L’administration Washington

L’administration du gouvernement par Washington au cours des huit années suivantes fut marquée par la prudence, la précision méthodique et le jugement sobre qui l’avaient toujours caractérisé. Il se considérait à l’écart des divisions de parti et soulignait sa position de président de l’ensemble du pays en parcourant d’abord les États du Nord, puis ceux du Sud. Une enquête minutieuse sur tous les problèmes auxquels était confrontée la nouvelle nation jeta les bases d’une série de recommandations judicieuses adressées au Congrès dans son premier message. En choisissant les quatre membres de son premier cabinet – Thomas Jefferson comme secrétaire d’État, Alexander Hamilton comme secrétaire au Trésor, Henry Knox comme secrétaire à la Guerre et Edmund Randolph comme procureur général – Washington a équilibré les deux partis. Mais il s’appuyait tout particulièrement sur Hamilton, qui soutenait son projet de prise en charge des dettes des États par le gouvernement fédéral, estimait que le projet de loi établissant la Banque des États-Unis était constitutionnel et était en général favorable au renforcement de l’autorité du gouvernement fédéral. Angoissé lorsque survient l’inévitable affrontement entre Jefferson et Hamilton, il s’efforce de maintenir l’harmonie, écrivant franchement à chacun d’eux et refusant d’accepter leur démission.

Gilbert Stuart : portrait de George Washington
Gilbert Stuart : portrait de George Washington

George Washington (portrait Vaughan-Sinclair), huile sur toile de Gilbert Stuart, 1795 ; à la National Gallery of Art, Washington, D.C. 73,8 × 61,1 cm.

Courtesy National Gallery of Art, Washington, D.C., Collection Andrew W. Mellon, 1940.1.6

Mais lorsque la guerre fut déclarée entre la France et l’Angleterre en 1793, il adopta le point de vue de Hamilton selon lequel les États-Unis devaient ignorer complètement le traité d’alliance avec la France et poursuivre une ligne de conduite de stricte neutralité, tandis qu’il agissait de manière décisive pour mettre fin aux opérations inappropriées du ministre français, Edmond-Charles Genêt. Il était fermement convaincu que les États-Unis devaient insister sur leur identité, leur force et leur dignité nationales. Son objectif, écrivait-il, était de garder le pays « libre de tout lien politique avec tout autre pays, de le voir indépendant de tous et sous l’influence de personne. En un mot, je veux un caractère américain afin que les puissances européennes soient convaincues que nous agissons pour nous-mêmes, et non pour les autres. » La suite fut la démission de Jefferson à la fin de l’année 1793, les deux hommes se séparant en bons termes et Washington faisant l’éloge de « l’intégrité et des talents de Jefferson. » La répression de la rébellion du Whisky en 1794 par les troupes fédérales que Hamilton dirigeait en personne et l’envoi de John Jay pour conclure un traité de commerce avec la Grande-Bretagne tendirent à aligner davantage Washington sur les fédéralistes. Bien que la voix générale du peuple l’ait contraint à accepter à contrecœur un second mandat en 1792 et que son élection cette année-là ait été à nouveau unanime, il souffrit pendant les quatre dernières années de son mandat d’une féroce animosité personnelle et partisane. Celle-ci atteignit son paroxysme lorsque la publication des termes du traité de Jay, que Washington avait signé en août 1795, provoqua une âpre discussion et que la Chambre des représentants demanda au président les instructions et la correspondance relatives au traité. Celles-ci, que Washington, qui s’était déjà heurté au Sénat sur les affaires étrangères, refusa de livrer et, face à un débat acrimonieux, il maintint fermement sa position.

Au début de son premier mandat, Washington, qui, par éducation et par inclination naturelle, était minutieusement attentif aux convenances de la vie, établit les règles d’une cour républicaine virtuelle. À New York et à Philadelphie, il loua les meilleures maisons disponibles, refusant l’hospitalité de George Clinton, car il estimait que le chef de la nation ne devait être l’invité de personne. Il ne répondait pas aux appels et ne serrait la main de personne, reconnaissant les salutations par un salut formel. Il se déplaçait dans un carrosse tiré par quatre ou six chevaux élégants, avec des cavaliers et des laquais en riche livrée. Il se rend aux réceptions vêtu d’un costume de velours noir à boucles d’or, avec des gants jaunes, des cheveux poudrés, un chapeau à coque avec une plume d’autruche dans une main, et une épée dans un fourreau de cuir blanc. Après avoir été submergé par les visiteurs, il annonce que, à l’exception d’une levée hebdomadaire ouverte à tous, les personnes désirant le voir doivent prendre rendez-vous à l’avance. Le vendredi après-midi, la première dame organisait des réceptions informelles, au cours desquelles le président apparaissait. Bien que les présidents du Congrès continental aient rendu leur table partiellement publique, Washington, qui recevait beaucoup, invitant les membres du Congrès à tour de rôle, insistait pour que son hospitalité soit privée. Il servait de bons vins et les menus étaient élaborés, mais des visiteurs comme le sénateur de Pennsylvanie William Maclay se plaignaient de l’atmosphère trop « solennelle ». En effet, la simplicité de la cérémonie offensait bon nombre des anti-fédéralistes les plus radicaux, qui ne partageaient pas son sentiment d’opportunité et accusaient le président de se comporter comme un roi. Mais ses manières froides et réservées étaient dues à une défiance native plutôt qu’à un sentiment excessif de dignité.

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