Tour de Londres : Faits et histoire

La Tour de Londres est un château et une forteresse vieux de 900 ans, situé dans le centre de Londres, qui est remarquable pour avoir abrité les joyaux de la couronne et pour avoir détenu de nombreux prisonniers célèbres et infâmes.

Au cours de son histoire, la tour a servi à de nombreuses fins : elle a abrité l’hôtel des monnaies royal (jusqu’au début du 19e siècle), une ménagerie (qui est partie en 1835), un bureau des archives, une armurerie et des casernes pour les troupes. Jusqu’au 17e siècle, il a également servi de résidence royale.

Premières fortifications

William le Conquérant a créé les premières fortifications après la conquête de Londres en 1066. L’envahisseur normand manquait de soutien parmi la population de la ville et il craignait que ses habitants ne le jettent dehors.

William de Poitiers, un écrivain du 11e siècle qui a décrit Guillaume le Conquérant et ses conquêtes, a écrit que « certaines forteresses ont été faites dans la ville contre l’inconstance de la vaste et farouche population. » Celles-ci viendraient à inclure ce qu’on appelle aujourd’hui la « Tour blanche », le bâtiment le plus intérieur du château, qui a obtenu son nom après que l’extérieur a été blanchi à la chaux au 13e siècle par le roi Henri III.

L’historien de la tour Geoffrey Parnell écrit dans son livre « The Tower of London Past & Present » (Sutton Publishing, 1998) que la tour a été agrandie pendant environ 250 ans après l’époque de Guillaume le Conquérant. Aujourd’hui, la série de bâtiments et de fortifications du complexe s’étend sur 12 acres (5 hectares).

Prisonniers célèbres et torture

Au cours de son histoire, la tour a été utilisée pour emprisonner un large éventail de prisonniers, des monarques déchus aux criminels plus ordinaires. Parmi les prisonniers figurait Lady Jane Grey, qui fut reine pendant environ une semaine au XVIe siècle avant d’être déposée par Marie Ier.

Y étaient également emprisonnés deux princes, Edward et Richard, âgés de 12 et 9 ans, qui étaient les fils d’Edward IV (mort en 1483). Ils semblent n’avoir jamais quitté la tour vivants et certains ont pensé qu’ils avaient été tués par Richard III, leur oncle qui s’était emparé du trône pour lui-même.

Deux des épouses d’Henri VIII, Anne Boleyn et Katherine Howard, ont toutes deux été emprisonnées puis exécutées. Henri VIII, qui a fait de l’Angleterre un pays protestant, a également fait enfermer dans la tour un certain nombre d’ecclésiastiques dissidents, qui ont ensuite été tués, notamment son ancien conseiller Thomas More.

Un autre prisonnier notable est Guy Fawkes, qui, en 1605, a tenté de faire sauter la Chambre des lords et le monarque en faisant exploser de la poudre à canon dans les caves en contrebas. Il fut emprisonné dans la tour et torturé.

« Le roi autorisa l’utilisation de la torture sur Fawkes, des « méthodes plus douces » devant être utilisées en premier lieu et, s’il ne coopérait pas, des méthodes plus brutales par la suite », écrit l’historien Stephen Porter dans son livre « The Tower of London : The Biography » (Amberley Publishing, 2012). Il note que l’ambassadeur vénitien Nicolo Molin a écrit que « pendant deux jours successifs, il a subi les tortures les plus atroces sans rien dire, si ce n’est que les conspirateurs étaient au nombre de douze, dont il ne voulait pas mentionner les noms. » Fawkes a été exécuté peu de temps après.

L’histoire de la torture à la Tour de Londres est un sujet populaire ; cependant, Porter note que de nombreux prisonniers, en particulier ceux de naissance noble, étaient bien traités. Dans certains cas, ils étaient même autorisés à avoir des domestiques à la tour et à quitter le château à certains moments.

L’une des meilleures descriptions de la torture provient de John Gerard, un jésuite qui a été emprisonné en 1594 pendant une période de troubles religieux. Il s’est ensuite échappé et a survécu pour raconter qu’il a été torturé dans ce qui semble être le sous-sol de la Tour Blanche.

« Ils m’ont ensuite mis les poignets dans des gantelets de fer et m’ont ordonné de monter deux ou trois marches en osier. Mes bras ont alors été soulevés et une barre de fer a été passée dans les anneaux d’un gantelet, puis dans l’agrafe et les anneaux du second gantelet. Ceci fait, ils ont fixé la barre avec une épingle pour l’empêcher de glisser, puis, enlevant les marches en osier, ils m’ont laissé pendu par mes mains et mes bras attachés au-dessus de ma tête. » (Source : site internet de la Tour de Londres)

À la fin du 18e et au 19e siècle, la tour est moins utilisée pour les prisonniers. Le dernier prisonnier d’importance à avoir séjourné dans la tour est Rudolf Hess, adjoint d’Hitler, qui s’est enfui en Écosse en 1941 et a été envoyé dans la tour brièvement jusqu’à son transfert.

Jeux de la couronne et autres trésors

Aujourd’hui, les bijoux de la couronne sont l’une des attractions les plus populaires de la Tour de Londres. Les bijoux comprennent les couronnes portées par le monarque lors du couronnement et de l’ouverture du Parlement.

Porter note que l’utilisation de la tour comme dépôt du trésor royal a commencé sérieusement en 1303, lorsqu’un certain nombre de trésors ont été volés dans l’abbaye de Saint-Pierre à Westminster. Les trésors restants ont été transportés dans la tour, qui était l’endroit le plus fortement fortifié de Londres, pour être mis en sécurité. Une nouvelle maison des joyaux a été construite contre le côté sud de la Tour Blanche en 1508.

Une grande partie des regalia royales ont été détruites au milieu du 17e siècle, lorsque l’Angleterre est devenue une république pendant une brève période. « La pièce la plus ancienne des regalia est la cuillère à onction en or du 12e siècle, utilisée pour oindre le souverain avec de l’huile sainte », écrit une équipe de chercheurs sur le site officiel de la Tour de Londres. « En dehors des trois épées de couronnement en acier (les épées de la Justice temporelle, de la Justice spirituelle et de la Miséricorde), c’est la seule pièce qui a survécu à la destruction des Regalia d’avant la guerre civile en 1649-50. »

La tour contient également une impressionnante collection d’armures, qui est un trésor en soi. Montrée dans une exposition appelée « La ligne des rois », un spectacle à la tour qui a commencé il y a plus de 300 ans, elle présente des objets tels qu’un cheval en bois grandeur nature sculpté vers 1690 et un ensemble d’armures, doré à l’or fin, créé pour Charles Ier vers 1612.

Les Yeomen Warders, également appelés Beefeaters, gardent la Tour de Londres.

Les Yeomen Warders, également connus sous le nom de Beefeaters, gardent la Tour de Londres. (Crédit image : Thomas Owen Jenkins / .com)

Befeaters

Les Yeoman Warders barbus, également appelés « Beefeaters », gardent la tour aujourd’hui.

Pour la première fois mentionnés il y a environ 500 ans, les Warders « ou ‘Waiters’, comme on les appelait souvent, formaient et agissaient vraisemblablement en société amicale, partageant, sous forme de dividendes, les récompenses de leurs fonctions officielles et officieuses », écrit Parnell. Il y avait de l’argent à gagner en louant des parties du terrain et en faisant visiter les lieux aux visiteurs.

« Le poste de Yeoman Warder était transmis par la famille ou vendu. Cette pratique ancestrale a reçu un coup fatal en 1826, lorsque le duc de Wellington, en tant que gendarme de la Tour, a ordonné qu’à l’avenir, le poste soit occupé par des sous-officiers dignes de ce nom de la Household Cavalry, de la Foot Guards et de l’infanterie de ligne, uniquement sur recommandation de leur régiment », écrit Parnell, notant que les Warders ont perdu le dernier de leurs privilèges lucratifs, le droit de vendre des cartes postales, en 1923.

Corbeaux

Une volée de corbeaux réside à la tour, soignée par le Yeoman Warder Ravenmaster. Selon le site Internet de la Tour de Londres, la légende veut que la tour – et la monarchie – tombe si les six corbeaux quittent un jour la forteresse.

Charles II aurait été le premier monarque à insister pour que les corbeaux soient protégés. Il l’a fait malgré les protestations de l’astronome royal John Flamsteed, qui se plaignait que les corbeaux ne cessaient de laisser des fientes sur son télescope. Selon la légende, cela a conduit Charles à déplacer l’Observatoire royal à Greenwich.

La tour en tant que forteresse

Si la tour a d’abord été construite comme une forteresse, son utilité en tant que bastion s’est estompée à mesure que les engins de siège à base de poudre à canon (comme les canons) ont été largement adoptés en Europe.

Porter note que de nouvelles plateformes de canons y ont été érigées dans les années 1680, et Parnell écrit que jusque dans les années 1860, lorsque le Royaume-Uni craignait une invasion de la France, des canons lourds étaient positionnés près de la Tour pour aider à défendre Londres. Cependant, au fil du temps, l’importance militaire de la tour résidait principalement dans le fait qu’elle était un lieu central où les armes et les munitions pouvaient être conservées et où les troupes pouvaient être rassemblées en route pour rejoindre les armées en Europe.

Porter écrit qu’un grand entrepôt, commencé en 1688 et achevé lorsque William et Mary étaient sur le trône britannique (1689-1702), a été construit pour abriter les armes et les munitions. « Le nouveau grand entrepôt mesurait 105 mètres de long et 17 mètres de large, et comportait deux étages et un étage mansardé », écrit-il. « Au-dessus de l’entrée principale placée au centre se trouvait un grand fronton, sculpté par John Young, avec les armes royales flanquées de chevaux, de canons, de tambours et d’autres équipements militaires. » Ce fronton survit jusqu’à aujourd’hui.

Cette version de la couronne d'État impériale a été portée par George V et est désormais conservée à la Tour de Londres.

Cette version de la couronne d’État impériale était portée par George V et est maintenant conservée à la Tour de Londres. (Crédit image : domaine public.)

La tour en tant qu’attraction

L’histoire de la tour en tant qu’attraction remonte au moins au 17e siècle, lorsque l’exposition « Line of Kings » a été mise en place. La tour possédait d’autres attractions qui attiraient les visiteurs non militaires. Par exemple, la ménagerie royale, en substance un zoo précoce, comptait un large éventail d’animaux jusqu’à sa fermeture en 1835, dont des lions, une autruche et même un ours polaire.

Ces animaux étaient offerts en cadeau à différents monarques. Porter écrit que Jacques Ier (1566-1625) était particulièrement attaché à ses lions. Il a un jour vu une lionne mettre bas et « a eu tellement peur que les lionceaux ne meurent qu’il a envoyé une description d’une tétine à fixer à une bouteille en verre, afin qu’ils puissent être nourris. »

Porter note qu’en 1753, lors de la publication du livre « An Historical Description of the Tower of London and its Curiosities », il inclut les biographies des lions de la tour et fournit des informations sur les autres créatures présentes, notamment un aigle royal, une autruche, un hibou cornu, des ours, des tigres, un raton laveur, un léopard et même un babouin. Cette ménagerie sera retirée de la tour et intégrée à un zoo hors site en 1835, mais à cette époque, il y avait d’autres choses pour attirer les touristes.

L’histoire de la tour en tant que prison pour certains des individus les plus célèbres d’Angleterre attirait les visiteurs, offrant aux Yeoman Warders l’occasion de faire visiter les touristes (et pour un temps, de gagner un peu d’argent supplémentaire en le faisant). Au 19e siècle, l’histoire médiévale de la tour a tellement intrigué l’Angleterre que la tour a été « restaurée » de telle sorte que ses aspects médiévaux ont été magnifiés.

Parnell écrit que cela a eu des conséquences malheureuses car les parties de la tour qui n’étaient pas considérées comme assez « médiévales », comme le bureau des archives, ont été démolies.

Aujourd’hui, la Tour de Londres est l’un des châteaux les plus célèbres du monde et est désormais un site du patrimoine mondial qui attire plus de 2 millions de visiteurs par an. La principale menace pour le site aujourd’hui n’est pas les rebelles, les armées étrangères ou les chutes de bombes (les dégâts causés par les bombes se sont produits pendant la Seconde Guerre mondiale), mais plutôt les gaz d’échappement des voitures. C’est un problème qui menace de transformer la Tour Blanche en une couleur jaune, ce qu’aucune des menaces précédentes n’a jamais pu faire.

– Owen Jarus

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