Le monde a un problème de déchets électroniques

Des travailleurs trient des appareils électroniques mis au rebut dans les installations d’ERI à Fresno -. Christie Hemm Klok pour TIME

Des travailleurs trient des appareils électroniques mis au rebut dans les installations d’ERI à Fresno Christie Hemm Klok pour TIME

Par Alana Semuels/Fresno, Calif.

May 23, 2019 6:27 AM EDT

Alors qu’une nation avide de technologie et débordante d’argent se prépare à passer à la prochaine génération d’appareils 5G à la vitesse de l’éclair, il faut compter avec un coût environnemental surprenant : une montagne fraîche de gadgets obsolètes. L’usine du géant du recyclage ERI à Fresno traite déjà chaque mois près de 6 millions de livres d’appareils électroniques mis au rebut. Des palettes d’appareils autrefois appréciés mais aujourd’hui dépassés, comme des smartphones dotés d’un appareil photo de 8 mégapixels ou des tablettes avec seulement 12 Go de stockage, arrivent ici chaque jour. Des travailleurs armés de marteaux s’attaquent aux appareils les plus volumineux, tandis que d’autres retirent des composants dangereux comme les batteries lithium-ion. La scène ressemble à un film Pixar tordu, avec des gadgets condamnés roulant sur un tapis roulant implacable vers une machine qui les déchiquette en piles de cuivre, d’aluminium et d’acier.

« Dans notre société, nous devons toujours avoir le nouveau, le meilleur produit », a déclaré Aaron Blum, le cofondateur et directeur d’exploitation d’ERI, lors d’une visite de l’installation. Les Américains ont dépensé 71 milliards de dollars en équipements téléphoniques et de communication en 2017, soit près de cinq fois ce qu’ils dépensaient en 2010, même en tenant compte de l’inflation, selon le Bureau of Economic Analysis. (Apple a vendu à elle seule 60 millions d’iPhones sur le marché intérieur l’année dernière, selon Counterpoint Research). Lorsque nous achetons quelque chose de nouveau, nous nous débarrassons de ce qui est ancien. Ce cycle de consommation a fait des déchets électroniques le flux de déchets solides qui connaît la croissance la plus rapide au monde.

Ce flux devrait se transformer en torrent à mesure que le monde passe à la 5G, la prochaine grande étape de la technologie sans fil. La 5G promet des vitesses plus rapides et d’autres avantages. Mais les experts affirment qu’elle entraînera également une augmentation spectaculaire des déchets électroniques, car des millions de smartphones, modems et autres gadgets incompatibles avec les réseaux 5G seront rendus obsolètes. « Je ne pense pas que les gens comprennent l’ampleur de la transition », déclare John Shegerian, cofondateur et président exécutif d’ERI. « C’est plus grand que le passage du noir et blanc à la couleur, plus grand que l’analogique au numérique, par de nombreuses multitudes. »

Shegerian, d’ERI, se tient pour un portrait parmi des ordinateurs portables en cours de rénovation à Fresno le 9 mai. – Christie Hemm Klok pour TIME
Shegerian, d’ERI, se tient pour un portrait parmi des ordinateurs portables qui sont en cours de remise à neuf à Fresno le 9 mai. Christie Hemm Klok pour TIME

C’est une bonne affaire pour ERI, qui facture aux clients la collecte de leurs appareils électroniques et le nettoyage sécurisé de leurs données ; l’entreprise gagne également de l’argent en remettant à neuf et en revendant des appareils. Mais, selon une estimation des Nations unies, moins d’un quart de tous les déchets électroniques américains sont recyclés. Le reste est incinéré ou finit dans des décharges. C’est une mauvaise nouvelle, car les déchets électroniques peuvent contenir des matériaux nocifs comme le mercure et le béryllium qui présentent des risques pour l’environnement.

Une partie du problème est d’ordre réglementaire. Seuls 19 États ont des lois interdisant les appareils électroniques dans les poubelles ordinaires. Dans les États qui n’ont pas de telles règles, comme le Nevada, les appareils électroniques finissent souvent dans les poubelles et les bacs de recyclage, a déclaré Jeremy Walters, un responsable des relations communautaires pour le collecteur de déchets Republic Services. Les préoccupations environnementales mises à part, le fait de compacter les batteries lithium-ion inflammables avec le recyclage du papier peut être dangereux ; les centres de recyclage ont signalé une recrudescence des incendies.

Même lorsque des règles sur les déchets électroniques existent, il revient aux consommateurs de traiter leurs vieux appareils correctement. Mais leur recyclage peut s’avérer pénible. Plutôt que de simplement déposer un téléphone usagé dans une poubelle à l’extérieur de leur maison, beaucoup de gens doivent apporter leurs appareils électroniques à un magasin, qui peut les payer pour cela, mais pourrait aussi leur faire payer pour s’en débarrasser. De nombreux consommateurs, paralysés par les tracas ou rebutés par les frais, jettent simplement leurs appareils à la poubelle ou les rangent dans un tiroir, en espérant qu’ils disparaîtront. « Nous n’avons pas nécessairement les mesures nécessaires pour nous assurer que les gens ne les jettent pas », a déclaré Walters.

Un amoncellement de cartes de circuits imprimés, que l’on retrouve dans de nombreux appareils électroniques modernes, dans l’usine d’ERI à Fresno en mai. ERI les sépare de leur lieu d’origine pour qu’ils soient correctement décomposés et recyclés. – Christie Hemm Klok pour TIME
Un amas de cartes de circuits imprimés, que l’on peut trouver dans de nombreux appareils électroniques modernes, à l’usine d’ERI à Fresno en mai. ERI les sépare de leur lieu d’origine pour les décomposer correctement et les recycler. Christie Hemm Klok pour TIME

Une solution consiste à faire durer les appareils électroniques aussi longtemps qu’autrefois. Dans les installations d’ERI, Shegerian a montré à TIME des dizaines de téléviseurs des années 1970 et 1980 qui n’ont cessé de fonctionner que récemment. Pourtant, les entreprises technologiques accélèrent plutôt le rythme de l’obsolescence. La plupart des batteries de smartphones ne peuvent pas être remplacées facilement lorsqu’elles ne tiennent plus la charge, les nouveaux ordinateurs portables n’acceptent pas les anciens câbles et les éditeurs de logiciels proposent des mises à jour qui ne fonctionnent pas sur les anciens appareils. « Aujourd’hui, nos produits ne durent plus aussi longtemps qu’avant, et c’est une stratégie des fabricants pour nous contraindre à des cycles de mise à jour de plus en plus courts », a déclaré Kyle Wiens, le fondateur d’iFixit, qui publie des guides de réparation à faire soi-même. Les AirPods d’Apple, par exemple, pourraient avoir du mal à tenir la charge après deux ans. Apple a refusé de commenter.

Certains groupes environnementaux affirment que les entreprises multimilliardaires comme Apple et Samsung devraient prendre en charge le coût du recyclage des appareils qu’elles vendent. Les législateurs de certaines parties de l’Europe et du Canada et de certains États américains ont adopté des lois dites de responsabilité élargie des producteurs (REP), qui obligent les fabricants à établir et à financer des systèmes de recyclage ou de collecte des produits obsolètes. « La législation mondiale sur la REP uniformise les règles du jeu, car cela ne peut être fait sur une base volontaire », a déclaré Scott Cassel, fondateur du Product Stewardship Institute, qui défend les lois sur la REP. « Mais les États-Unis résistent à toute modification des lois existantes. »

Malgré cela, certaines entreprises augmentent leurs efforts de recyclage de leur propre chef, que ce soit pour l’avantage économique ou pour le coup de pouce des relations publiques (l’extraction de matériaux frais a des coûts financiers, environnementaux et humains qui lui sont propres). Par exemple, Apple a présenté en 2018 Daisy, un robot recycleur de smartphones capable de démonter 200 iPhones par heure, et affirme avoir détourné 48 000 tonnes métriques de déchets électroniques des décharges cette année-là. Mais c’est une goutte d’eau par rapport aux 50 millions de tonnes de déchets électroniques générés dans le monde l’année dernière – un chiffre qui risque de monter en flèche à mesure que les consommateurs remplacent leurs vieux appareils par les nouveaux gadgets prêts pour la 5G que l’argent peut acheter.

Ceci est paru dans le numéro du 03 juin 2019 de TIME.

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