dell’altra azienda oltre alle proprie, le aziende potrebbero accordarsi per scambiarsi le licenze delle rispettive invenzioni.

Per saperne di più sui pro e i contro della concessione di licenze per la tua invenzione, vedi Should You License or Manufacture Your Invention?

Should I Just Manufacture Myself My Invention?

La concessione in licenza (o la vendita) della tua invenzione a una terza parte potrebbe non sembrare interessante. Dopo tutto, perderesti una parte significativa del profitto del prodotto, metodo o dispositivo che hai creato. Non state lasciando dei soldi sul tavolo non producendo e vendendo l’invenzione da soli?

Forse. Alcuni inventori fondano nuove aziende per sviluppare e commercializzare le loro invenzioni brevettate. Tuttavia, ricordate che la produzione e la vendita richiedono competenze e risorse molto diverse dall’inventare. Gli inventori possono essere ingegneri o scienziati, ma spesso non hanno esperienza nella contabilità, nelle operazioni della catena di fornitura, nella pubblicità e nella vendita al dettaglio – le conoscenze di cui si ha bisogno per portare un prodotto sul mercato.

Considerate anche i costi di produzione. Se decidete di non dare in licenza la vostra invenzione a terzi, come farete a produrre grandi quantità del vostro prodotto? In molti casi, le invenzioni redditizie sono fatte di metalli e plastica, e richiedono notevoli risorse di fabbrica per la produzione di massa. Potrebbe essere necessario ottenere variazioni di zona o varie licenze per iniziare la produzione. A meno che non abbiate o possiate ottenere il capitale per finanziare questo tipo di impresa, dovreste procedere con cautela.

In breve, la maggior parte degli inventori preferisce inventare piuttosto che gestire un business. Più spesso, un inventore brevetta l’invenzione ma prende accordi con un’azienda esistente (o più aziende) per svilupparla e commercializzarla. Questo accordo di solito prende la forma di una licenza, come discusso sopra, con la quale lo sviluppatore è autorizzato a sfruttare commercialmente l’invenzione in cambio del pagamento di royalties al proprietario del brevetto.

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