Monotropa uniflora: como um fungo conned de planta

Rupesh Paudyal

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22 de Maio, 2019 – 4 min ler

As plantas são grandes produtores – são a fonte de alimento para muitos dos animais da terra, insectos e micróbios. Como produtores primários autotróficos, as plantas estão enraizadas na base da cadeia alimentar com a mesma firmeza com que estão enraizadas no solo. Uma famosa cadeia alimentar que aprendemos nas escolas ensinou-nos que as plantas produzem os seus próprios alimentos utilizando luz solar, dióxido de carbono e água. Um coelho alimenta-se da planta. Uma raposa come o coelho. E quando a raposa morre, os micróbios comem (decompõem) o corpo da raposa, que depois volta para o chão. Os micróbios estão portanto no topo da cadeia alimentar à medida que se alimentam (infectam) de animais e plantas.

p>Algumas plantas encontraram formas de contornar esta regra. Por exemplo, a armadilha de mosca de Vénus, uma planta carnívora, alimenta-se de insectos e formigas, prendendo-os nas suas folhas. Algumas plantas, como o visco, são parasitárias e crescem noutra planta. O visco penetra na planta hospedeira através da sua raiz modificada chamada haustorium para absorver nutrientes.

Parasitas fúngicos de grande sucesso também usam haustorium para infectar e roubar nutrientes das plantas. No entanto, os fungos nem sempre são parasitas. Alguns fungos e plantas formam parcerias benéficas chamadas simbiose micorrizal, em que o fungo coloniza a raiz da planta hospedeira. No mutualismo planta-micorrizal, os fungos ganham açúcares fixados pelas plantas e em troca, os fungos fornecem à planta nutrientes vitais do solo.

Fotossíntese é um processo fundamental para a identidade das plantas. Apesar de se encontrarem fontes alternativas de alimento, as plantas acima referidas ainda realizam a fotossíntese do processo. Contudo, tal como os fungos, Monotropa uniflora ou o tubo indiano, é tão rebelde que não segue nenhuma destas regras. De facto, está tão fora do radar; actua como um parasita que se desvia dos fungos.

O cachimbo da Índia é muitas vezes confundido com um fungo, enquanto alguns lhe chamam “planta fantasma” devido à sua aparência branca. Isto porque o cachimbo indiano não possui pigmentos de clorofila, o que dá às plantas a sua cor verde. O cachimbo indiano não é fotossintético uma vez que lhe faltam genes necessários para a fotossíntese.

Como o cachimbo indiano não consegue fotossintetizar, também não se enquadra na categoria de “produtor” da cadeia alimentar. Notavelmente, existem mais de 3.000 espécies de plantas não fotossintéticas, o que significa que têm de encontrar uma fonte alimentar alternativa para sobreviver. Algumas delas são membros da família Ericaceae, que inclui o cachimbo indiano. As Ericaceae são uma família de plantas floríferas (angiospérmicas) que contêm plantas económicas importantes como mirtilos, arandos e Rhododendron.

Os tubos indianos podem crescer em solo florestal escuro e denso coberto por folhas e escombros. Estas flores silvestres perenes estão dispersas pelo hemisfério norte e crescem tipicamente com 10-30 centímetros de altura. Cada caule da planta tem uma única flor branca. Os arcos do caule na ponta, de modo que as flores jovens e fechadas apontam para o solo, o que assegura que os pólens são protegidos da água da chuva. Assim que a flor amadurece, abre-se e aponta ligeiramente, mas não completamente, para cima. Isto ainda protege a flor da água da chuva e também torna as flores mais acessíveis aos polinizadores de insectos.

O cachimbo indiano é aparentemente um pouco comestível (não o recomendo!), mas é mais útil para fins medicinais. Contém constituintes que actuam como um nervino, um sedativo e um analgésico. Os tubos indianos têm nervos para acalmar os nervos, pelo que são úteis para tratar convulsões. O fluido transparente dos caules foi utilizado pelos índios nativos americanos para tratar problemas oculares. Um dos principais ingredientes da planta é o ácido salicílico, que pode ser utilizado para tratar verrugas. Apesar do apelo destas plantas, são difíceis de propagar, pelo que permanecem flores silvestres perenes.

Reversing the food chain

O cachimbo índio é um micoheterotrofio, o que significa que forma uma relação parasitária com fungos. A planta alimenta-se apenas de um grupo de fungos micorrízicos, os cogumelos Russula. Estes fungos formam uma parceria benéfica chamada simbiose micorrízica com plantas fotossintéticas. O fungo fornece nutrientes do solo à planta, e em troca, recebe carbono fixo que pode ser facilmente utilizado como alimento.

Como não produtores, os canos indianos enganam o fungo – já numa simbiose micorrizal com outra planta fotossintética – para formar uma nova parceria micorrizal. Mas como o tubo indiano não pode realizar a fotossíntese, não fornece o fungo com açúcar fixo. De facto, o tubo indiano de alguma forma rouba os açúcares dos fungos que obtém da sua simbiose micorrízica de uma planta fotossintética. Portanto, os açúcares, que o tubo indiano utiliza para o crescimento e sobrevivência, provêm de outra planta através dos fungos micorrízicos. Embora estes fungos sejam benéficos e não parasitas, é ainda notável que uma planta conspire e roube comida de fungos para sobreviver. O cachimbo indiano inverteu a cadeia alimentar.

Tags: cadeia alimentar, planta fantasma, cachimbo indiano, monotropa uniflora, fungos micorrízicos

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