Os Nomes dos Planetas

Todos sabem que existem oito planetas no sistema solar: Mercúrio, Vénus, Terra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano e Neptuno. E foram os romanos que deram a estes planetas o nome de alguns dos seus deuses. Mas sabia que o fizeram porque os planetas pareciam agir como aqueles deuses?

Yes: para compreender como isto aconteceu, é preciso ter em conta que na antiguidade não existiam telescópios. Os gregos e romanos viram os planetas como aparecem no céu nocturno, como um ponto de luz semelhante a uma estrela. A diferença é que estas “estrelas” movem-se no céu ao longo do ano; é por isso que as identificaram e as chamaram “planetas”, que é grego para “errante” ou “errante”

Keep, tendo também em mente que os antigos tinham uma visão geocêntrica do universo. Ou seja, eles pensaram (erradamente) que a Terra estava no centro e tudo o resto (a lua, o sol, os planetas e as estrelas) orbitava à sua volta.

Mercúrio, o planeta saltador

Estes erros de cálculo foram responsáveis por dar o nome de Mercúrio. As primeiras pessoas a observar este planeta foram os assírios, um antigo povo do Médio Oriente, há mais de 3500 anos atrás. E chamaram-lhe “o planeta saltador”, porque Mercúrio move-se através do céu nocturno de uma forma confusa: para a frente, para trás, lado a lado… Não se aperceberam que Mercúrio simplesmente orbita muito perto do sol e que o faz muito rapidamente, pelo que este comportamento lhes pareceu muito estranho. Mais tarde, os antigos gregos identificaram-no com Hermes, o mensageiro divino, porque parecia correr de um lado para o outro entregando mensagens entre os outros planetas/deuses. E mais tarde os romanos deram-lhe o mesmo nome que Deus tinha na sua língua: Mercúrio.

Vénus, o duplo planeta

Vénus aparece no céu duas vezes por noite: ao nascer do sol e ao pôr-do-sol. E por essa razão muitos povos antigos pensavam que não era um planeta, mas dois. Embora os Romanos soubessem que Vénus era um único planeta (e deram-lhe o nome da sua deusa da beleza, Vénus, nos seus livros de astronomia), seguiram a tradição de lhe chamar dois nomes: Lúcifer ao amanhecer e Véspera ao anoitecer. E ainda hoje fazemos algo semelhante: chamamos à Vénus da manhã “Estrela da Manhã” e ao fim da tarde “noite”.

Mars, o planeta vermelho

A superfície de Marte está coberta de óxido de ferro, o que dá ao planeta uma cor avermelhada (mesmo quando se olha para ele sem telescópio). É por isso que quase todos os povos antigos (os babilónios, os egípcios, os chineses…) o associaram à guerra e ao sangue. Também os gregos, que o dedicaram ao seu deus da guerra (Ares) e os romanos, que deram ao planeta o nome do seu (Marte). Quando as duas pequenas luas de Marte foram descobertas, receberam o nome dos dois filhos do deus Marte na mitologia grega: os irmãos gémeos Phobos e Deimos.

Júpiter, o pai dos deuses

Se visto da Terra, Júpiter parece circular lentamente no céu (pelo menos quando comparado com Marte, Vénus ou Mercúrio). Mas Júpiter não é mais lento; está apenas mais longe. Apesar disso, Júpiter é um dos planetas mais brilhantes do céu nocturno. Os astrónomos antigos pensavam que se Júpiter estava longe, mas brilhou tão brilhantemente, então deve ser muito grande… E eles tinham razão! Foi por isso que os romanos lhe deram o nome de rei dos deuses. Desde que Galileo descobriu os seus primeiros satélites em 1610, setenta e nove foram descobertos – um enxame inteiro de luas! E todos eles têm o nome de amantes e descendentes do deus: Europa, Io, Ganímedes, Calisto…

Saturn, o senhor dos anéis

Embora Saturno seja o planeta mais belo do sistema solar, para os antigos gregos (que não tinham telescópio e não conseguiam ver os seus anéis) era um dos menos impressionantes: brilhava pouco e circulava muito lentamente no céu. Era também, segundo eles, o último planeta e o mais distante de todos. Como parecia supervisionar os outros planetas, cujos ciclos eram decisivos no calendário, eles dedicaram o planeta a Cronus, o deus do tempo, a quem os romanos chamavam Saturno. Saturno também tem muitas luas (oitenta e duas são actualmente conhecidas) e todas têm o nome de Titãs (ou seja, membros da primeira geração divina, como o deus Saturno). Algumas destas luas são Titã, Rhea, Japetus, e Dione.

Urano, o deus do céu

Os gregos e romanos não sabiam que Urano existe, pois não pode ser visto a olho nu no céu. Urano foi descoberto em 1781 por William Herschel e ele deu-lhe o nome da sua posição: se depois de Marte era o seu pai (Júpiter) e depois de Júpiter era o seu pai, (Saturno), era lógico que depois de Saturno era o seu pai (Urano). As luas de Urano têm o nome de personagens de peças de William Shakespeare e poemas de Alexander Pope: Miranda, Ophelia, Caliban, Oberon, Titania…

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