Qu’est-ce que la musique de basse ?

La plupart des musiciens détestent être définis par des étiquettes et des genres, mais avouons-le : sans eux, découvrir de la nouvelle musique que nous aimons réellement serait un processus long et très lent.

Dieu sait combien de morceaux sortent chaque semaine, mais imaginez devoir patauger dans chacun d’entre eux pour essayer de trouver quelque chose qui corresponde à vos goûts, sans ces catégorisations utiles (bien que souvent trop simplistes) pour réduire les choses.

Le principal problème semble être que toutes ces étiquettes, genres et catégories ont une imprécision innée – une sorte de flexibilité esthétique qui leur permet d’être rétrécies, étirées et tordues pour s’adapter aux goûts personnels de chaque auditeur. Les Beatles étaient-ils rock ou pop ? Gil Scott Heron était-il jazz ou rap ? Les Prodigy sont-ils rave, techno, breakbeat, punk électronique, industriel ? Vous voyez le tableau.

Malgré le fait qu’ils fassent partie intégrante de l’expérience quotidienne de la consommation musicale – sur laquelle s’appuient les disquaires, les maisons de disques, les stations de radio et, bien sûr, les magazines et les sites web – les genres ne sont ni inconditionnels ni absolus. Et nulle part ailleurs cela n’est plus évident et gênant que dans le domaine de la musique de danse électronique.

Au fil du temps, tous les genres musicaux se fragmentent, fusionnent et grandissent pour former de nouveaux styles, mais la musique de danse semble s’être lancée dans une quête incessante et rétive du « tout nouveau son ». Peut-être est-ce parce que la musique de danse est si étroitement liée et guidée par une technologie en constante évolution et de plus en plus disponible, ou peut-être est-ce parce que les producteurs, les DJ et les auditeurs de musique de danse sont une bande naturellement curieuse et facilement ennuyée, mais le rythme du changement et du développement a à peine ralenti depuis l’époque de l’Atari et de l’Akai S950.

Sinon, il s’accélère. Il suffit de regarder ces dernières années. L’énorme explosion du dubstep aux États-Unis ; la folie du glitch ; le statut de Chase & apparaissant à l’affiche du festival annuel de heavy metal, Download ; un article sur le Harlem Shake de Baauer dans le Sun ; et l’émergence presque hebdomadaire de morceaux qui brisent les frontières et se croisent, qui amènent la musique de danse dans des territoires jusqu’alors inconnus.

Complextro, moombahton, moombahcore, post-dubstep, future garage, afro-bass, drumstep, trap, trapstep, brostep, metalstep… la liste est éblouissante de variété et parfois bizarre, mais c’est ici, au milieu de cette masse de bruit moderne mélangé, que l’on trouvera la bass music.

Indécision de définition

Comme vous pouvez l’imaginer, tout son qui naît d’une telle folie sera presque impossible à cerner. Si même les genres les plus banals comme le rock et la pop exigent un peu de  » flexibilité esthétique « , alors où cela laisse-t-il la musique de basse ? Comment définir quelque chose qui a posé ses racines sinueuses dans un paysage musical aussi vaste ?

« Si vous demandiez à 50 personnes : « Qu’est-ce que la musique de basse ? », vous obtiendriez probablement 50 réponses différentes », déclare Ben Hall, une moitié du duo britannique de production/remix/DJ Delta Heavy. « Je suppose que vous pourriez le voir comme un terme générique pour couvrir beaucoup de formes différentes de musique de danse, toutes étant maintenues ensemble – et cela peut sembler très évident – par la prédominance de la basse ».

« Au cours des deux dernières années, le nombre de sons et de styles différents de musique liée à la basse que vous pouviez entendre sur le dancefloor a augmenté si rapidement que je suppose que l’industrie a commencé à chercher quelque chose – un nom – qui pourrait couvrir toutes les bases.

« Si vous demandiez à 50 personnes, ‘Qu’est-ce que la musique de basse ?’, vous auriez probablement 50 réponses différentes. » Ben Hall, Delta Heavy

« Certaines personnes étaient définitivement déroutées par les différents genres et BPM. Je suis souvent tombé sur des gens en Amérique qui pensaient que la drum’n’bass n’était que dubstep rapide !

« Pour être honnête, je pense qu’avoir des tas de styles qui existent est vraiment excitant et inspirant. En tant que Delta Heavy, nous n’avons jamais essayé d’être une seule chose – un seul genre. C’est rafraîchissant de pouvoir étendre un peu plus le filet et que le public soit réceptif à ce que nous faisons. »

Peut-être que l’un des meilleurs exemples de cette nouvelle approche mix ‘n’ match est le moombahton, amené à la vie en 2009 lorsque Dave Nada a ralenti le remix d’Afrojack de Moombah de 128bpm à la vitesse reggaeton de 108bpm. Moombah plus reggaeton égale moombahton !

Et ça ne s’est pas arrêté là – ajoutez quelques samples de soul et vous avez du moombahsoul ; mélangez le tout avec du breakcore et vous avez du moombahcore.

« Certaines personnes dans le monde de la dance music peuvent être assez précieuses à ce sujet », poursuit Hall.  » Nous avons eu quelques commentaires haineux sur Internet… ‘Pourquoi jouez-vous du dubstep ? Vous êtes sur RAM Records. Vous êtes censés jouer du DnB’. Mais je pense vraiment que ce n’est qu’une petite minorité.

Ben hall delta heavy

Ben hall delta heavy

Ben Hall de Delta Heavy.

« Au cours des 18 derniers mois, ce qui s’est passé, c’est que les artistes ont emprunté des influences de partout. Vous avez la house 128bpm qui incorpore des sons de DnB. Il y a aussi le 110bpm et le trap. Tout à coup, les DJs jouent et mélangent tous ces genres apparemment disparates dans le même set live.

« Je me souviens en 2010 quand Sub Focus a remixé Hold On de Rusko. C’était la première fois que quelqu’un faisait un morceau au tempo DnB, mais en demi-teinte. En général, la caisse claire est sur la 2 et la 4 en DnB, mais ce morceau la mettait sur la 3… comme dans le dubstep. À l’époque, c’était assez révolutionnaire, mais maintenant vous pouvez trouver des airs comme ça à peu près partout où vous regardez.

« Il suffit de regarder l’Ultra Festival de cette année à Miami pour voir à quel point la dance music est devenue ouverte. Delta Heavy partage une scène avec Andy C, qui joue du DnB, et Porter Robinson, qui joue de l’électro house progressive. Le public n’a plus de problème avec ce mélange éclectique ! »

Etait-il absolument nécessaire d’avoir un nom, ‘bass music’, pour ce nouveau son englobant ? « Je n’en ai aucune idée », sourit Hall. « Mais cela a certainement rendu la vie beaucoup plus facile ! »

Across the pond

C’est peut-être le cas, mais comme le reconnaît Hall, il existe encore des divergences artistiques entre le Royaume-Uni, berceau de la bass music, et les États-Unis, actuellement le plus grand marché du genre.

Ce n’est guère surprenant. Au Royaume-Uni, la musique de basse a été autorisée à se développer à son propre rythme, mûrissant lentement depuis les débuts de la DnB, avec le piment ajouté par le dubstep, le UK garage, le grime, l’électro et ainsi de suite.

Pendant ce temps, la DnB n’a jamais connu qu’un succès limité aux États-Unis, donc quand des gens comme Skream et Rusko ont fini par faire entrer le dubstep dans le courant dominant américain en 2009/10 – via des remixes de La Roux et Kid Sister, respectivement – c’était quelque chose comme un changement sonique révolutionnaire. Ou, comme le dit le producteur canadien DJ Datsik : « Le dubstep est devenu la musique de danse agressive et ultra-basse d’entrée de gamme en Amérique du Nord. Évidemment, il y avait déjà des groupes comme The Prodigy et The Chemical Brothers, mais la réaction au dubstep était différente. Les gens disaient littéralement : « Mais qu’est-ce que c’est que cet hybride fou ? »

« C’était du hip-hop qui rencontre des breaks qui rencontrent du DnB qui rencontre des lignes de basse lourdes – personne n’avait fait ça avant. Et contrairement au DnB, le dubstep a vraiment pris pied en Amérique. La scène EDM aux États-Unis est devenue beaucoup plus importante qu’elle ne l’avait jamais été à l’époque de Firestarter.

« La différence la plus importante était probablement que le dubstep était joué par des stations de radio grand public. C’était un énorme changement de jeu en termes de développement de cette chose que nous appelons la musique de basse – aussi important que l’introduction du punk dans les années 1970. Le punk était l’abâtardissement de la musique rock, et le dubstep était l’abâtardissement de la musique de danse électronique. »

Alors que la bass music couvait au Royaume-Uni depuis plus de 20 ans, il ne lui a fallu que quelques années pour s’emparer du marché de la danse aux États-Unis. Un rythme de changement aussi rapide ne pouvait que créer un son très différent, adapté aux goûts d’un public très différent.

« Au début, c’était un public beaucoup plus jeune en Amérique du Nord », se souvient Datsik. « Je suppose que l’on pourrait les appeler des ravers de bonbons. Il y avait certainement beaucoup de bâtons lumineux.

« Les choses n’étaient tout simplement pas aussi sophistiquées qu’au Royaume-Uni », poursuit-il. « Le dubstep en Grande-Bretagne était venu de l’underground. Les publics étaient un peu plus détendus – pas si… excitables. Mais les États-Unis ont laissé tomber cette ambiance de backroom et sont passés directement en mode fête. Le dubstep est devenu le party dubstep, et le party dubstep est devenu le brostep .

« Pour commencer, c’était un public beaucoup plus jeune en Amérique du Nord. Je suppose qu’on pourrait les appeler des « candy ravers ». Il y avait certainement beaucoup de bâtons lumineux. » DJ Datsik

« Je ne suis pas sûr que les sections grand public de l’industrie musicale américaine aient jamais bien compris le dubstep à ses débuts, mais elles savaient que si elles mettaient ‘dubstep’ au-dessus d’un spectacle ou d’un artiste, le public serait intéressé. Comme on peut s’y attendre, le mainstream est devenu très bon pour exploiter le dubstep et la scène bass émergente. »

Ceci était certainement perceptible sur le lucratif circuit des festivals américains. En fait, certains diront que c’est le succès de ce nouveau son lourd en basses dans les festivals qui a réellement forcé les médias américains grand public à s’asseoir et à prendre note. Presque tous les week-ends, 50 000 jeunes payaient 300 dollars pour un billet dans les festivals de toute l’Amérique du Nord – le public de l’Electric Daisy Carnival de Las Vegas en 2012 a été estimé à plus de 300 000 personnes ! À une époque où l’industrie du disque connaissait de graves difficultés financières – piratage, baisse des ventes d’albums – cette nouvelle marque de musique bizarre et subsonique semblait pouvoir rapporter de l’argent à coup sûr.

Et puis il y avait Skrillex. « Il est vraiment responsable de toute l’explosion de masse aux États-Unis », reconnaît Hall. « Il a pris la formule dubstep – qui venait tout droit de Croydon – et l’a mélangée avec des basses sombres et énervées, des voix hachées et des accords entraînants. Si vous parlez de musique de basse, vous devez mentionner son EP Scary Monsters and Nice Sprites. C’est une sortie qui a fait date. Il a fait voyager ce son dans toute l’Amérique, puis dans le monde entier. »

Temps et basse

Et voilà où nous en sommes en 2013. En l’espace de trois très courtes années, la bass music s’est étendue bien au-delà de ses racines dubstep, incorporant d’innombrables sons, tempos, attitudes et artistes. Mais sommes-nous plus près de répondre à la question :  » Qu’est-ce que la bass music ? « 

 » La seule chose que l’on puisse dire de la bass music, c’est qu’elle a un type de rebond différent « , déclare Josh Gard, alias Midwest US producteur/DJ et fan d’horreur/sci-fi Figure. « Et il n’est pas surprenant que la plupart de ces rebonds proviennent de la ligne de basse. Elle est devenue si importante qu’elle prend même la place des paroles. La basse parle d’elle-même et devient l’accroche de toute la chanson.

« Avec ça comme boussole, vous pouvez aller presque partout. À bien des égards, c’est ce qui est si génial avec la musique de basse. Vous pouvez y jeter ce que vous voulez ! Certains de mes trucs vont devenir complètement atonaux, ou je vais me laisser tomber sur des riffs de piano hachés ou un échantillon de film. Parfois, il n’y a pas de samples du tout – même pas d’accords. Il y a juste cette ligne de basse.

« La ligne de basse est devenue si importante qu’elle prend même la place des paroles. La basse parle d’elle-même et devient l’accroche de toute la chanson. » Josh Gard, aka Figure

« Beaucoup de gens parlent du son agressif de la musique de basse, mais, encore une fois, ce n’est pas crucial. Si une chanson en a besoin, mettez-la ; si elle n’en a pas besoin, ne vous inquiétez pas. Certaines tonalités et certains changements de tonalité vont créer l’ambiance et vous conduire dans une certaine direction. Bien sûr, les sons agressifs ne me dérangent pas, mais il y a des moments où, vous pouvez vraiment attraper le groove si vous retenez ces sons. »

Pour Hall, la musique de basse est tout au sujet de l’extrémité inférieure. « Si vous regardez quelque chose comme la house ou la techno, la chose la plus basse que vous trouverez, soniquement, est le kick, qui sera assis autour de 50f60Hz. D’un autre côté, dans le dubstep et le DnB – qui sont les origines de la musique de basse – vous avez le kick à 100 Hz et, en dessous, vous avez une sous-basse. C’est ce qui sépare la musique de basse de tout le reste. »

Bien sûr, les sous-basses ne manquent certainement pas sur le morceau moyen de Skrillex, mais comme Hall l’a mentionné plus tôt, Skrillex a également introduit des bruits de basse de milieu de gamme.

« Cela change totalement l’orientation de la ligne de basse », explique le producteur de DnB Tim Cant. « Oui, le dubstep est basé sur les sub-basses, mais ce que nous considérons comme de la musique de basse aujourd’hui utilise une ligne de basse à pleine fréquence. Vous avez la sous-basse plus les octaves au-dessus, jouant presque comme un son principal. La ligne de basse devient l’accroche centrale de la chanson. »

Ce changement de fréquence a évidemment fait une énorme différence dans le son de la musique de basse. Certains ont comparé ces riffs criards et distordus à l’introduction d’une guitare solo, ce qui a attiré l’attention d’un public rock massif et mondial, déjà habitué à l’électronique grondante de groupes comme Nine Inch Nails et Pendulum.

Il n’a pas fallu longtemps pour que l’ombrelle de la musique de basse accueille de nouveaux termes comme le metalstep, décrit plutôt joliment par Urban Dictionary comme « Un putain d’hybride badass de dubstep et de métal. Connu pour faire reculer les faibles et les inaccoutumés dans la crainte de sa gloire, jusqu’à ce qu’ils implosent dans le néant. »

Comme Lorin Ashton, alias Bassnectar, l’a déclaré à Computer Music l’année dernière : « La première fois que j’ai entendu la deuxième vague de dubstep – par opposition à la première vague, qui avait plus un aspect 2-step/garage – j’ai pensé : « Hé, ça ressemble à du doom metal ». Inconsciemment, j’ai commencé à tracer des lignes entre les deux genres. Mes oreilles ont fait le lien. »

Une fois que la musique dubstep/bass a été poussée avec succès à de tels extrêmes sauvages, il était tout naturel que les producteurs commencent à expérimenter avec chaque style musical et chaque morceau de logiciel qui était proposé. De la même manière que, par exemple, le Sacre du printemps de Stravinsky ou l’hybride jazz/classique Rhapsody In Blue de Gershwin avaient ouvert d’un coup de pied les portes du modernisme au siècle précédent, les producteurs et les DJs marchaient hardiment vers un avenir où les barrières musicales ne semblaient plus avoir d’importance.

De ce côté-ci de l’Atlantique, des producteurs comme Doctor P et Rob Swire (Pendulum/Knife Party), né en Australie et basé à Londres, avaient également expérimenté des synthés à la tronçonneuse, du bruit, de la distorsion et un son dubstep/électro globalement plus sombre. De la même manière que Skrillex a apporté l’agressivité au dubstep, Swire a donné à l’électro un méchant relooking.

« Ces deux dernières années, c’est en quelque sorte devenu la signature sonore de la bass music », dit Cant. « Il suffit d’écouter quelque chose comme le Big Boss de Doctor P ». Plutôt que d’aspirer à la virtuosité sur un instrument, les producteurs essaient de pousser les synthés, les logiciels et les processeurs audio à l’extrême, l’idée étant d’arriver au bruit le plus crasseux et le plus scandaleux qui soit. »

Mais l’élan suscité par la bass music est tel que de nouveaux rythmes et bruits se bousculent déjà sur le dancefloor. « Au cours des 12 derniers mois, les choses ont commencé à changer », explique DJ Datsik. « Le public américain se lasse définitivement de ce son à haute intensité. Il a commencé à chercher quelque chose d’un peu plus sophistiqué. »

Caught in a trap

En ce moment, aux États-Unis, les faiseurs de tendances en matière de musique de danse électronique ne parlent que de trap, un style dépouillé de hip-hop du sud qui existe depuis plus de 10 ans mais qui n’avait auparavant jamais pris contact avec le monde de l’EDM. Mais finalement, les rythmes épars et minimaux de la trap, ainsi que son bottom end bien gras, se sont avérés trop tentants pour être ignorés, surtout après le succès de morceaux tels que Higher Ground de TNGHT et I Don’t Like de Chief Keef.

Baauer

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Baauer

Baauer se produit au festival de musique Coachella 2013. (© MARIO ANZUONI/Reuters/Corbis)

« Ce que le trap a fait, c’est réintroduire une partie de l’élément minimal original dans le dubstep », explique DJ Datsik. « Vous avez les beats plus posés – des hats bégayés et des kicks 808 – de la trap, mais ils ont été assemblés avec les sons laser pointus du dubstep.

« L’arrivée de la trap signifie qu’il y a plus de dynamique dans la musique de basse maintenant – plus de subtilités. Et pour changer un peu, la trap voyage des États-Unis vers le Royaume-Uni. Dans la musique de basse, c’est généralement l’inverse. C’est peut-être le signe que la scène bass américaine mûrit et prend de l’assurance. Quelle que soit la raison, la trap va définitivement exploser dans le monde entier en 2013 ! »

« Si les trois dernières années haletantes nous ont appris quelque chose, c’est que la bass music ne reste pas immobile. »

L’hymne trap de Baauer, Harlem Shake, a fait l’objet d’un article dans The Sun – grâce notamment aux centaines de vidéos spoofs réalisées par des fans – et a cumulé des dizaines de millions de vues sur YouTube. Comme le dit Datsik, la trap explose en effet en 2013. Mais la vraie question est peut-être de savoir où en sera la bass music en 2014 ?

Si les trois dernières années haletantes nous ont appris quelque chose, c’est que la bass music ne reste pas immobile. Au moment où nous parlons, ses vrilles sont probablement en train de farfouiller dans un beat, un échantillon, un label, un genre ou un tempo qui ne se doute de rien, à la recherche de moyens de rassembler une poignée de sons apparemment sans rapport et de les utiliser pour créer quelque chose de nouveau et d’excitant.

C’est peut-être la meilleure façon de décrire la bass music : elle n’est pas qu’un seul genre ou un seul son, et elle ne le sera jamais. Elle est constituée de morceaux de nombreux genres et sons, et elle est constituée des morceaux entre tous ces genres et sons, se déplaçant sans cesse à travers ces éléments aléatoires à volonté – un groove trépidant, agité, changeant, glorieux. En fait, la seule chose que nous pouvons dire avec certitude sur l’avenir de la musique de basse est que nous ne pouvons absolument pas prédire à quoi elle ressemblera.

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