Posição de ovos ou nascimento vivo: Como a evolução escolhe

Na altura dessa publicação, os cientistas pensavam que o nascimento vivo poderia ter evoluído entre os antepassados reptilianos dos ictiossauros apenas depois de estes se terem mudado da terra para o mar. Mas a descoberta de um fóssil de 248 milhões de anos mudou isso. Num artigo publicado no PLOS ONE em 2014, os investigadores descrevem o fóssil de um ictiossauro que morreu ao dar à luz. Surpreendentemente, o fóssil capturou o momento preciso em que o recém-nascido emergiu da cabeça da pélvis da sua mãe. Esta posição é reveladora: A maioria dos répteis marinhos vivíparos nasce cauda primeiro para que possam continuar a retirar oxigénio da sua mãe durante o parto. A posição de nascimento de cabeça indica que o ictiossauro herdou o nascimento vivo de um ancestral terrestre ainda mais antigo. Os répteis terrestres podem, portanto, ter dado à luz crias vivas há pelo menos 250 milhões de anos, embora o fóssil mais antigo de nascença viva em terra seca não date quase tão longe.

Eggs, Bebés ou Ambos

Nascimento vivo ou postura de ovos pode parecer uma escolha definitiva para uma espécie, mas surpreendentemente, nem sempre é esse o caso. Whittington e a sua equipa estudam o skink australiano de três dedos (Saiphos equalis), um lagarto com a notável distinção de poder pôr ovos e dar à luz crias vivas. Algumas outras espécies de lagartos têm sido conhecidas por fazerem ambas, geralmente em cenários diferentes, mas no laboratório de Whittington, os investigadores observaram que uma ninhada de três dedos produz uma ninhada que consistia em três ovos e um bebé vivo. “Ficámos absolutamente atónitos”, disse Whittington.

Recentemente em Ecologia Molecular, Whittington e a sua equipa descrevem as diferenças na expressão genética – que genes são ligados ou desligados – entre uma mãe lagartixa que põe ovos e uma que dá à luz crias vivas. Dentro de uma única espécie, existem milhares dessas diferenças entre uma fêmea com um ovo e uma fêmea sem ele. Isto porque certos genes são ligados quando é altura de o útero alojar um ovo. O mesmo se aplica a um útero que está a abrigar um embrião. Crucialmente, os genes específicos que são ligados nestes casos são muito diferentes.

Mas em peles de três dedos, muitos dos genes que se ligam quando uma mãe faz um óvulo também são ligados em mães com embriões. A descoberta implica que este lagarto se encontra num estado de transição entre a postura do ovo e a produção de vida.

Qual a forma como o lagarto está a evoluir é impossível de dizer e pode ainda estar indeterminada. “A evolução é um processo aleatório em vez de ser dirigido”, disse Whittington. “Com as mudanças ambientais, pode mudar a direcção da selecção e empurrá-la para o outro lado”

A ideia de que o lagarto pode estar a afastar-se da postura viva e a voltar à postura de ovos é um desenvolvimento relativamente novo no campo. “Há vinte anos atrás pensávamos que era difícil ou impossível para a postura de ovos reevolver-se”, disse Whittington. Mas um corpo crescente de investigação desde então tem demonstrado que pode ser bastante comum. Análises recentes das relações genéticas entre espécies revelaram que certas poedeiras de ovos estão profundamente aninhadas dentro de uma árvore evolutiva de vizinhas vivas.

Whittington’s work is driven by a desire to understand what different live-bearing species have in common. “O que é o conjunto de ferramentas genéticas que permitiu o nascimento vivo?” perguntou ela. “Haverá regras fundamentais sobre viviparidade? Será que utiliza as mesmas instruções genéticas quando evoluiu? Têm os mesmos problemas?”

O skink de três dedos não é a única criatura notável que ela estuda enquanto procura respostas. Os cavalos marinhos são os únicos animais conhecidos em que os machos engravidam: Uma fêmea transfere o seu óvulo para a bolsa do seu companheiro para fertilização e desenvolvimento. O trabalho de Whittington com os cavalos marinhos revelou que os machos activam os mesmos genes que as fêmeas de muitas outras espécies activam para dar à luz crias vivas, o que Whittington argumenta ser notável. “Estamos a falar de sexos diferentes. Estamos a falar de tecidos completamente diferentes. Estamos a falar de este traço ter evoluído em espécies completamente diferentes e com milhões de anos de diferença”, disse ela. “É como ter estas espantosas experiências de evolução naturalmente replicadas que têm vindo a decorrer há milhões de anos”

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