L’amministrazione Washington

L’amministrazione del governo di Washington negli otto anni successivi fu segnata dalla cautela, dalla precisione metodica e dal sobrio giudizio che lo avevano sempre caratterizzato. Si considerava distaccato dalle divisioni di partito e sottolineava la sua posizione di presidente dell’intero paese facendo un giro prima negli stati del Nord e poi in quelli del Sud. Una scrupolosa indagine su tutti i problemi che affrontavano la nuova nazione pose le basi per una serie di giudiziose raccomandazioni al Congresso nel suo primo messaggio. Nel selezionare i quattro membri del suo primo gabinetto – Thomas Jefferson come segretario di stato, Alexander Hamilton come segretario del tesoro, Henry Knox come segretario della guerra e Edmund Randolph come procuratore generale – Washington equilibrò equamente i due partiti. Ma si appoggiò con particolare peso su Hamilton, che sostenne il suo schema per l’assunzione federale dei debiti statali, prese la sua opinione che la legge che istituiva la Banca degli Stati Uniti fosse costituzionale, e in generale favorì il rafforzamento dell’autorità del governo federale. Angosciato quando sorse l’inevitabile scontro tra Jefferson e Hamilton, cercò di mantenere l’armonia, scrivendo francamente a ciascuno e rifiutando di accettare le loro dimissioni.

Gilbert Stuart: ritratto di George Washington
Gilbert Stuart: ritratto di George Washington

George Washington (ritratto Vaughan-Sinclair), olio su tela di Gilbert Stuart, 1795; nella National Gallery of Art, Washington, D.C. 73,8 × 61,1 cm.

Per gentile concessione della National Gallery of Art, Washington, D.C., Andrew W. Mellon Collection, 1940.1.6

Ma quando fu dichiarata la guerra tra Francia e Inghilterra nel 1793, egli adottò il punto di vista di Hamilton secondo cui gli Stati Uniti avrebbero dovuto ignorare completamente il trattato di alleanza con la Francia e perseguire una linea di stretta neutralità, mentre agì con decisione per fermare le operazioni scorrette del ministro francese, Edmond-Charles Genêt. Era fermamente convinto che gli Stati Uniti dovessero insistere sulla loro identità nazionale, sulla loro forza e dignità. Il suo obiettivo, scrisse, era quello di mantenere il paese “libero da legami politici con ogni altro paese, per vederli indipendenti da tutti, e sotto l’influenza di nessuno. In una parola, voglio un carattere americano che le potenze d’Europa siano convinte che noi agiamo per noi stessi, e non per altri”. Il seguito furono le dimissioni di Jefferson alla fine del 1793, i due uomini si separarono in buoni rapporti e Washington lodò “l’integrità e il talento” di Jefferson. La soppressione della ribellione del Whiskey nel 1794 da parte delle truppe federali che Hamilton guidò personalmente e l’invio di John Jay per concludere un trattato di commercio con la Gran Bretagna tendeva ulteriormente ad allineare Washington con i federalisti. Anche se la voce generale del popolo lo costrinse ad acconsentire con riluttanza ad un secondo mandato nel 1792 e la sua elezione quell’anno fu di nuovo unanime, durante i suoi ultimi quattro anni in carica soffrì di una feroce animosità personale e di parte. Questo culminò quando la pubblicazione dei termini del trattato Jay, che Washington firmò nell’agosto 1795, provocò un’aspra discussione, e la Camera dei rappresentanti chiese al presidente le istruzioni e la corrispondenza relative al trattato. Washington, che si era già scontrato con il Senato sugli affari esteri, si rifiutò di consegnarle e, di fronte ad un acrimonioso dibattito, mantenne fermamente la sua posizione.

Al principio del suo primo mandato, Washington, che per educazione e inclinazione naturale era minuziosamente attento alle proprietà della vita, stabilì le regole di una virtuale corte repubblicana. Sia a New York che a Filadelfia affittò le migliori case procurabili, rifiutando di accettare l’ospitalità di George Clinton, perché credeva che il capo della nazione non dovesse essere ospite di nessuno. Non rispondeva alle chiamate e non stringeva la mano a nessuno, riconoscendo i saluti con un inchino formale. Viaggiava in una carrozza trainata da quattro o sei cavalli eleganti, con cavalieri e lacchè in ricca livrea. Partecipava ai ricevimenti vestito in un abito di velluto nero con fibbie d’oro, con guanti gialli, capelli incipriati, un cappello a cilindro con un pennacchio di struzzo in una mano, e una spada in un fodero di pelle bianca. Dopo essere stato sommerso dai visitatori, annunciò che, ad eccezione di un appuntamento settimanale aperto a tutti, le persone che desideravano vederlo dovevano prendere appuntamento in anticipo. Il venerdì pomeriggio la first lady teneva dei ricevimenti informali, ai quali appariva il presidente. Anche se i presidenti del Congresso Continentale avevano reso le loro tavole in parte pubbliche, Washington, che intratteneva ampiamente, invitando a rotazione i membri del Congresso, insisteva che la sua ospitalità fosse privata. Serviva buoni vini e i menu erano elaborati, ma visitatori come il senatore della Pennsylvania William Maclay si lamentavano che l’atmosfera era troppo “solenne”. In effetti, la sua semplice cerimonia offese molti degli antifederalisti più radicali, che non condividevano il suo senso di idoneità e accusarono il presidente di comportarsi come un re. Ma i suoi modi freddi e riservati erano causati dalla diffidenza nativa piuttosto che da un eccessivo senso di dignità.

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