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Etologia é o estudo do comportamento animal. É uma disciplina com longas tradições e uma das poucas disciplinas biológicas não médicas que geraram prémios Nobel.

O comportamento dos animais é fundamental para que os indivíduos sobrevivam e se reproduzam, pelo que o estudo do seu comportamento é essencial para compreender plenamente a evolução.

A etologia trata de dois tipos de explicações causais ao comportamento; uma que trata dos mecanismos motivacionais e da experiência dos animais como causadores do comportamento (explicações imediatas) e outra que trata das pressões de selecção e factores filogenéticos que causam a evolução do comportamento (explicações finais).

Na etologia, estamos interessados e estudamos tanto os níveis proximais como finais do comportamento animal. Estes dois níveis complementam-se mutuamente e ajudam-nos a alcançar uma compreensão mais completa do comportamento e evolução dos animais. Ter ambos os níveis em perspectiva também nos ajuda a fazer o tipo certo de perguntas, tendo em conta tanto uma abordagem evolutiva como uma abordagem mais mecanicista.

Etologia é um assunto excepcionalmente amplo e inclui o estudo de como:

  • Animais comunicam entre si
  • Animais competem e cooperam durante a alimentação e acasalamento
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Animais forrageiam e defendem-se quando atacados

  • Animais migram e vivem em ambientes diferentes
  • Anatomia do cérebro afecta o comportamento animal
  • Animais aprendem e recordam
  • Genes afectam o comportamento
  • Animais diferem na sua personalidade e estruturas sociais
  • Animais emparelham e reproduzem
  • Etologia não é apenas importante como uma ciência académica, mas também tem implicações importantes no bem-estar animal. Por exemplo, a compreensão do comportamento animal é essencial em parques de animais, na criação de animais, e quando se utilizam animais na investigação científica. A compreensão do comportamento animal é também essencial em todas as outras actividades em que interagimos com animais vivos, como na utilização de animais domésticos, na caça e pesca, na ciência médica que utiliza animais, no treino de animais, e também para veterinários e na conservação de animais.

    Estudos sobre o comportamento humano estão naturalmente também incluídos na etologia, e a aplicação de tais conhecimentos proporciona uma perspectiva científica natural e uma compreensão do comportamento humano.

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