O mundo tem um problema de resíduos electrónicos

Os trabalhadores separam os resíduos electrónicos nas instalações da ERI em Fresno – Christie Hemm Klok for TIME

Trabalhadores ordenam através de electrónica descartada nas instalações da ERI em Fresno Time

Por Alana Semuels/Fresno, Califórnia.

23 de Maio de 2019 6:27 AM EDT

Como uma nação sedenta de tecnologia e de dinheiro se prepara para actualizar para a próxima geração de aparelhos 5G com relâmpagos rápidos, há um custo ambiental surpreendente a ser contabilizado: uma nova montanha de aparelhos obsoletos. Cerca de 6 milhões de libras de aparelhos electrónicos descartados já são processados mensalmente na fábrica de reciclagem do gigante ERI Fresno. Paletes de dispositivos outrora amados mas agora ultrapassados, como smartphones com apenas uma câmara de 8 megapixels ou comprimidos com apenas 12 GB de armazenamento, chegam aqui diariamente. Trabalhadores com martelos pirateiam os dispositivos mais volumosos, enquanto outros removem componentes perigosos como baterias de iões de lítio. A cena é como um filme da Pixar torcido, com aparelhos condenados a montar uma esteira transportadora implacável numa máquina que os tritura em pilhas de cobre, alumínio e aço.

“Na nossa sociedade, temos de ter sempre o novo e melhor produto”, disse Aaron Blum, o co-fundador e chefe de operações da ERI, numa visita às instalações. Os americanos gastaram 71 mil milhões de dólares em equipamento telefónico e de comunicação em 2017, quase cinco vezes mais do que gastaram em 2010, mesmo quando ajustado à inflação, de acordo com o Gabinete de Análise Económica. (Só a Apple vendeu 60 milhões de iPhones a nível interno no ano passado, segundo a Counterpoint Research). Quando compramos algo novo, livramo-nos do que é antigo. Esse ciclo de consumo fez do desperdício electrónico o fluxo de resíduos sólidos de crescimento mais rápido do mundo.

Esse fluxo deverá transformar-se numa torrente à medida que o mundo se actualizar para 5G, o próximo grande passo na tecnologia sem fios. 5G promete velocidades mais rápidas e outros benefícios. Mas os especialistas dizem que também resultará num aumento dramático do lixo electrónico, à medida que milhões de smartphones, modems e outros gadgets incompatíveis com as redes 5G se tornam obsoletos. “Penso que as pessoas não compreendem a magnitude da transição”, diz o co-fundador e presidente executivo da ERI, John Shegerian. “Isto é maior do que a mudança de preto e branco para cor, maior do que analógico para digital, por muitas multidões”

Shegerian, da ERI, representa um retrato entre os computadores portáteis que estão a ser renovados em Fresno a 9 de Maio. – Christie Hemm Klok for TIME
Shegerian, da ERI, representa um retrato entre os computadores portáteis que estão a ser renovados em Fresno no dia 9 de Maio. Christie Hemm Klok para TIME

É um bom negócio para a ERI, que cobra aos clientes a recolha da sua electrónica e a limpeza segura dos seus dados; a empresa também ganha dinheiro com a remodelação e revenda de dispositivos. Mas menos de um quarto de todo o lixo electrónico dos EUA é reciclado, de acordo com uma estimativa das Nações Unidas. O resto é incinerado ou acaba em aterros sanitários. Isso são más notícias, uma vez que os resíduos electrónicos podem conter materiais nocivos como mercúrio e berílio que representam riscos ambientais.

p>Parte do problema é regulamentar. Apenas 19 estados têm leis que proíbem a electrónica do lixo comum. Em estados sem tais regras, como o Nevada, a electrónica acaba frequentemente em contentores de lixo e reciclagem, disse Jeremy Walters, um gestor de relações comunitárias dos serviços de recolha de resíduos da República. Preocupações ambientais à parte, a compactação de baterias de iões de lítio inflamáveis com reciclagem de papel pode ser perigosa; os centros de reciclagem têm reportado um aumento nos incêndios.

P>Even quando existem regras de resíduos electrónicos, cabe aos consumidores manusear devidamente os seus velhos aparelhos. Mas reciclá-los pode ser uma dor. Em vez de largar um telefone usado num caixote do lixo fora de casa, muitas pessoas têm de levar os seus aparelhos electrónicos a uma loja, que pode pagar-lhes por isso, mas também pode cobrar-lhes para se livrarem deles. Muitos consumidores, paralisados pelo incómodo ou adiados pela despesa, simplesmente atiram os seus aparelhos para o lixo ou guardam-nos numa gaveta, esperando que simplesmente desapareçam. “Não temos necessariamente as medidas para garantir que as pessoas não estão a deitá-lo fora”, disse Walters.

Uma pilha de placas de circuito, que pode ser encontrada em muitos aparelhos electrónicos modernos, na fábrica da ERI em Fresno, em Maio. O ERI separa-as do seu local de origem para serem devidamente decompostas e recicladas. – Christie Hemm Klok for TIME
Uma pilha de placas de circuito, que pode ser encontrada em muitos sistemas electrónicos modernos, na fábrica da ERI em Fresno, em Maio. O ERI separa-as do seu local de origem para serem devidamente decompostas e recicladas. Christie Hemm Klok para TIME

Uma solução é fazer com que a electrónica dure tanto tempo como uma vez durou. Nas instalações da ERI, Shegerian mostrou a TIME dezenas de televisores dos anos 70 e 80 que só recentemente deixaram de funcionar. No entanto, as empresas tecnológicas estão a acelerar o ritmo da obsolescência. A maioria das baterias de smartphones não podem ser facilmente substituídas quando deixam de manter uma carga, os novos computadores portáteis não aceitam cabos velhos, e as empresas de software empurram actualizações que não funcionam com dispositivos antigos. “Os nossos produtos hoje em dia não duram tanto como antigamente, e é uma estratégia dos fabricantes forçar-nos a ciclos de actualização cada vez mais curtos”, disse Kyle Wiens, o fundador do iFixit, que publica guias de reparação “faça você mesmo”. Os AirPods da Apple, por exemplo, podem ter dificuldade em segurar uma carga após dois anos. A Apple recusou-se a comentar.

alguns grupos ambientais dizem que empresas multibilionárias como a Apple e a Samsung deveriam suportar os custos de reciclagem dos aparelhos que vendem. Os legisladores em partes da Europa e Canadá e em alguns estados dos EUA aprovaram as chamadas leis de Responsabilidade Produtora Alargada (EPR), que exigem que os fabricantes estabeleçam e financiem sistemas para reciclar ou recolher produtos obsoletos. “A legislação EPR a nível mundial nivela o campo de acção, porque isto não pode ser feito numa base voluntária”, disse Scott Cassel, o fundador do Instituto de Gestão de Produtos, que defende as leis EPR. “Mas os Estados Unidos estão a resistir a quaisquer alterações às leis existentes”

p>Even, pelo que algumas empresas estão a aumentar os seus esforços de reciclagem por si próprias, quer para benefício económico, quer para o impulso das relações públicas (a extracção de materiais frescos tem custos financeiros, ambientais e humanos próprios). Por exemplo, a Apple em 2018 introduziu a Daisy, um robô de reciclagem de smartphones que pode desmontar 200 iPhones por hora, e diz ter desviado 48.000 toneladas métricas de resíduos electrónicos dos aterros sanitários nesse ano. Mas isso é uma queda no balde em comparação com os 50 milhões de toneladas de resíduos electrónicos gerados globalmente no ano passado – um número que se eleva a um pico à medida que os consumidores substituem os seus aparelhos antigos pelos mais recentes aparelhos 5G que o dinheiro pode comprar.

Esta notícia aparece na edição de 03 de Junho de 2019 da TIME.

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