La découverte d’un bébé mammouth promet une percée

MOSCOU (Reuters) – La découverte d’un bébé mammouth conservé dans le permafrost russe donne aux chercheurs leur meilleure chance à ce jour de construire une carte génétique d’une espèce disparue depuis la période glaciaire, a déclaré mercredi un scientifique russe.

« C’est en effet un adorable petit bébé mammouth, retrouvé en parfait état », a déclaré Alexei Tikhonov, directeur adjoint de l’Institut zoologique de l’Académie des sciences de Russie, qui s’occupe du mammouth depuis sa mise au jour en mai.

« Ce spécimen peut fournir un matériel unique nous permettant de déchiffrer à terme la composition génétique du mammouth », a-t-il déclaré à Reuters par téléphone.

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Le mammouth, une femelle morte à l’âge de six mois, a été baptisé « Lyuba », du nom de la femme de l’éleveur de rennes et chasseur Yuri Khudi qui l’a trouvée dans la région arctique russe de Yamalo-Nenetsk.

Elle gisait dans le sol gelé depuis jusqu’à 40 000 ans, a déclaré Tikhonov.

Le chasseur a d’abord pensé que le mammouth était un renne mort lorsqu’il a repéré des parties de son corps dépassant de la neige humide.

Quand il a réalisé qu’il s’agissait d’un mammouth, des scientifiques ont été appelés et ont transporté le corps dans la capitale régionale Salekhard, où elle est maintenant conservée dans un réfrigérateur spécial.

TRANSPORT DE SCIENTIFIQUES

Pesant 50 kg (110 lb), et mesurant 85 centimètres de haut et 130 centimètres du tronc à la queue, Lyuba a à peu près la même taille qu’un gros chien.

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Tikhonov a déclaré que le fait que le mammouth soit si remarquablement bien préservé – son pelage hirsute avait disparu mais sinon il semblait être mort depuis peu – signifiait qu’il était un trésor potentiel pour les scientifiques.

« Un tel état de peau unique protège tous les organes internes des microbes et micro-organismes modernes…. En termes de ses futures études génétiques, moléculaires et microbiologiques, c’est juste un spécimen sans précédent. »

Mais Tikhonov a rejeté les suggestions que le mammouth pourrait être cloné et utilisé pour reproduire un mammouth vivant. Le clonage ne peut se faire que si les cellules entières sont intactes, mais les conditions de congélation auront fait éclater les cellules, a-t-il Tikhonov.

Tikhonov a déclaré que la prochaine étape de l’odyssée de Lyuba serait le musée zoologique de Saint-Pétersbourg, la deuxième ville de Russie.

Là-bas, Lyuba rejoindra un bébé mammouth mâle appelé Dima qui a été déterré à Magadan, dans l’Extrême-Orient russe, en 1977 et qui était jusqu’à présent l’exemple le plus connu de l’espèce en Russie.

« Ils feront un beau couple, tous deux âgés d’environ 40 000 ans », a déclaré Tikhonov.

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De Saint-Pétersbourg, Lyuba ira à l’université Jikei au Japon pour subir une cartographie tridimensionnelle de son corps par ordinateur. Le mammouth reviendra ensuite à Saint-Pétersbourg pour être autopsié avant d’être exposé à Salekhard.

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