Behind the Song: Brook Benton, “Rainy Night in Georgia”

Brook Benton foi um jovem compositor de sucesso para artistas como Nat “King” Cole antes do seu próprio sucesso como artista com “It’s Just a Matter of Time”. Passou a ter mais singles de sucesso, assim como grandes duetos com “The Queen of Music”, Dinah Washington. Mas à medida que os anos 60 passaram, e os Beatles e Motown dominaram as paradas, o sucesso de Benton desvaneceu-se. Ou seja, até ter gravado “Rainy Night in Georgia”, uma canção escrita por um cantor da Louisiana chamado Tony Joe White.

Uma canção sobre um homem sem casa e sem a sua querida, “Rainy Night in Georgia” foi um grande regresso para Benton, com a sua actuação de barítono a tenor de veludo inesperadamente no topo das paradas. O single vendeu mais de um milhão de cópias, reiniciando a sua carreira. Apresentou uma lendária linha de guitarra blues mas melódica de Cornell Dupree, e um luxuoso arranjo de cordas do lendário produtor Arif Mardin, que passou a trabalhar com todos, desde os Bee Gees até Norah Jones. Também abriu portas para o jovem Tony Joe White.

Naquilo que se crê ter sido a sua última entrevista presencial antes da sua morte em Novembro de 2018, Tony Joe White falou na sua quinta rural do Middle Tennessee com este escritor sobre a sua admiração por Benton, e pela versão definitiva da canção de Benton.

“Eu conhecia Brook, mas não sabia que ele tinha gravado ‘Rainy Night in Georgia’ até que, bem, eu estava a trabalhar em Memphis na altura, e eles enviaram-me uma pequena 45 rpm. Aposto que o toquei 15 vezes sem parar. E eu apenas pensei, ‘Meu, como uma voz como essa pode pegar numa canção e cantá-la assim…'”. O branco derivava em pensamento e abanava a cabeça. Ele disse que Benton também tinha gravado a canção na chave original de D em que White a tinha escrito.

White disse que a gravação de Benton ajudou a lançar a sua própria carreira como escritor, na mesma altura em que o seu próprio êxito de “Polk Salad Annie” o estava a estabelecer como artista. E White ficou entusiasmado com a possibilidade de mais sucesso com “Rainy Night in Georgia” depois de saber que o seu amigo Elvis Presley estava destinado a cortar a canção. Mas Presley morreu antes que isso pudesse acontecer. “Vi Elvis no fundo de uma limusina em digressão, e ele estava a cantar “Rainy Night in Georgia”, e o seu produtor telefonou e disse que esse seria o próximo corte de Elvis. Depois a próxima vez que vi Elvis estava no jornal. Ele já não estava connosco””

A gravação da canção pelo Benton não foi apenas um sucesso com o público, mas também com os seus pares na comunidade musical. Ron Stevenson, vocalista e líder de banda de Las Vegas, que trabalhou com os Coasters, os Drifters e outros, foi um protegido adolescente da Dinah Washington, e conheceu e fez uma digressão com Benton. “Brook era um grande cantor”, disse Stevenson, “e fez um trabalho tão bom com ‘Rainy Night’, que a matou. A sua voz era imediatamente reconhecível. E ele tinha tanta sensação no seu ad-libs”.

Benton libertou mais uma dúzia de solteiros na década seguinte, mas nenhum o fez tão bem como “Rainy Night in Georgia”. A sua carreira discográfica estagnou nos finais dos anos 70, e morreu em 1988, aos 56 anos de idade. Nomeado pela Rolling Stone como “One of the 500 Greatest Songs of All Time”, mais de duas dúzias de outros artistas cortaram a canção, incluindo a estrela country Chris Young, e Hank Williams Jr., que se saiu bem com ela nas paradas canadianas.

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