Que signifie le terme de sécheresse ?

Quels sont les impacts d’une sécheresse ?

Le manque de précipitations pendant une période prolongée peut mettre à genoux les agriculteurs et les zones métropolitaines. Cela ne prend pas très longtemps ; dans certaines régions du pays, quelques semaines sans pluie peuvent semer la panique et affecter les cultures. Très vite, on nous dit d’arrêter de laver nos voitures, de cesser d’arroser la pelouse et de prendre d’autres mesures de conservation de l’eau. Dans cette situation, le temps ensoleillé n’est pas toujours le meilleur temps.

Dans le sud-ouest désertique, les semaines sans pluie ne sont pas rares. Cependant, lorsque les semaines se transforment en mois, de sérieux problèmes peuvent survenir. Étant donné qu’une grande partie de notre eau potable provient de la fonte des neiges, un hiver sec peut avoir de graves conséquences sur la quantité d’eau disponible pour la saison estivale suivante. Dans la plupart des endroits, les réservoirs d’eau sont suffisants pour faire face à un hiver sec. Le véritable problème se pose lorsqu’il y a deux saisons consécutives d’hiver sec, comme c’est le cas pour la période 1998-2000. Avec deux saisons hivernales aux précipitations nettement inférieures à la normale, les réservoirs deviennent faibles et le risque d’incendie augmente à mesure que les forêts s’assèchent. Cependant, les pluies d’été peuvent atténuer la situation, car la saison des moussons se développe généralement en juillet.

Les journées du Dust Bowl des années 1930 ont affecté 50 000 000 d’acres de terre, rendant les agriculteurs impuissants. Dans les années 1950, les Grandes Plaines ont subi une grave pénurie d’eau lorsque plusieurs années se sont écoulées avec des précipitations bien inférieures à la normale. Les rendements des cultures ont chuté et les réserves d’eau ont diminué. La Californie a connu une grave sécheresse vers 1970. Les précipitations ont été inférieures à la normale pendant un an et demi et, en septembre 1970, le risque d’incendie était extrêmement élevé et dangereux. Les températures ont presque atteint le seuil du siècle et des incendies ont éclaté. Les pertes se chiffraient à des dizaines de millions de dollars.

La pire sécheresse depuis 50 ans a touché au moins 35 États pendant le long été chaud de 1988. Dans certaines régions, le manque de précipitations remontait à 1984. En 1988, le total des précipitations dans le Midwest, les plaines du Nord et les Rocheuses était de 50 à 85 % inférieur à la normale. Les cultures et le bétail sont morts et certaines régions sont devenues désertiques. Les feux de forêt ont commencé dans le Nord-Ouest et, à l’automne, 4 100 000 acres avaient été brûlés. Une politique gouvernementale appelée « Laissez brûler » était en vigueur pour le parc national de Yellowstone. Le résultat ? La moitié du parc – 2 100 000 acres ont été carbonisés lorsqu’un énorme feu de forêt s’est développé.

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