Torre di Londra: Fatti e storia

La Torre di Londra è un castello e una fortezza di 900 anni nel centro di Londra, nota per aver ospitato i gioielli della corona e per aver tenuto molti prigionieri famosi e famigerati.

Nel corso della sua storia, la torre ha servito molti scopi: ha ospitato la zecca reale (fino all’inizio del XIX secolo), un serraglio (che ha lasciato nel 1835), un archivio, un’armeria e caserme per le truppe. Fino al XVII secolo, fu anche usato come residenza reale.

Prime fortificazioni

Guglielmo il Conquistatore creò le prime fortificazioni dopo la conquista di Londra nel 1066. L’invasore normanno non aveva il sostegno della gente della città e temeva che i suoi abitanti potessero cacciarlo.

Guglielmo di Poitiers, uno scrittore dell’XI secolo che descrisse Guglielmo il Conquistatore e le sue conquiste, scrisse che “alcune fortezze furono costruite in città contro l’incostanza della vasta e feroce popolazione”. Tra queste c’è quella che oggi si chiama “Torre Bianca”, l’edificio più interno del castello, che prese il nome dopo che l’esterno fu imbiancato nel XIII secolo dal re Enrico III.

Lo storico della torre Geoffrey Parnell scrive nel suo libro “The Tower of London Past & Present” (Sutton Publishing, 1998) che la torre fu ampliata per circa 250 anni dopo il tempo di Guglielmo il Conquistatore. Oggi, la serie di edifici e fortificazioni del complesso si estende per 12 acri (5 ettari).

Prigionieri famosi e torture

Nel corso della sua storia la torre fu usata per imprigionare una vasta gamma di prigionieri, da monarchi deposti a criminali più comuni. Tra i prigionieri c’era Lady Jane Grey, che fu regina per circa una settimana nel XVI secolo prima di essere deposta da Maria I.

Vi furono imprigionati anche due principi, Edoardo e Riccardo, di 12 e 9 anni, figli di Edoardo IV (morto nel 1483). Sembra che non abbiano mai lasciato la torre vivi e alcuni pensano che siano stati uccisi da Riccardo III, il loro zio che prese il trono per sé.

Due delle mogli di Enrico VIII, Anna Bolena e Katherine Howard, furono entrambe imprigionate e poi giustiziate. Enrico VIII, che trasformò l’Inghilterra in un paese protestante, fece anche rinchiudere nella torre e poi uccidere un certo numero di ecclesiastici dissenzienti, tra cui il suo ex consigliere Thomas More.

Un altro prigioniero degno di nota fu Guy Fawkes, che nel 1605 tentò di far saltare la Camera dei Lord e il monarca facendo esplodere della polvere da sparo nelle cantine sottostanti. Fu imprigionato nella torre e torturato.

“Il re autorizzò l’uso della tortura su Fawkes, con “metodi più dolci” da usare prima e, se non avesse cooperato, più brutali in seguito”, scrive lo storico Stephen Porter nel suo libro “The Tower of London: The Biography” (Amberley Publishing, 2012). Egli nota che l’ambasciatore veneziano Nicolo Molin scrisse che “per due giorni consecutivi subì le torture più strazianti senza dire nulla se non che i cospiratori erano dodici, di cui non volle fare i nomi”. Fawkes fu giustiziato non molto tempo dopo.

La storia della tortura alla Torre di Londra è un argomento popolare; tuttavia, Porter nota che molti dei prigionieri, in particolare quelli di nobile nascita, furono trattati bene. In alcuni casi, fu persino permesso loro di avere dei servitori nella torre e di lasciare il castello a volte.

Una delle migliori descrizioni della tortura viene da John Gerard, un gesuita che fu imprigionato nel 1594 durante un periodo di rivolte religiose. In seguito fuggì e sopravvisse per raccontare di essere stato torturato in quello che sembra essere il seminterrato della Torre Bianca.

“Poi mi misero ai polsi dei guanti di ferro e mi ordinarono di salire due o tre gradini di vimini. Le mie braccia furono poi sollevate e una barra di ferro fu fatta passare attraverso gli anelli di un guanto, poi attraverso la graffa e gli anelli del secondo guanto. Fatto questo, fissarono la barra con un perno per evitare che scivolasse e poi, rimuovendo i gradini di vimini, mi lasciarono appeso per le mani e le braccia fissate sopra la mia testa”. (Fonte: sito web della Torre di Londra)

Nel tardo XVIII e XIX secolo, la torre fu usata meno comunemente per i prigionieri. L’ultimo prigioniero degno di nota a passare del tempo nella torre fu Rudolf Hess, il vice di Hitler, che fuggì in Scozia nel 1941 e fu mandato nella torre per un breve periodo fino a quando fu trasferito.

Gioielli della corona e altri tesori

Oggi, i gioielli della corona sono una delle attrazioni più popolari della Torre di Londra. I gioielli includono le corone indossate dal monarca all’incoronazione e all’apertura del Parlamento.

Porter nota che l’uso della torre come deposito del tesoro reale iniziò seriamente nel 1303, quando alcuni tesori furono rubati dall’Abbazia di San Pietro a Westminster. I tesori rimanenti furono portati nella torre, che era il luogo più fortificato di Londra, per essere custoditi. Una nuova casa dei gioielli fu costruita contro il lato sud della Torre Bianca nel 1508.

Molti dei regalia reali furono distrutti a metà del XVII secolo quando l’Inghilterra divenne una repubblica per un breve periodo. “Il pezzo più antico della Regalia è il Cucchiaio dell’Unzione in oro del 12° secolo, usato per ungere il Sovrano con olio santo”, scrive un team di ricercatori sul sito ufficiale della Torre di Londra. “A parte le tre spade d’acciaio dell’incoronazione (le Spade della Giustizia Temporale, della Giustizia Spirituale e della Misericordia), questo è l’unico pezzo che è sopravvissuto alla distruzione della Regalia prima della Guerra Civile nel 1649-50.”

La torre contiene anche un’impressionante collezione di armature, che è un tesoro in sé. Mostrata in una mostra chiamata “Linea dei Re”, uno spettacolo alla torre che è iniziato più di 300 anni fa, presenta oggetti come un cavallo di legno a grandezza naturale scolpito intorno al 1690 e un set di armatura, dorata con oro, creata per Carlo I intorno al 1612.

Gli Yeomen Warders, noti anche come Beefeaters, fanno la guardia alla Torre di Londra.

Gli Yeomen Warders, conosciuti anche come Beefeaters, fanno la guardia alla Torre di Londra. (Image credit: Thomas Owen Jenkins / .com)

I Beefeaters

I barbuti Yeoman Warders, chiamati anche “Beefeaters”, custodiscono oggi la torre.

Menzionati per la prima volta circa 500 anni fa, i Warders “o ‘Camerieri’, come venivano spesso chiamati, formavano e agivano probabilmente come una società amichevole, condividendo, a titolo di dividendi, le ricompense dei loro doveri ufficiali e non ufficiali”, scrive Parnell. C’era da guadagnare affittando parti del terreno e mostrando i visitatori in giro.

“Il posto di Yeoman Warder era tramandato attraverso la famiglia o venduto. Questa pratica, che ha fatto epoca, ha subito un colpo fatale nel 1826, quando il Duca di Wellington, come Conestabile della Torre, ordinò che in futuro il posto sarebbe stato occupato da degni sottufficiali della Cavalleria della Casa, delle Guardie a Piedi e della Fanteria di Linea, solo su raccomandazione del loro reggimento”, scrive Parnell, notando che i guardiani hanno perso l’ultimo dei loro privilegi per fare soldi, il diritto di vendere cartoline, nel 1923.

Corvi

Uno stormo di corvi risiede nella torre, curato dallo Yeoman Warder Ravenmaster. Secondo il sito web della Torre di Londra, la leggenda dice che la torre – e la monarchia – cadranno se i sei corvi lasceranno mai la fortezza.

Si dice che Carlo II sia stato il primo monarca a insistere che i corvi fossero protetti. Lo fece nonostante le proteste dell’astronomo reale John Flamsteed, che si lamentava che i corvi continuavano a lasciare escrementi sul suo telescopio. Secondo la leggenda, questo portò Carlo a spostare l’Osservatorio Reale a Greenwich.

La torre come fortezza

Sebbene la torre sia stata inizialmente costruita come fortezza, la sua utilità come bastione è svanita quando i motori d’assedio a polvere da sparo (come i cannoni) sono stati ampiamente adottati in Europa.

Porter nota che nuove piattaforme di cannoni furono erette su di essa negli anni 1680, e Parnell scrive che fino agli anni 1860, quando il Regno Unito temeva l’invasione della Francia, cannoni pesanti furono posizionati vicino alla Torre per aiutare a difendere Londra. Tuttavia, con il passare del tempo, l’importanza militare della torre risiedeva principalmente nel fatto che era un luogo centrale dove potevano essere conservate armi e munizioni e le truppe potevano essere radunate per raggiungere gli eserciti in Europa.

Porter scrive che un grande magazzino, iniziato nel 1688 e completato quando William e Mary erano sul trono britannico (1689-1702), fu costruito per ospitare armi e munizioni. “Il nuovo Grande Magazzino era lungo 345 piedi (105 metri) e largo 56 piedi (17 metri), di due piani e un piano attico”, scrive. “Sopra l’ingresso principale posto centralmente c’era un grande frontone, scolpito da John Young, con le armi reali affiancate da cavalli, cannoni, tamburi e altre attrezzature militari”. Questo frontone sopravvive ancora oggi.

Questa versione della Corona Imperiale di Stato fu indossata da Giorgio V e si trova ora nella Torre di Londra.

Questa versione della Corona Imperiale di Stato fu indossata da Giorgio V ed è ora conservata nella Torre di Londra. (Image credit: Public domain.)

La torre come attrazione

La storia della torre come attrazione risale almeno al XVII secolo, quando fu allestita la mostra “Line of Kings”. La torre aveva altre attrazioni che attiravano i visitatori non militari. Per esempio, il serraglio reale, in sostanza un primo zoo, aveva una vasta gamma di animali fino alla sua chiusura nel 1835, tra cui leoni, uno struzzo e persino un orso polare.

Questi animali furono dati in dono a vari monarchi. Porter scrive che Giacomo I (1566-1625) era particolarmente affezionato ai suoi leoni. Una volta vide una leonessa partorire e “aveva così paura che i cuccioli potessero morire che mandò la descrizione di una tettarella da attaccare ad una bottiglia di vetro, in modo che potessero essere nutriti.”

Porter nota che nel 1753, quando fu pubblicato il libro “An Historical Description of the Tower of London and its Curiosities”, includeva biografie dei leoni della torre e forniva informazioni su altre creature presenti, tra cui un’aquila reale, uno struzzo, un gufo cornuto, orsi, tigri, un procione, un leopardo e persino un babbuino. Questo serraglio sarebbe stato rimosso dalla torre e incorporato in uno zoo fuori sede nel 1835, ma a quel punto c’erano altre cose per attirare i turisti.

La storia della torre come prigione per alcuni degli individui più famosi d’Inghilterra attirava i visitatori, fornendo agli Yeoman Warders la possibilità di mostrare ai turisti (e per un certo periodo, fare qualche soldo extra mentre lo facevano). Nel XIX secolo, la storia medievale della torre incuriosì così tanto l’Inghilterra che la torre fu “restaurata” in modo tale che i suoi aspetti medievali fossero amplificati.

Parnell scrive che questo ebbe alcune spiacevoli conseguenze, poiché le parti della torre non considerate abbastanza “medievali”, come l’archivio, furono abbattute.

Oggi, la Torre di Londra è uno dei castelli più famosi del mondo ed è ora un sito patrimonio mondiale che attira più di 2 milioni di visitatori all’anno. La principale minaccia per il sito oggi non sono i ribelli, gli eserciti stranieri o le bombe che cadono (i danni delle bombe sono avvenuti durante la seconda guerra mondiale) ma piuttosto gli scarichi delle automobili. È un problema che minaccia di trasformare la Torre Bianca in un colore giallo, cosa che nessuna delle minacce precedenti ha mai potuto fare.

– Owen Jarus

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *