scalping

scalping La pratique consistant à prélever le cuir chevelu,  » le haire skinne de la tête « , d’un ennemi tué en guise de trophée, trouve son origine dans les anciennes chasses aux têtes. Le mot anglais « scalp » est dérivé du danois skalp (coquille, enveloppe), qui, comme le vieux norrois skalpr (gaine), appartient au radical indo-européen skel- (couper), et est donc apparenté à skelo (danois : skaal, suédois : skål), le terme germanique pour « récipient à boire ». Selon Paulus Diaconus, skelo ne s’appliquait à l’origine qu’aux récipients fabriqués à partir de crânes, dans lesquels on buvait le sang des ennemis vaincus dans l’Antiquité germanique et classique. Par conséquent, en moyen anglais, scalp signifiait encore « crâne », et ce n’est qu’à partir du XVIIe siècle que le mot a pris le sens plus courant et plus spécifique de « peau de la tête ». Dès lors, le mot « scalp » a été utilisé pour décrire le « pelage » de la peau de la tête d’ennemis morts et, à l’occasion, encore vivants, et surtout pour sa pratique chez plusieurs tribus indiennes d’Amérique du Nord et du Sud, où il servait à satisfaire une soif de gloire et d’honneur ou simplement comme moyen de vengeance.
Bien que les peuples indigènes américains aient été trop souvent accusés d’être les seuls pratiquants du scalp, en réalité ils ne faisaient rien que d’autres n’aient fait auparavant. Hérodote a trouvé cette pratique chez les Scythes pontiques et, selon les Maccabées, les anciens Perses arrachaient le scalp d’un de leurs prisonniers. Orosius rapporte que les Romains ont scalpé lors de la bataille de la plaine de Raudine. Il est fort probable que les tribus germaniques aient eu un comportement similaire, car nous savons qu’elles attribuaient des pouvoirs magiques à un choc de cheveux humains, le considérant comme le symbole de l’homme libre. Dans le droit germanique, si un tribunal exigeait que le coupable se fasse raser la tête, cela était considéré comme une sentence particulièrement grave – dans les cas les plus graves, le tribunal pouvait ordonner que les cheveux soient arrachés avec la peau. Les Vandales utilisaient cette forme de scalp (decalvatio) comme méthode de torture ; plusieurs dispositions du Sachsenspiegel, le code juridique le plus ancien et le plus influent de l’Allemagne médiévale, reviennent au même. Les crânes rasés et chauves des prisonniers des camps de concentration nazis, ainsi que ceux des bochesses (amoureux de l’Allemagne) après la défaite de la Wehrmacht dans les zones occupées par l’Allemagne pendant la Seconde Guerre mondiale, sont d’horribles rappels de cette terrible tradition.
Outre l’Europe, des tribus de Sibérie occidentale ont pratiqué le scalpage jusqu’à une époque récente, tout comme les peuples Naga de l’État indien d’Assam et divers groupes de l’intérieur des Célèbes. En 1845, le voyageur britannique John Duncan a vu le régiment Apadomey de la légendaire armée noire amazonienne défiler devant le roi du Dahomey, avec 700 scalps comme trophées. La description de ce spectacle, faite par Duncan, a été adaptée à de nombreuses reprises, notamment dans le film Conan le Destructeur de Richard Fleischer, où Grace Jones joue le rôle d’une femme guerrière armée d’un couteau et drapée, comme il semble, de scalps. Dans les Caraïbes, les chasses aux scalps étaient organisées par les esclaves fugitifs, notamment les  » bushmen  » du Surinam, qui, suivant la coutume africaine, utilisaient les scalps à des fins cérémonielles à l’intérieur de leurs asiles fortifiés (palenques).
Parmi les peuples indigènes des deux Amériques, le scalpage n’était à l’origine pas très répandu et n’était pratiqué que rarement et à petite échelle. Ce n’est qu’après l’introduction des armes à feu et des couteaux en acier que la prise de scalps comme butin est devenue plus fréquente. Même dans ce cas, le scalp ne s’est pas répandu avant le XVIIIe siècle, lorsque des groupes européens en guerre ont adopté la coutume d’afficher des récompenses pour les scalps afin de terroriser l’ennemi du moment. À cette époque, cependant, ce ne sont certainement plus seulement les « rouges » qui scalpent les « blancs » et les autres « rouges », mais aussi les « blancs » qui scalpent les « rouges » et les autres « blancs ». Lors de la guerre du Kansas – Nebraska des années 1850, des  » abolitionnistes maudits  » ont été scalpés, tout comme certains opposants politiques lors de la campagne électorale présidentielle de 1856 entre Buchanan et Fremont.

Peter Martin

Bibliographie

Friederici, G. (1906). Skalpieren und ähnliche Kriegsgebräuche in Amerika. Braunschweig.

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