Orson Welles

Théâtre et radio dans les années 1930

Alors que Welles jouait dans Roméo et Juliette, il rencontra le producteur John Houseman, qui lui confia immédiatement le rôle principal de la pièce en vers Panic d’Archibald MacLeish, dont la première eut lieu en 1935 pour le Phoenix Theatre Group de Houseman. En 1936, ils montent des productions pour le projet de théâtre fédéral de la Works Progress Administration (WPA). Leur premier effort, pour la Negro Division du Federal Theatre, fut Macbeth, avec une distribution entièrement afro-américaine et le changement de décor de l’Ecosse à Haïti. Ils ont commencé en 1937 avec The Tragicall History of Doctor Faustus de Christopher Marlowe (avec Welles). Leur effort le plus (in)célèbre est la pièce musicale prolétarienne de Marc Blitzstein, The Cradle Will Rock. Les gardes de la WPA ont fermé le théâtre la nuit précédant son ouverture. (La fermeture était apparemment due à des raisons budgétaires, mais la nature politique de la pièce était jugée trop radicale). Welles et Houseman ont rapidement loué un autre théâtre et, le soir de la première, la pièce a été présentée avec les acteurs jouant leurs rôles depuis les sièges du public. La même année, ils ont formé le Mercury Theatre, qui a présenté une version moderne et renommée de Julius Caesar de Shakespeare. En 1938, le Mercury Theatre présente la comédie Too Much Johnson de William Gillette. Welles a tourné trois courts métrages muets pour précéder chaque acte de la pièce, mais les films n’ont jamais été terminés. (On croyait que les séquences de Too Much Johnson avaient été détruites par un incendie en 1970 ; cependant, elles ont été redécouvertes, restaurées et présentées en première en 2013.)

Au même moment, Welles faisait des percées à la radio. Sa carrière radiophonique débute au début de l’année 1934 avec un extrait de Panique. En 1935, il commence à apparaître régulièrement dans la série d’actualités The March of Time, et les rôles radiophoniques suivants incluent le rôle de Lamont Cranston dans la série de mystère The Shadow. En 1938, les acteurs du Mercury entreprennent une série de drames radiophoniques adaptés de romans célèbres. Ils atteignent une notoriété nationale avec un programme basé sur La guerre des mondes de H.G. Wells ; la représentation du 30 octobre, utilisant le format d’un journal télévisé simulé narré par Welles, annonce une attaque du New Jersey par des envahisseurs venus de Mars. (Cependant, les rapports contemporains selon lesquels le programme a provoqué une panique nationale étaient exagérés.)

Welles, Orson

Orson Welles, 1939.

National Portrait Gallery, Smithsonian Institution, Washington, D.C. ; don d’Elsie M. Warnecke

La couverture nationale qui résulte de son travail au théâtre et à la radio amène le nom de Welles devant Hollywood. En 1939, il signe un contrat extraordinaire avec la RKO qui lui garantit une autonomie quasi-totale et le montage final sur tous les films qu’il réalise. Pour son premier film, Welles choisit Le cœur des ténèbres de Joseph Conrad, qui devait être filmé entièrement du point de vue du narrateur Marlow. Cependant, malgré des mois de préparation, le film n’a jamais vu le jour. Welles a fait le narrateur de Swiss Family Robinson (1940) en attendant qu’un autre projet évolue.

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