Como Quase Aprender Italiano

Até uma noite fria de Setembro passado, desculpei-me de um pequeno grupo amontoado à volta de uma fogueira de campismo para bicar e murmurar no meu telefone.

De modo algum uma viagem de campismo me fez perder a minha aula de italiano.

Durante a maior parte do ano anterior, eu tinha assistido religiosamente aos meus encontros diários de 15 minutos-ou-assim com a aplicação de aprendizagem de línguas Duolingo. Utilizei-o em comboios, enquanto atravessava a cidade a pé, durante as antestreias no cinema. Estava a planear uma viagem a Roma no final da Primavera, e sempre tive a ideia de que para visitar devidamente um país, é preciso dar uma hipótese à língua.

Mas eu tinha outra razão para continuar com ela: Duolingo é viciante. Puxou-me para dentro, ajudando-me a estabelecer objectivos diários e depois a lançar em frases simples. Por vezes exigia que eu falasse uma frase ou frase italiana (o que sempre fiz correctamente, para ouvir Duolingo dizer-lhe). Mas mais frequentemente pediu-me que traduzisse frases e frases italianas para inglês, ou vice-versa, fornecendo respostas de escolha múltipla. Nenhuma gramática enfadonha ou exercícios de vocabulário – essas coisas, aparentemente, penetrariam na minha consciência através da exposição a frases cada vez mais variadas, complexas e interessantes.

Duolingo elogiou-me constantemente: por responder correctamente várias vezes seguidas, por completar um pedaço da lição do dia, por aprender com os meus erros descuidados. Terminar uma lição foi uma celebração digital completa, com arcas do tesouro com tampas de abas. A aplicação manteve-me informado do meu progresso através de vários esquemas de pontos, e utilizou notificações por e-mail e telefone para me acotovelar para manter a minha rotina, apostando mesmo pontos que eu não manteria a minha sequência por mais uma semana. Otário! Tornei-me rico em pontos sem valor, e apreciei-os.

Não sou um poliglota sério, mas já abordei um punhado de línguas em quase todas as formas em que uma língua pode ser aprendida: sala de aula, tutor, livro de texto, gravações áudio, cartões flash, software, e muito mais. Aprender línguas foi sempre um core-until Duolingo. Fiquei ansioso pelas minhas lições. E eu estava a aprender italiano! Caminhei pela minha casa confiante falando sobre esconder uma faca na minha bota, quando a minha tese de mestrado era devida, e como era importante prestar atenção à vontade do povo. Ok, então as frases de Duolingo cobriram algum terreno estranho. Mas certamente, imaginei, que funcionaria a meu favor quando me deparei com exigências linguísticas mais mundanas como turista.

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Uma semana antes de partirmos para Roma, a minha esposa, Laurie, pôs-me à prova. Está no aeroporto fora de Roma, disse ela, e quer ir para a baixa; como perguntaria? Eu fiquei em branco como um peixe. Palavras e frases nadavam pela minha mente, mas não me faziam sentido. Laurie mudou para um cenário de restaurante: “Tem uma mesa para quatro? “Gostaria de dois copos de vinho tinto”. Eu sabia que tinha visto todas as peças das frases de Duolingo. Mas não fui capaz de as recordar e de as juntar.

P>Panicking, disparei Duolingo e quase instantaneamente vi o problema. A aplicação tinha-me tornado um mestre da escolha múltipla do italiano. Dado um punhado de palavras à escolha, pude montar correctamente comunicados impressionantes. Mas, sem uma rapidez, fiquei tão sem palavras, mesmo nas situações mais básicas, como qualquer turista americano boazão. E isto apesar de mais de 70 horas de estudo.

Mas eu ainda tinha uma semana. Pus as mãos num livro de auto-estudo, num livro de frases de viagem e num dicionário de bolso, e comecei a encher-me. Aconteceu uma coisa engraçada: Comecei facilmente a pegar no que não tinha conseguido obter de Duolingo-grama, vocabulário, e, o mais importante, uma capacidade de participar em conversas simples em situações típicas. Parecia que tinha conseguido algo de útil nas minhas horas com Duolingo. A aplicação tinha-me exposto a um vocabulário considerável; precisava apenas de uma perfuração mínima com livros para me lembrar das palavras. Aprender as conjugações verbais era também uma brisa.

No final, saí-me bastante bem em Roma, envolvendo-me em conversas simples e fracturadas em semi-conversação na maioria dos meus encontros. Era assim que a aplicação deveria funcionar?

Entrei recentemente em contacto com Luis von Ahn, um co-fundador e o CEO da Duolingo, para perguntar se a minha experiência era típica. Esperava dele alguma defensiva sobre a minha necessidade de utilizar livros para obter as capacidades de conversação que eu esperava obter de Duolingo. Mas em vez disso ele riu-se e disse-me que a aplicação tinha feito exactamente aquilo para que tinha sido construída. “O maior problema que as pessoas que tentam aprender uma língua sozinhas enfrentam é a motivação para ficar com ela”, disse-me ele. “É por isso que gastamos grande parte da nossa energia apenas a tentar manter as pessoas viciadas”

Duolingo é essencialmente um produto de crowdsourcing; os voluntários constroem grande parte do conteúdo de ensino, e o comportamento noapp dos seus 27,5 milhões de utilizadores mensais activos é continuamente analisado para determinar que exercícios, frases e técnicas levam a uma melhor aderência e a uma aprendizagem mais rápida. O desafio, disse-me von Ahn, é que as duas métricas tendem a estar em desacordo: Tornar as lições mais difíceis acelera de forma fiável a aprendizagem – mas também aumenta as taxas de abandono escolar. “Preferimos estar mais no lado viciante do que no lado da aprendizagem rápida”, explicou ele. “Se alguém desistir, a sua taxa de aprendizagem é zero”

Esta ênfase na retenção do utilizador ajuda a explicar porque é que o Duolingo é de longe a aplicação de língua mais popular nos EUA. Noutros países, observa von Ahn, aprender uma língua é frequentemente crucial para comunicar com os parceiros e as suas famílias, e para o trabalho; aprender inglês, em particular, pode ser um bilhete para sair da pobreza. “Nos EUA, cerca de metade dos nossos utilizadores nem sequer estão realmente motivados para aprender uma língua; eles só querem passar o tempo em algo para além da Candy Crush”, disse ele.

Joey J. Lee, o director do Laboratório de Investigação dos Jogos da Universidade de Columbia, que fez um estudo de 50 aplicações linguísticas em 2016, disse-me que suspeita que o vício de ferramentas como o Duolingo tem mais a ver com modelos de negócio do que com a aprendizagem de línguas. Onde a maioria das aplicações realmente falham, disse ele, é na “pragmática” linguística. “É a aprendizagem que se baseia em cenários do mundo real – está-se num restaurante, numa entrevista, à espera de um autocarro”, explicou ele. “Normalmente perde-se nas aplicações”

Isso soou-me bem. E a alegação foi ecoada por Geoff Stead, o chefe de produto da Babbel, uma aplicação de linguagem rival. “O que mais ajuda alguém a aprender uma língua é quando está imerso numa situação e está a lutar para falar”, disse-me ele. “A nossa abordagem é ajudá-lo a ter confiança para falar nessas situações, e para o levar lá o mais rapidamente possível”

Judindo pelo facto de a base de utilizadores de Babbel ser cerca de um15º do tamanho da de Duolingo, essa luta é aparentemente menos viciante do que a tradução de frases de escolha múltipla. (Além disso, Babbel não oferece uma versão gratuita da sua aplicação, como Duolingo faz). Mas a abordagem tem recompensas reais, insiste Stead. A maior parte das lições de Babbel, diz ele, estão focadas em dar aos utilizadores a capacidade de se orientarem em ambientes sociais (conhecer pessoas, viajar, encomendar comida e bebidas) – o que tende a despertar o interesse em aprender mais. “Uma vez que começamos a fazer a bola rolar, trazemos técnicas de aprendizagem mais clássicas e cognitivas”, disse ele, tais como mais vocabulário e gramática.

O meu problema, então, é que sou um tipo pragmático de pessoa que vive num mundo Candy Crush. Mas se eu tivesse trocado a atracção de Duolingo pela praticidade de Babbel, teria eu colocado tempo suficiente na aplicação para obter o que obtive das minhas mais de 70 horas com Duolingo?

No futuro, talvez não tenha de escolher. Duolingo tem vindo a lançar novas funcionalidades – incluindo podcasts, interacção social entre utilizadores, e narrativas orientadas para o carácter – que visam aumentar a sua pragmática linguagem, bem como a sua capacidade de viciar. Lee prevê que as aplicações linguísticas acabarão por incorporar também chatbots baseados em IA que irão envolver e guiar os utilizadores através de conversas realistas. (A Microsoft oferece um chamado Microsoft Learn Chinese, mas eu experimentei-o, e pareceu-me um buggy.)

Mas também tenho em conta a cautela oferecida por Tom Roeper, professor de linguística na Universidade de Massachusetts que estuda a aquisição de línguas. Roeper disse-me que as aplicações não são susceptíveis de superar rapidamente as duas vantagens essenciais de um professor humano: a capacidade de manter a atenção de um estudante, e de adaptar continuamente uma lição ao progresso, dificuldades e interesses do indivíduo. “Há todo o tipo de factores contextuais na aprendizagem de línguas”, disse ele. “Seria difícil para uma aplicação tê-los todos em conta”

Então, uma vez mais, os professores não estão por perto quando se tem um pouco de tempo livre sentado junto à fogueira.

Este artigo aparece na edição impressa de Dezembro de 2018 com o título “Como Quase Aprender Italiano”

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