Monotropa uniflora: come una pianta ha truffato i funghi

Rupesh Paudyal

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22 maggio, 2019 – 4 min read

Le piante sono grandi produttori – sono la fonte di cibo per molti animali della terra, insetti e microbi. Come produttori primari autotrofi, le piante sono radicate alla base della catena alimentare tanto saldamente quanto sono radicate al suolo. Una famosa catena alimentare che abbiamo imparato a scuola ci ha insegnato che la pianta produce il proprio cibo usando la luce del sole, l’anidride carbonica e l’acqua. Un coniglio si nutre della pianta. Una volpe mangia il coniglio. E quando la volpe muore, i microbi mangiano (decompongono) il corpo della volpe, che poi torna alla terra. I microbi sono quindi in cima alla catena alimentare perché si nutrono (si infettano) di animali e piante.

Alcune piante hanno trovato il modo di aggirare questa regola. Per esempio, la trappola di Venere, una pianta carnivora, preda insetti e formiche intrappolandoli nelle sue foglie. Alcune piante, come il vischio, sono parassite e crescono su un’altra pianta. Il vischio penetra nella pianta ospite attraverso la sua radice modificata chiamata haustorium per assorbire i nutrienti.

Anche i parassiti fungini di grande successo usano l’haustorium per infettare e rubare i nutrienti dalle piante. Tuttavia, i funghi non sono sempre parassiti. Alcuni funghi e piante formano partnership benefiche chiamate simbiosi micorrizica, in cui il fungo colonizza la radice della pianta ospite. Nel mutualismo pianta-micorrizico, il fungo guadagna gli zuccheri fissati dalle piante e in cambio, i funghi forniscono alla pianta nutrienti vitali dal suolo.

La fotosintesi è un processo fondamentale per l’identità delle piante. Nonostante abbiano trovato fonti di cibo alternative, le piante di cui sopra eseguono ancora il processo di fotosintesi. Tuttavia, come i funghi, Monotropa uniflora o il tubo indiano, è così ribelle che non segue nessuna di queste regole. Infatti, è così fuori dal radar; agisce come un parassita che sanguina dai funghi.

Il tubo indiano è spesso scambiato per un fungo, mentre alcuni lo chiamano la “pianta fantasma” a causa del suo aspetto bianco. Questo perché la pipa indiana manca di pigmenti di clorofilla, che danno alle piante il loro colore verde. Il tubo indiano non è fotosintetico in quanto manca dei geni necessari per la fotosintesi.

Siccome il tubo indiano non può fotosintetizzare, non rientra nemmeno nella categoria “produttore” della catena alimentare. È interessante notare che ci sono più di 3.000 specie di piante non fotosintetiche, il che significa che devono trovare una fonte di cibo alternativa per sopravvivere. Alcune di esse sono membri della famiglia delle Ericaceae, che comprende la pipa indiana. Le Ericaceae sono una famiglia di piante da fiore (angiosperme) che contengono importanti piante economiche come mirtilli, mirtilli rossi e rododendri.

Le pipe indiane possono crescere nel buio e denso suolo della foresta coperto da foglie e detriti. Questi fiori selvatici perenni sono dispersi in tutto l’emisfero settentrionale e tipicamente crescono 10-30 centimetri di altezza. Ogni stelo della pianta porta un singolo fiore bianco. Lo stelo si inarca in punta in modo che il giovane fiore chiuso punti verso il terreno, il che assicura che i pollini siano protetti dall’acqua piovana. Una volta che il fiore matura, si apre e punta leggermente, ma non completamente, verso l’alto. Questo protegge ancora il fiore dall’acqua piovana e rende anche i fiori più accessibili agli insetti impollinatori.

La pipa indiana è apparentemente commestibile (non la consiglio però!) ma è più utile per scopi medicinali. Contiene costituenti che agiscono come nervini, sedativi e antidolorifici. Le pipe indiane hanno delle nervine che calmano i nervi, quindi sono utili per trattare le crisi. Il fluido chiaro dei gambi era usato dagli indiani d’America per trattare i problemi agli occhi. Uno degli ingredienti principali della pianta è l’acido salicilico, che può essere usato per trattare le verruche. Nonostante il fascino di queste piante, sono difficili da propagare, quindi rimangono fiori selvatici perenni.

Invertire la catena alimentare

La pipa indiana è una mico-eterotrofa, il che significa che forma una relazione parassitaria con i funghi. La pianta si nutre solo di un gruppo di funghi micorrizici, i funghi Russula. Questi funghi formano una partnership benefica chiamata simbiosi micorrizica con le piante fotosintetiche. Il fungo fornisce i nutrienti del suolo alla pianta, e in cambio, riceve carbonio fisso che può essere prontamente usato come cibo.

Come non produttori, i tubi indiani ingannano il fungo – già in una simbiosi micorrizica con un’altra pianta fotosintetica – per formare una nuova partnership micorrizica. Ma poiché il tubo indiano non può effettuare la fotosintesi, non fornisce al fungo lo zucchero fisso. Infatti, il tubo indiano in qualche modo ruba ai funghi gli zuccheri che ottiene dalla sua simbiosi micorrizica da una pianta fotosintetica. Quindi, gli zuccheri, che il tubo indiano usa per la crescita e la sopravvivenza, provengono da un’altra pianta attraverso i funghi micorrizici. Anche se questi funghi sono benefici e non parassitari, è ancora notevole per una pianta con e ruba il cibo dai funghi per la sopravvivenza. La pipa indiana ha capovolto la catena alimentare.

Tags: catena alimentare, pianta fantasma, pipa indiana, monotropa uniflora, funghi micorrizici

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